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在经过了数年的研发和探讨之后,美国空军下一代战机NGAD(意为下一代空中主宰)的项目开发进度又遭遇了全面的推倒重来,从头开始。当然这种"返工"在美国的武器研发史上并不少见,但令人意外的是,NGAD将不再是传统意义上的"美国六代战机"——集大航程、超音速巡航、大载弹量和隐身能力为一体的传统六代战机不复存在,取而代之的是"低成本,高换代频率"的多款无人机平台。

在过去的三十年时间里,"第五代战斗机"(国标称第四代)的定位始终是多用途战斗机:美国F-22A既能够携带空空导弹争夺制空权,也能够携带小直径炸弹超音速"踹门"突击,可以说超音速巡航和雷达隐身能力的存在,对于同时实现这两个目标而言至关重要。

但时至今日,美国空军对于下一代战机的需求却走上了"单一用途"的回头路,和F-22A一样"空地全能"的PCA战机方案不见踪影,取而代之的是虚无缥缈的NGAD方案。

和单一型号即可完成制空权争夺、地面打击等任务的PCA六代机不同,眼下美国空军的NGAD方案希望把PCA六代机的任务和构成"拆分"到几款飞机平台上:现役F-22A和PCA六代机的大弹舱将被专用的载弹无人机继承,而这款载弹无人机可能"不那么隐身";强大的雷达和传感器系统也将转移到专用的探测无人机上,而显然探测无人机并不需要大弹舱;至于做出指挥决策的有人战斗机则很可能还由F-35"代劳",因为美国空军几乎已经决定不研发新的有人战机平台……这个套路是不是很眼熟?没错,冷战时期苏联就是这么干的。


而美国空军之所以做出如此改变,说到底并非是NGAD比传统方案更强更先进,还是因为没钱——美国空军部长在今年年中就已直言:单一的先进战机需要把所有的"先进技术奇迹"都整合到一个平台上,这意味着只要其中一项技术的整合出现问题,整个战机项目就会出现难以避免的"木桶短板效应",成为失败品。

当然,这句话对军工技术天下第一的美国来说有点讽刺,毕竟能不能整合从来不是问题,问题还是钱给得够不够多。靠着国际盟友"平摊"的大量采购数字,以及设计上的相对妥协,F-35战斗机如今成本已经控制得非常低廉……不过,这也就意味着在未来的五十年时间里,没有任何一个"盟国"会成为美国平摊第六代战斗机研发成本的对象。

而显而易见的是,如果不能控制住研发成本,美国独自研发十余年,最终采购不过187架F-22A的"惨剧"还将重演,这也就不难理解为何美国空军要"忍痛割爱"了。


就单从预算上来看,美国空军已经在今年"挥刀自宫",砍掉了下一代战机项目一半的预算,毕竟在"六代机"的研发工作前面,美国空军还背着F-35战斗机、B-21轰炸机等"大山",资金压力是一点都不含糊。

但同样毫无疑问的是,"凑合"出来的NGAD项目能用不假,战斗力和复杂程度都难免惹人生疑,实际操作更是可行性堪忧:如果飞机数量要翻几番,那难不成未来美国空军的跑道、机库,甚至是美国海军的航母也要跟着"超级加倍"?这显然就有些天方夜谭了。

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