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19世纪初期,在美国独立战后期,美国南部的德克萨斯仍处于墨西哥的统治下。当地的移民对墨西哥的统治越来越不满,要求独立归入美利坚合众国的呼声越来越高,各种反抗的行为也此伏彼起。1836年春天,墨西哥政府终于按捺不住,出兵欲平息这场骚乱。墨西哥统治者安东尼奥·洛佩兹·德·圣塔安(伊米利奥·埃切瓦里亚饰)率领数千名精兵横扫四野,他得意地称自己为“西部的拿破仑”。但在德克萨斯州一个名叫“阿拉莫”的军事城堡前面,大军却停住了脚步将近两个星期,并且在攻城战中遭遇重创。

在“阿拉莫”城堡,并没有驻守着多少精良的兵马,相反那是一支仅有189人的杂牌军队,参加战斗的这些斗士的地位、职业和身份也都五花八门,有的是银行家、农民、律师,奴隶,有的是流浪汉、梦想家、民兵头子和传奇人物。只是有一点是相同的,他们全是德克萨斯的男人。这些有着各种不同的信仰,不同的性格,不同的肤色的血性汉子,面对这场不可能获胜的战争,为了赢得德克萨斯州的独立,为了“家园的未来”自愿组织到了一起,在三个核心的传奇人物统领下,面对上万墨西哥军队的围攻勇敢地反击。

这三个统帅被尊称为“神圣三杰”。维廉·特拉维斯(帕特里克·威尔森 饰)是个刻板甚至有点腼腆的军官。詹姆斯·鲍伊(杰森·帕特里克 饰)则是一个身体极差,但是充满战斗激情的统帅。戴维·克罗基特(比利·鲍伯·松顿 饰)有着一个传奇般的人生西部拓荒者和美国议员,他机智勇敢,沉着冷静,可以说是整个军队的灵魂人物。他们一开始也有过一些相互的轻蔑和不理解。但随着战火的逼近,那种生死与共的感情慢慢笼罩了整个队伍,他们的心也开始好像芥蒂地贴在了一起。

墨西哥军队的进攻越来越激烈,阿拉莫的189个人在供给短缺、武器陈旧、没有外援的情况下,拼死抵抗了13天后不幸城破战败,全部阵亡。但这次战役至少消灭掉了10倍的墨西哥士兵,也给敌人进攻整个德克萨斯州的计划遭受重创。而在阿拉莫勇士们牺牲不久后,4月21日,由侯斯顿将军(丹尼斯·奎德 饰)率领的援军击溃了墨西哥军队。从此,德克萨斯州摆脱了墨西哥的统治,宣布独立。

影片根据美国历史上最重大的战争之一——德克萨斯争取独立的阿拉莫之战这一真实事件改编而成。人数占劣势的阿拉莫保卫者用他们充满智慧的激情以及独立自主的理想,奋起反抗强大的墨西哥政府军。

“为了拍摄这部影片,我们从文化、历史等各个层面对剧中的人物进行挖掘”,导演约翰·李·汉考克说,“事实上他们的真实生活,比他们的民间传说更加吸引人。”也就是说,约翰·李·汉考克不仅要拍摄这群德克萨斯州的英雄,如何在阿拉莫城堡里坚持了13天反抗,而且还会将镜头对准他们的生活细节,以及每个人独特的个性。而就影片表现而言,这一点是做得非常好的。其中个个血性汉子一言一行都极具魅力,虽然大多不人能叫出他们的名字,但是每个人的面孔都历历在目。无论是埋头打井的黑奴,还是克罗基特忠实的随从,都有着自己的思想和性格。

如所有的史诗片一样,做到细节精致与场面宏大的结合,是此类电影的关键。但《边城英烈传》给人的感觉历史味太浓重,而史诗色彩过淡。它被故事本身束缚了,因为这段历史本身既不像《神鬼战士》能够浓墨重彩地表现一位悲剧色彩英雄,也没法像《特洛伊》那样把一群英雄都表现出来,而且故事本身的结局也的确叫人无奈。小规模的对战既无法足够精致也无法多么宏大,而且那个时候战争的类型还处在一个“比较闷”的时期。所以总体看来《边城英烈传》作为一部诗史片来说,感觉有点“戏没法唱好”似的。

不过即使本片做到了细节精致与场面宏大的结合,但受题材和历史所限,故事不可能如类型片那样跌宕起伏,但是脱离了事实的真相的话,本片又会丧失大量的观赏价值。毫无疑问,《边城英烈传》就是一部标准的好莱坞拍摄的主旋律史诗,宣扬的主题是一种追求自由独立的精神,这种旋律还会在以后的许多历史片里唱下去。

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