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2015年7月,美国空军官员透露,计划在2015年9月宣布下一代远程轰炸机项目——“远程打击轰炸机”(LRS-B)项目竞标结果,并授出竞标获胜方合同。这表明该项目的工程与制造发展(EMD)合同授予时间又再一次略有推迟。美国空军高层官员称,在项目早期花费更多时间将确保最终选择是正确的,并将在整个采办过程节省更多时间和成本。目前,美空军计划使该机在2025年左右形成初始作战能力,首批采购80~100架机,并用该机替换包括B-2A隐身轰炸机和B-1B、B-52H轰炸机在内的全部现役轰炸机。

LRS-B项目的基本情况是保密的,美空军已为该项目在“技术发展”阶段投入超过10亿美元,从投资额度和其他采办项目在“技术发展”阶段进行的工作综合分析,可推测此阶段很可能开展了全尺寸或至少缩尺技术验证机的制造和试飞工作。另外,已知LRS-B项目的竞争双方分别是诺格公司和波音公司/洛马公司团队。根据美国国防部的指示,美国空军还要求该机的出厂单价不超过5.5亿美元。

尽管LRS-B项目是保密的,但美国《福布斯》杂志网站曾在2015年3月刊文称,从开源信息可以确定该项目/该机很多特征,包括:

(1)不进行空中加油的航程超过5000海里(9300千米),作战半径2000~2500海里(3700~4600千米)。

(2)载弹量小于现役轰炸机,不超过4万磅(18吨),但可以携带大量的轻型精确制导弹药打击大量目标,24架飞机在一天之内就可以打击1000个独立的瞄准点。

(3)出厂单价5.5亿美元是按2010年美元值,考虑到通货膨胀,服役时的实际单价更可能是7亿美元,这两个价位都没有计入200亿美元的研发成本分摊,如果计入(按100架飞机),服役时的实际单价可能是9亿美元。

(4)会是尖端的,但不会采用各种突破性的全新技术。

(5)不会是超声速的,因为这难以与隐身性能折衷,同时也会抬高成本。

(6)不会是无人的,美国空军在2016财年预算概要中将该机描述为“可选有人驾驶”,考虑到在严酷环境中突防、瞄准、脱离等作战行为的需要,加上该机需要有核打击能力,美国空军可能考虑完全放弃“可选有人驾驶”,以保障任务和节约经费。

(7)它看上去会与B-2轰炸机有所不同。许多专家认为该机出于隐身考虑,会和B-2一样采用飞翼布局,但B-2是在20世纪70年代构思的,现在的隐身技术与以往不同。此外,B-2在未来长波雷达面前的隐身能力正遭到怀疑,而且该机主要考虑在夜间使用,而美国空军希望LRS-B具有更好的作战灵活性。因此,即使LRS-B也是飞翼布局,它也不会被人误认为是B-2。

(8)将更加依赖于机外的能力。它将是美国空军在信息时代发展的首型轰炸机,将具有很好的互联互通互用特性,是远程打击“系统簇”的一部分,可从外部获得瞄准数据和电子对抗等支援。

(9)它的生产数量将超过100架。因为它要取代现役的近160架轰炸机,因此如果它的各项关键性能参数令美国空军满意,并且实践证明该机具有更好的可维护性,美国空军就将采购超过100架机来全面替换现有机队。

(10)波音公司/洛马公司团队或将赢得竞争。在2014年,波音公司/洛马公司交付了300多架军机,其中一些是世界上最隐身的。诺格公司只交付了9架,其中没有一架是隐身的。波音公司、洛马公司是美国空军过去30年中95%的战斗机和轰炸机机型的总承包商,而诺格公司则公开表示它打算放弃军机总承包商的身份,因此分析家们怀疑诺格公司是否有足够的基础设施来管理复杂如LRS-B这样的项目,而且波音公司/洛马公司团队的财务状况也比诺格公司好得多。

《福布斯》杂志的上述10点分析确实都有开源信息可供支持,那么它的分析和预测是否最终会被证实?各界一直在关注美国远程打击能力发展情况,而LRS-B项目的决标无疑将是今年的“重头戏”。

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