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13日深夜,日本“隼鸟”号探测器结束为期7年的太空飞行,返回地球。南澳大利亚州上空火光如炬,“隼鸟”主体与大气层摩擦,燃烧殆尽。与之提前分离的密封舱继续坠落。当地时间23时21分(北京时间21时51分),密封舱坠落在伍默拉沙漠的预定着陆点。科学家们希望“隼鸟”号密封舱带回从“丝川”小行星采集的岩石碎块,为人类研究小行星的物质结构和太阳系的起源提供极其珍贵的样本。

澳大利亚国立大学、日本宇宙航空研究探测局、美国航天局的约40名科学家共同执行“隼鸟”号密封舱的回收任务。回收队伍从地面4个方向探测密封舱发出的电磁波,并用直升机在空中以红外成像技术进行探测,以测定密封舱的具体方位。回收工作于14日天亮后进行。

“隼鸟”号密封舱进入大气层时的速度达到每秒12.2公里,超过美国航天飞机每秒8公里的速度。疾速坠落时,密封舱与空气急剧摩擦,表面温度达3000摄氏度左右,受摩擦的空气温度则可达1万摄氏度。美国航天局希望“隼鸟”坠落的经验能够为未来太空飞船和探测器的耐热设计提供重要参数。

“隼鸟”如果真的带回“丝川”岩石碎块,这种石块将是人类第四次从太空或地球以外天体采集到的样本。第一次是1969年7月美国“阿波罗”11号宇宙飞船采回月球岩石;第二次是2004年9月美国“起源”号太空船采回太阳离子;第三次是2006年1月美国“星尘”号探测器采回“星尘”。有关专家认为,坠落地球的陨石或宇宙尘埃在被发现之前就受到地球物质的污染,无法判断这些物质来自宇宙何方。“隼鸟”采集的样本既没受地球物质污染,又有明确来源。通过对这种样本的研究分析,人类有望探明陨石和小行星的关系,同时有望揭示太阳系形成之谜。小行星约在45亿年前与太阳同时诞生。研究分析小行星表面的岩石结构,人类可以理出太阳系的早期线索,了解太阳系的风化过程。人类还有望通过对小行星岩石成份的分析,探明宇宙中漂浮的尘埃。小行星岩石可能残留远古尘埃。因此,宇宙尘埃可能含有与地球生命起源有关的有机物。

“隼鸟”号探测器于2003年5月9日由日本宇宙航空研究探测局发射升空,2005年11月26日抵达位于地球和火星之间的“丝川”小行星,采集了“丝川”的岩石碎片。采集“丝川”岩石样本时,“隼鸟”须与“丝川”表面保持垂直角度。“隼鸟”的斜下方装有激光传感器,用于调整“隼鸟”与“丝川”的角度。另外,由于“丝川”的引力较小, “隼鸟”如果先着陆后采集样本,恐怕难保自身平衡,因此采集工作安排在着陆前进行。按照原设计,“隼鸟”接近“丝川”表面时,伸出样本采集吸管。吸管一接触“丝川”表面,“隼鸟”就自动发射金属球,击碎岩石,并通过采集吸管将岩石碎片吸入密封舱。但这一尝试失败,“隼鸟”只能通过着陆撞击,吸入飞溅起来的碎石。“隼鸟”号探测器密封舱形状如碟,重18公斤,直径40厘米,高20厘米。

“隼鸟”的设计技术异乎寻常,采用4台耗能十分低的离子引擎,以电离氙气喷射提供动力,实现了长距离运行。发射升空之后,“隼鸟”保持在离太阳不远的轨道运行,利用太阳能发电加速。一年之后,“隼鸟”进一步加速,并改变航道,进入 “丝川”轨道。往返“丝川”和地球,“隼鸟”约飞行60亿公里。“丝川”小行星以日本火箭科学家秀夫丝川(Hideo Itokawa)的名字命名。“丝川”小行星离地球3亿公里,但“隼鸟”必须绕太阳飞行,不能直线飞行。

“隼鸟”本应于2007年6月回到地球,但由于燃料泄漏和通信中断等故障,多在太空停留3年。

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