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从美唱衰福特看中国航母 8万吨最佳

“福特”级航母与F35战机自诞生之日起就在美国国内饱受争议。未来究竟什么样的航母与舰载机最优越?中国比美国更想也更需要知道。(资料图)

凤凰军事 凤凰军评 10月23日

美国海军10月19日发布的一份报告称,将高消耗且争议巨大的“福特”级航空母舰与F35C战机作为未来海军舰队的中心配置是驶入了错误的方向。这是海军早在20年前就犯下的一个战略性错误。针对“福特”级航母与F35C战机的局限,报告认为,相比“福特”级航母更小的8万吨级航母,搭配无人机与现有的“超级大黄蜂”将获得更好的打击效果。无论美军这份报告的说法是出于真心,但其中的一些观点确实值得中国关注或借鉴。

为何8万吨最佳?

在不少美国人眼中,最新的“福特”级航母的核心战力相比划时代的8万吨级“福莱斯特”级航母的提升并不大,而后者也可以是中国这样的航母后发国家国产航母的“目标舰”。

美军的这份报告称,此前受制于军费限制,排水量10万吨的“尼米兹”级航母实际上仅装备了月三分之二的舰载机,也就是62架(最大90架),而这一数量同样能由8万吨的“福莱斯特”级航母搭载(最大80架)。目前,“福特”级航母的单艘造价为130亿美元,“尼米兹”级航母的单艘造价为45亿美元,而“福莱斯特”级航母即使按照核动力航母标准来计算成本,单艘造价也仅为30以美元。而具有讽刺意味的是,“福特”级航母却从一开始就宣扬将可通过降低维护、减少舰员降低日后的维护成本,但从目前的情况计算,“福特”级航母的全寿命花费相比前型装备并无优势。因此,较小但更高效的8万吨级航母无疑更加优越。

对于航母的发展,中美两国的考虑与需求必然不同,但8万吨级方案却值得中国考虑。因为按照美军计算,“福特”级航母得益于电磁弹射器,其单日出击架次可达160架次,“尼米兹”级航母为120架次,8万吨级的“福莱斯特”级航母则为90至100架次。一般而言,航母的最大出动架次只在250至350海里范围内的短程打击任务中才显得重要,而该距离正是日后中国航母的主要作战范围。对于中国而言,在航母的发展初期,舰载机的单次出动打击效果无疑比出动架次更为重要,且对于立足守势作战的中国而言,90至100架次的单日出动架次已经足够,中国短期内没必要付出过多代价换取10万吨级航母意义不大的优势性能。

为何不要核动力?

从美唱衰福特看中国航母 8万吨最佳

在昔日辉煌的全核动力舰队中,“企业”号无疑是核心与主角,但如果没有其他核动力水面舰艇的技术积累,其服役生涯不会比法国那位“军港宅男”更好。(资料图)

在这份报告中,尽管没有指名期望替代“福特”的新航母方案已配备怎样的动力装置,但文章中反复以美国首款超极航母——“福莱斯特”级进行类比,无疑显示这款常规动力巨舰在美国国内还有众多粉丝的(美国政治家,共和党重量级人物麦凯恩曾在“福莱斯特”号航母上担任舰载机驾驶员)。而即使是美国航母进入核时代后,常规动力航母始终是讨论的重点。这主要源于后冷战时代对航母航程要求的降低,而更为现实的无疑仍是常规航母相比核动力航母更低的使用与维护成本。当然,尽管对于钟爱核动力航母40余年的美国而言,再建造常规动力航母可能性很小,但对于中国这类航母新兴国家而言,常规航母或许是唯一选择。

与美英日的航母初期发展不同,中国目前对于航母的需求相当迫切。如果实战型航母列装入役,部分海上争端将迎刃而解,应对美国为首的海上围堵也将更有底气,但前提是保证航母有足够的使用时间,按照这一标准来看,常规动力无疑比核动力更为优越。回顾美国核动力航母的发展历程不难看出,在“企业”号服役之前,美国已有大量核动力水面舰艇的建造使用经验,舰载核动力装置已很成熟。相比之下,中国甚至没有1艘核动力水面舰艇,如果贸然装备核动力航母,很可能成为类似“戴高乐”的军港宅男。相比之下,常规动力无疑更能保证航母的可靠性,而对于不强调全球部署、到达的中国海军,常规航母的航程也已足够。

在美军的这份报告中,替换F35系列战机的最佳选择就是UCLASS计划,即美国海军在X47B(UCAS-D项目)之后启动的“舰载监视与攻击无人机”项目。相比X47B,UCLASS的外形将更为中规中矩,成本也将更低。面对预算与技术的双重制约,海军将以“先爬,再走,后跑”(crawl,walk,run)的方式演进UCLASS的隐身能力。尽管如此,UCLASS的性能设定也在不断提升,截至2013年12月20日公布的最新方案,UCLASS的最大起飞重量已升至31.8至36.3吨,可续航14小时,可挂载常规机载弹药,并可对其他无人、有人战机进行空中加油。美海军预计至2020年将6至24架无人机配备到1至4艘航母上。

面对美国看似迅猛的发展势头,中国应该明白美国选择此时积极发展舰载无人机的用意。正如战列舰是鼎盛时期英国皇家海军的柱石一样,航母舰载机是美军整体的核心战力,因此美国在面对任何关乎核心战力的新技术尝试时的态度实际上都是相当谨慎的。因为一旦新技术不成功,其影响的将是核心战力的根基。而美军此时积极尝试并发展舰载无人机这类兼具莫测与光明前途的新装备,恰恰证明此时其对核心战力的需求是较低的,是能够消化短时期的核心战力波动的。相比之下,中国航母战力在形成初期是经不起核心装备技术的反复与波折的,因此,对于中国航母而言,无人舰载机甚至是比电磁弹射器更为遥远的航母装备。

相比此前中国海军军备发展时的信息闭塞,如今中国不仅需要在大量的相关信息中筛选有益信息并加以吸收,更要时时警惕“信息炸弹”。对于中国的航母发展而言,美国航母已取代苏制航母成为参照对象,但面临美国释放出的真假难辨的航母信息,甄别有时比吸收更重要。

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