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新华网北京2月10日电(记者姚远 张逸之)中国人在涮火锅和看《喜羊羊》的时候很少会考虑一个问题:我们口中的“羊”是绵羊还是山羊?

但随着中国羊年临近,这个问题却让西方媒体很头疼。美联社在一篇文章中称中国新年的生肖动物是什么“值得探讨”,英国《曼切斯特晚报》也写道:“本月我们就要迎来中国农历的公羊年(ram),或者是绵羊年(sheep)?难道是山羊年(goat)?”

中文中的“羊”含义模糊,可以指羊亚科下的绵羊或山羊,但英文中的sheep和goat则是泾渭分明的两个词,不能混用。那么十二生肖中的“羊”究竟是sheep还是goat?

一些民俗学家认为,中国历史上缺乏对生肖羊的明确定义,因此绵羊和山羊都可以作为生肖羊的代表,但由于汉族文化圈广泛饲养的是山羊,生肖羊可能更多地以山羊的形象出现。

曾提出“中华民族是羊的传人”的中共南通市委党校教授黄杨告诉记者:确定生肖羊最初是什么羊不太容易,因为早期的中国人并不特意区分绵羊和山羊。

对中国羊文化颇有研究的黄杨说,绵羊和山羊的形象都曾出现在甲骨文中,说明中华民族与两种羊都有着深厚的渊源。

“不过如果从生肖是汉族的传统文化这一点来推论,生肖羊可能以山羊居多,因为山羊在汉族区域饲养范围更广,”黄杨告诉记者。

羊毛蓬松厚实的绵羊是中国北方草原常见的牲畜,公羊长着螺旋状的大角;而山羊的足迹则遍及全中国,尤其多见于山区,特征包括颔下的“胡须”和略带弯曲的羊角。

山羊的形象确实常常出现在中国的生肖邮票和剪纸年画上,圆明园十二兽首中的羊首虽然下落不明,但根据史实资料复原的现代复制品也是山羊的形象。

民俗学家方炳桂认为生肖羊的形象具有地域性:“各地都是以当地常见的羊作为生肖的形象,总体来说北方以绵羊为主,南方以山羊为主。”他告诉记者。

对于准备迎接羊年新年的普通中国民众而言,生肖羊是绵羊还是山羊并没有什么区别。

“从来没想过羊年应该是绵羊还是山羊。我看到的生肖形象更多是山羊,但我会更愿意买绵羊造型的吉祥物,因为它们更可爱,”在北京工作的白领陈旭峰告诉记者。

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