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[b] 据报道,没有很多人会去特意留意车辆的号牌,但号码为“AU 010”的车牌在美国人眼中有些不同寻常。这也是戴姆勒高管和内华达州州长在台上拿着这块车牌面对镁光灯的原因。当然,他们是为了向世人宣布首辆官方认可的自动驾驶货车——Freightliner。 这是一款集装箱运输货车,18个轮子是它的标志,世界各地都有这种汽车上路。戴姆勒方面称,该自动驾驶集装箱运输货车能够让运输更为安全、更为廉价,也会让我们的世界变得更为美好。

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来自戴姆勒的沃尔夫冈·伯恩哈德(Wolfgang Bernhard)表示,人们对该产品的需求显而易见,而公司快速迎合了这些人。

该车型尚无法完全实现自动驾驶,其仅仅在高速公路上接管操控,不会变线且与前车保持距离,不会自行超车。如果货车遭遇自己没有把握可以处理的情形,例如前方路线有积雪覆盖,它会以蜂鸣以及在仪表盘上闪烁图标的方式通知驾驶员接管操作。如果驾驶员没有在5秒内响应,其会逐渐放慢速度直至停止。就硬件方面来说,这款货车与戴姆勒销售的其他车辆并没有太大的区别。一个立体摄像头用来识别车道标志,短程和长程雷达用来识别前方障碍物,最远800英尺。后方没有配备传感器,因为没有必要。没有车辆间通信能力,也没有LIDaR(激光雷达)。软件算法从针对奔驰自动驾驶汽车设计的版本修改而来。

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Freightliner在很大程度上仍然是一辆测试车型。戴姆勒对它的安全性深具信心,而内华达州机动车管理部门也表示同意。但一款可靠车型的诞生需要经历数以百万英里的行程,经受各种路况及气候情况的考验,然后才能提供给用户,而这些需要10年以上的时间。主流车商采取了相当保守的手法,不超出自身能力,不逾越监管红线。货车从来就不吸引眼球,但对于经济的发展至关重要。就提升货车安全性和效率而言,仍然存在巨大的空间,即便是有限程度的自动驾驶也能够极大的改善这方面的情形。

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拯救生命

据统计,2012年度,全美共有33万辆大型货车发生事故,近4000人因此丧生,大多数死于轿车中。90%的事故是由于驾驶员的不当处置所导致。近年来,全国范围内一些大规模货运公司纷纷为旗下车队配备了主动安全设备,例如车道控制以及自动刹车。自动驾驶技术发展所带来的经济利益不言而喻。不想承担的工作,另一个促进自动驾驶技术发展的原因在于,货车司机面临严重短缺局面。缺乏合格的驾驶员引发了“货物吞吐能力危机”。全美货车协会预计,到2022年,货车司机的缺口将达24万之多。导致此种情形出现的部分原因在于,长途货运非常辛苦,获得执照也费时费力。而随着今后该行业的监管措施更为严厉,司机短缺的局面将会进一步恶化。全国范围的数据库将对司机嗑药及酗酒行为进行监控,让有前科的司机难以获得新的工作;货车速度将被限制在每小时64英里以内;随车安装的设备也将让司机无法超时限疲劳驾驶。这些举措提升了安全性,也打压了公司的获利空间。与此同时,对货物运输的需求正快速增长,电子商务的蓬勃发展催生出更多从仓库到家门口的物流需求。

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取代人工驾驶

解决之道不是要说服更多人投身货运司机行列,而是减少甚至根除这一岗位的需求。让货车自己驾驶,安全性将大为提高,既迎合了需求,也节省了时间和能耗。自动驾驶在安全性方面的好处显而易见。机器不会感到疲劳,不会有压力,不会愤怒,也不会被意外干扰。考虑到货车主要的时间都花在高速公路上,该技术无需面对最为困难的障碍:复杂的城区道路情况以及需要与各种行人及车辆打交道。一旦该技术被验证可行,车身可以被设计得更大,能够更有效率地运送更多来自亚马逊的货物。货车还能连成一列,由其中一辆领头,其他跟在后面模仿前面车辆的行程,彼此间隔30英尺。只需一个司机即可操纵车队,这将会在劳动力和油耗方面带来巨大的节省。即便考虑到换班司机的存在,优势还是显而易见。该技术正在消灭对人类驾驶员岗位的需求,至少在高速公路上的驾驶是如此。

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货车司机的工会势力较弱,不大可能阻碍该技术的进展。代表他们的议员最多在国会提出主张,让人们相信该技术不如受过培训的司机那么值得信赖。据最近进行的一次调查显示,公众对自动驾驶轿车非常感兴趣,但他们痛恨看到货车的驾驶室空空荡荡。但趋势不可阻挡。随着时间的推移,自动驾驶技术——无论在货车还是轿车上——都将向人们证明其较有人驾驶更加安全且更具效率。人们终将接受这种改变。这种改变也终将获得监管者的放行。那时,如果你看到一名货车司机双手正拿着iPad玩而不是放在方向盘上,不要过于惊讶!

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