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在天体测量学中,一个难题就是如何测量恒星、星云、星团乃至星系的距离。对于临近的恒星(比如比邻星、天狼星、牛朗星、织女星、北极星等等),科学家用的是三角视差法,即利用3月21日和9月23日,地球分别位于公转轨道的两侧,由此产生的微小视差,结合地球公转平均直径(约3亿公里),测出恒星的距离。但对于更远的恒星,由于产生的视差太小,无法精确测定,这种方法就不管用了。

那么该用什么方法呢?这就要选择标准烛光了。

一位女天文学家叫做勒维特,她发现了一种变星叫做造父变星,这种变星,其体积随时间周期性地振荡,而且其发光强度恰好是光变周期的函数。这就好办了,相当于可以通过测定造父变星的光变周期,确定其绝对星等,然后利用视星等与绝对星等的差距,测定其距离。利用这种方法,科学家最终测定了大量“星云“的距离,并最终以无可辩驳的事实证明他们位于银河系以外,属于河外星系。当然,后者是哈勃等人的工作了。

但是,很遗憾的是,勒维特、哈勃都是美国人,他们为美国的天文台服务。最后说一句,科学应当服务于人类,造福于人类,科学不应当掌握在一个逆历史潮流而动的纳粹政权手中。科学家也应当要有良知,要为科学献身的同时也要心怀正义。

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