神九发射2小时后 美国空天飞行器神秘返回地球

神九发射2小时后 美国空天飞行器神秘返回地球

有网友称,在神九发射升空时,在火箭附近发现诡异的不明飞行物体,飞行速度极快。图为直播视频截图。

神九发射2小时后 美国空天飞行器神秘返回地球

美国空军第二架X-37B已于北京时间2012年6月16日20时48分在范登堡空军基地着陆了。结束了为期469天的秘密飞行任务。

张喆

北京时间6月16日20时48分,中国神舟九号飞船成功发射2小时11分钟后,美国空军X-37B“轨道试验飞行器”在轨神秘飞行469天后成功着陆加利福尼亚州范登堡空军基地。

美国军方迄今未正式命名X-37B,它又被称为“轨道试验飞行器2号”(OTV-2),美军对其执行的任务也守口如瓶。

一些分析猜测,这架飞行器执行的任务与美军情报收集或军事新技术测试有关,甚至将之称为“卫星杀手”。

对此,美国空军最近一年多来反复强调,X-37B飞行器从未在距离地球数百公里的太空中做任何“坏事”。

着陆更安全

返航前,这架机翼短而粗的“迷你航天飞机”发动机自动点火启动,脱离轨道,穿过大气层,像一架普通飞机那样着陆,在跑道上滑行。为打消公众对其安全性的顾虑,美国军方公布了一段80秒的视频。

视频由红外光拍摄,记录了X-37B自动着陆的过程,画面显示飞行器底部和机头在重返地球大气层时呈现明显的橙黄色,表明了飞行器的耐热性,随后画面在35秒后重新捕捉到了X-37B飞行器的身影,显示其安全通过大气层并迅速着陆,以及比较短的着陆滑行时间。X-37B项目主任、空军中校蒂姆·麦金太尔说,“随着航天飞机编队退役,X-37B轨道试验飞行器项目赋予太空技术发展独一无二的能力。这种返航能力允许空军测试新技术,而不用冒其他项目面临的相同风险。”

不过,此前曾有俄罗斯专家称,由于X-37B飞行器返航时需要滑行很长距离,并且最终要在跑道上降落,增加了其被敌方摧毁的可能性。

X-37B无人机项目迄今实施了两次原型机试飞。2010年,首架X-37B在近地空间飞行225天。这次着陆的X-37B去年3月5日入轨,原计划飞行9个月。为测试它的续航能力,美国空军去年12月决定延长飞行。一些军官最近称这次超长时间飞行甚为“壮观”。

美空军计划在今年秋季再次发射曾执行过首次试飞任务的X-37B。

研制载人版

X-37B于1999年由美国航天局(NASA)与波音公司联手研发,2006年移交给美国空军。X-37B长约8.8米,高约2.74米,翼展约4.6米,重量近5吨,货舱区域相当于一辆皮卡的车斗大小。与普通轨道飞行器使用氢氧燃料电池不同,X-37B在轨时由砷化镓太阳能电池和锂离子蓄电池提供动力。

波音公司下属机密“鬼怪工程部”负责人格兰仕曾在去年10月透露,他们正在研制可以搭载5至6名宇航员的X-37C。X-37B现在只为五角大楼执行“绝密飞行”任务,今后可能扮演更多角色。波音公司曾说,这一飞船可以与国际空间站对接,运送货物。

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红外光拍摄记录了X-37B自动着陆的过程,显示其能像一架普通飞机那样着陆,在跑道上滑行。

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但是,就X-37B能否替代航天飞机或执行军事任务,业界看法不一。美国科学家联合会核物理学家尤萨夫·巴特认为,一次性航天器可以取得相同效果,且成本更低。

他说:“这一项目仍存在的原因之一是体制的惰性。”哈佛大学航天专家麦克道尔说,X-37B需要由“阿特拉斯5”型火箭发射,而这类运载火箭发射准备时间长,“如果想更快部署,可能需要新的发射运载工具”。

在轨间谍平台

目前,有关X-37B的用途众说纷纭,有人猜测其可能是一种尖端的“卫星杀手”,也可能作为在轨间谍平台或“母舰”使用。

一些航空爱好者从低轨道和倾角判断,认为飞船搭载一部实验性间谍卫星传感器,相比通信任务,更可能执行侦察或情报搜集任务。

麦克道尔说,X-37B可能用于测试某种新型成像技术。美国海军军事学院国家安全事务教授琼·约翰逊-弗里兹说,相比卫星,这种无人宇宙飞船能迅速抵达某一地区上空,执行侦察和监视任务。有分析认为,X-37B的出现是美国构建“全球两小时打击圈”的重要步骤。

今年1月5日,BBC网站援引英国航天专业杂志Spaceflight的说法称,当时正在地球近地轨道飞行的X-37B或许正从事监视中国“天宫一号”的任务,理由是该杂志发现“这艘无人飞行器与中国天宫一号的运行轨道如此相近”。不过这一说法很快就遭到反驳,被斥为“无稽之谈”。OTV-2是在美国东部时间2011年3月5日下午5点46分(北京时间2011年3月6日早晨6点46分),由“宇宙神”-5火箭从佛罗里达卡纳维拉尔角41号发射台发射升空的。

神九发射2小时后 美国空天飞行器神秘返回地球

OTV-2的返回窗口是2012年6月11日~6月18日。前日有报道曾称X-37B(OTV-2)15日可能返回。实际上,着陆推迟了一天。恰好在中国发射神舟-9之后。

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