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东方网10月15日消息:美军联合力量季刊10月号刊发文章分析了中国稀土对世界可能产生的影响。文章称中国已具备了较强的开发稀土的能力,并将之应用在军事领域。文章还透露,中国可能已研发了十种稀土合金用于战斗机和轰炸机,大幅提高了中国战机的作战性能。

稀土垄断将赋予中国强大军事优势

文章介绍说,稀土对于数百个高科技领域而言异常重要,包括关键的军事科技,例如精密武器系统与夜视镜。对稀土工业的垄断,终有一日会赋予中国强大的技术优势,提高其军事优势,并称中国的研发项目加之其丰富的稀土储量,有可能使其最终成为一个世界性的主导力量。

美国矿业公司Molycorp Minerals旗下加利福尼亚的Mountain Pass稀土矿曾是世界上最大的稀土供应者。然而,在上世纪90年代,中国稀土出口量猛增,导致全球稀土产品价格暴跌。这使美国Molycorp公司及全球其他稀土生产商业务量受影响,最终它们不是被挤出市场,就是被迫缩小生产规模。据业内人士称,到2014年之时,美国、加拿大、澳大利亚及南非的稀土矿床便可被开采。一些专家——如瑞士联邦理工学院Jean-Claude Bunzli教授——认为,鉴于西方国家采矿作业会很快恢复,而且军事科技所需稀土数量极低,所以中国削减稀土供给并不是个大问题。不过,文章指出,即使西方国家重启稀土矿业,但与美国急剧下降的稀土研发努力相比,中国对稀土产品研发的日益重视,才是更加重要的问题。如今,美国只有少数真正关注稀土产品的科学家

另一方面,中国已经建立全部实验室和团队来研究稀土。中国还有多个国家计划,如863计划(国家高技术研究发展计划)和973计划(国家重点基础研究发展规划)。虽然这些计划并非专门支持稀土项目,但它们对中国的稀土工业很重要。这些计划可为军事和民用研究项目提供数百万美元的政府资金,这将减小中国和世界其他国家的技术差距,使中国在世界竞技场中占据一席之地。中国有着敏锐的前瞻考量能力。规划者提前几年提出了潜在的问题或长处。然后随着时间的推移,中国会开始为达到最终目标打下稳固的基础。

目前,中国拥有两大主要国有实验室:隶属北京大学的稀土材料化学及应用国家重点实验室,以及位于中国北部吉林省长春市的稀土资源利用国家重点实验室。此外,中国还有两个专注于稀土元素调查与研究的刊物:由中国稀土学会主办的《中国稀土学报》以及《中国稀土信息》。中国稀土学会创立于1980年,由成千上万名稀土元素领域的科学家以及技术研究人员组成。而与中国从事稀土调查与研究的科学家人数相比,美国稀土科学家的人数非常有限。

稀土合金大幅提升中国战斗机性能

与此同时,早在20世纪60年代,中国便已经开始寻找方法,在军事领域有效使用稀土元素,当时中国的武器工业开始应用装甲及火炮用钢的相关研究。中国用稀土制造出了特殊的装甲钢,这有利于坦克的生产。20世纪60年代中期,中国创造出了稀土碳钢,这种钢的横向冲击值比最初使用的原碳钢的横向冲击值提高了70-100%。此外,射击场的射击测试结果证实,由稀土装甲钢制成的大口径子弹能够完全满足技术要求。

自1963年以来,中国一直在迫击炮炮弹中使用稀土球墨铸铁。据称,这种金属可使炮弹的动力学性质增加一至两倍,可使炮弹有效杀伤碎片数量增加若干倍,并锐化碎片边缘,大幅度改善炮弹杀伤力。在使用球墨铸铁之前,中国利用由高质生铁与30%至40%的废钢合成的半钢充当弹体前部制造材料。实践证明,这种老式炮弹力量较小,脆度较高,爆炸后产生的有效杀伤碎片较少。另外,这些杀伤碎片也不锋利。

稀土镁合金强度高、质量轻,是制造飞机的理想材料。据报道,中国航空工业集团已研发了十种稀土镁合金。例如,“ZM6”铸造镁合金——钕为主要稀土添加剂——被广泛应用于制造直升机后制动器外套、战机翼肋、30千瓦发电机铅板转片。另外一种高强度稀土镁合金是BM25,它是由中国航空工业集团与中国有色金属工业总公司联合研发,已取代了一些中强高铝合金,被广泛应用于战斗机之上。这些稀土合金的使用大幅提升了解放军战斗机的性能。早在上世纪60年代的时候,中国就已开始探索在军事领域有效使用稀土资源的方法了。

随着更有效的金属合金的出现,中国开始小心研究稀土元素的其他用途,其中许多被美国及一些美国盟国使用与发展。这些技术包括利用稀土制造炸弹中的可燃物;核应用,包括军事防御、核辐射屏蔽以及坦克热辐射屏蔽技术在内;制造磁性较上实际70年代军用磁钢高出上百倍的永久磁铁;激光仪器,包括光测距仪、激光制导、激光通信系统;超导材料;声纳;以及其他应用。

2006年4月,中国湖南稀土金属材料研究院高级工程师李中华、张卫平和刘甲祥撰写了一份题为《稀土材料在现代军事技术上的应用及发展趋势》的报告。在逐点叙述稀土金属在现代技术中扮演的角色之后,他们得出结论称,稀土和现代军事技术之间有密切的关系。他们还指出,稀土工业极大的推动了现代军事技术的整体进步,军事技术的提高反过来又推动稀土工业的繁荣发展。

现在,许多媒体报道都对未来稀土供给与需求以及中国因国内日益增长的需求而限制稀土出口的情况表示关注。然而,很少有报道提到中国在该领域的研发努力,而这恰好是最值得注意的,因为这正是中国不断取得成功的动力。

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