空天飞机“X-37B”首飞给世界带来什么?

美国当地时间4月22日,世界上第一架空天飞机X-37B从佛罗里达州卡纳维拉尔角升空进行首次试飞。外电评论认为,从航天科技发展来看,这是人类征服太空又一具有历史意义的新跨越。然而,对此航天技术横空出世,各国也同样心存担忧:由于太空利益的巨大需求,此次美国试飞X-37B空天飞机是否会引发全球新一轮太空竞争,让原本不再寂静的太空变得更加复杂,使竞争更趋白热化。

三大跨越:

空天飞机引领新潮

随着航天技术的发展,使人类的探索领域从陆、海、空拓展到外层空间。经过半个世纪的探索,从宇宙飞船到航天飞机,再到无人空天飞机,往返于天地之间的航天运输装备实现了三次重大跨越。

第一次重大跨越使人类实现了遨游太空的梦想。宇宙飞船最突出的特点是没有翅膀,每艘飞船只能使用一次。至今,宇宙飞船已发展了三代,主要有卫星式飞船和登月式飞船两大类。美国在登月式飞船上领先一步,俄罗斯则在卫星式飞船上更胜一筹。未来,宇宙飞船将向三个方向发展:有多种功能和用途;返回落点控制精度提高到百米级范围以内;返回地面的座舱,经适当修整后可重复使用。同时,未来的行星际载人飞行将主要用飞船来实现。

第二次重大跨越使人类实现了重复使用运载工具上太空。航天飞机是可重复使用、往返于太空和地面之间的航天器,结合了飞机和航天器的性质。它既能代表运载火箭人造卫星等航天器送入太空,也能像载人飞船那样在轨道上运行,还能像飞机那样在大气层中滑翔着陆。航天飞机甚至有小型空间站的许多功能,还可从轨道上捕捉、维修和回收卫星等,并在太空多次对“哈勃”太空望远镜进行修复。

第三次重大跨越使人类进入太空更便捷、更经济。由于航天飞机存在许多先天不足,一些航天大国便着眼未来开始研制新一代空天飞机。最初,X-37航天飞机项目是由美国国家航空航天局(NASA)发起,后由美国空军接手为X-37B空天飞机,研制工作一直处于绝密状态。从外形上看,首次试飞的X-37B无人驾驶空天飞机,是美国航天飞机的“微缩版”,其大小只有航天飞机的四分之一。这种代表着当今航天技术最高水平的空天飞机,集多项先进技术于一身,能在太空轨道运行270天。

外电指出,X-37B还只是技术验证机,未来的后续机型将更为成熟、更加先进。虽然空天飞机还处于探索研究阶段,但它有望成为21世纪最先进、最经济、最有效的新一代航天运载工具。

亦军亦民:

改变航天发展格局

外电认为,X-37B空天飞机代表了今后数十年内航天运载技术的重要发展方向,并可能将成为未来控制空间、争夺制天权的关键武器装备之一,它一旦发展为成熟的航天装备,必将给太空探索带来革命性的影响,从而打破目前业已形成的国际太空发展格局。

从人类探索太空的进程来看,大致经历了进入太空、认识太空、利用太空和控制太空四个阶段。在进入太空和认识太空的发展阶段,人类对太空探索基本处于非对抗性的激烈竞争状态。到了利用太空的第三个发展阶段,人类不仅看到了航天在通信、导航、气象、测绘和地质勘探等民用的巨大利用价值和广阔发展前景,而且发现了其在搜集情报、战场通信、作战指挥、武器制导等军事方面的巨大优势和潜在价值。20世纪80年代,美国里根政府提出的“星球大战”计划,就是旨在充分利用太空的巨大军事价值,如今的美国导弹防御系统便是“星球大战”计划的衍生品。冷战结束后,人类探索太空的进程进入了争夺太空自由权和使用权的新阶段。美军依托强大的太空信息支援体系,相继在海湾战争科索沃战争阿富汗战争伊拉克战争中迅速取胜,充分展现了太空力量对现代战争的强大支援和增效作用。2001年1月22日-26日,美国的“施里弗-2001”太空战演习将太空战引入实战。面对美国咄咄逼人的太空竞争,俄罗斯于当年6月1日起正式组建独立的航天兵部队。迄今为止,具备航天能力的国家已由美俄两个国家增加到60多个国家,已有近200个国家应用航天技术的先进成果,约有70%用于军事目的。

美国试飞X-37B空天飞机,进一步拉大了美国与世界其他国家航天力量的差距,打破了此前业已形成的太空战略平衡。针对国际社会对X-37B空天飞机是“太空武器先锋”的猜测,负责太空计划的美空军副部长佩顿日前说:“我不知道怎么被称作是太空武器化,从根本上来说,它是太空飞船的升级版。”尽管美军方坚决否认X-37B的武器化发展倾向,但从其性能来看,这将是一个亦军亦民的航天装备,如果将其用于太空探索的航天运输器,则是一个升级版的太空飞船;但如果将其用于军事目的,将有能力对敌国卫星和其他航天器采取军事行动。因此,俄罗斯“纽带”新闻网有文章称,美国秘密研制的X-37B可能就是全世界首架“太空战斗机”;还有外电认为,对于这种具有太空战机潜在能力的无人空天飞机,目前世界尚无其他国家掌握同样成熟的技术装备。

逐鹿太空:

夺取航天发展优势

进入21世纪,新一轮太空领域的竞争愈演愈烈。4月22日,美国不仅将X-37B无人空天飞机送上太空,而且还于当日同时试验了“猎鹰”飞行器,这种飞机器从太空以20倍音速,即每小时1.3万英里的速度滑翔返回地球,整个过程历时仅用30分钟。外电评论认为,如果这种飞行器挂上常规弹头,世界任何一个角落都将处于其威胁之下。专家指出,美国在同一天进行两项太空高难度新装备试验,让人们有太多理由担心美国在追求国际太空的绝对优势,并试图成就可以威慑全球的太空绝对霸权。美国兰德公司防务分析专家表示,“X-37B被认为是能将少量有效载荷送入轨道,执行一系列军事任务,然后再返回地球的飞行器的雏形”。另有外军专家指出,一旦空天飞机技术走向成熟,必将加速推进太空战登上战争舞台。

空天飞机“X-37B”首飞给世界带来什么?

■美国X-37B太空飞机效果图

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