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一战实践证明,航空兵(包括舰载航空兵)能在海战中起很大的作用,但那时航空母舰还只能作为水面舰艇中的一个新舰种,在海战中居于配角地位。因此,二战爆发前,1939年世界上只有4个国家的海军编成中有航空母舰。这4个国家分别是:美国(5艘)、英国(7艘)、日本(6艘)、法国(1艘)。

然而,自从希特勒发动第二次世界大战,英国被迫向德国宣战以后,德国海军先后对英国展开水雷封锁战和潜艇封锁战,使英国军舰被炸,商船被毁,客轮被击沉,遭到惨重的损失。紧随其后,意大利于1940年4月10日正式向英、法宣战,公开加入法西斯德国的行列。由此使英国所有的海上交通线,从大西洋到地中海,都处在轴心国海军的打击之下。

为了扭转不利局面,英国海军地中海舰队使用航空母舰编队,对意大利塔兰托海军基地进行了一次突袭,开创了使用航空母舰舰载机突袭敌国海军基地,取得完全胜利的先例,使航母由配角变为主角

塔兰托海军基地是意海军最重要的基地。这里自然条件优越,港湾三面为陆岸环抱,水域宽阔,有内外两个港区。基地设施完善,可供各种军舰停泊。塔兰托基地集中了意海军的主要舰艇部队,常驻有战列舰4艘、重巡洋舰3艘、轻巡洋舰5艘、驱逐舰16艘、潜艇21艘、护卫舰4艘、高速鱼雷艇8艘,以及其他海军舰艇多艘。意海军兵力在岸基航空兵的支援下,可破坏英国在地中海的海上交通线,并对英国地中海舰队构成严重威胁。

战前,英军参战部队编成分为突击群、掩护群、侦察群、佯动群和扩大战果群5个兵力群。其中突击群由光辉号航空母舰和担任警戒的4艘巡洋舰、4艘驱逐舰组成。突击任务由21架剑鱼式舰载机担任。主要突击目标是停泊在塔兰托外港的战列舰。舰载机分为2个攻击波。第一攻击波编有飞机12架,其中鱼雷机6架,每架飞机挂装磁性引信鱼雷1条;轰炸机4架,每架飞机挂装炸弹6枚;照明机2架,每架飞机除挂装4枚炸弹外,还携带照明弹16枚。第二攻击波编有飞机9架,其中鱼雷机5架,轰炸机2架,照明机2架。上述两个攻击波分别归威廉森海军少校和黑尔海军少校指挥。

1940年11月6日13时,坎宁安海军上将乘坐战列舰沃斯派特号,率领庞大的地中海舰队从亚历山大港起航,一路向西挺进。8日中午,英舰队到达克里特岛与马耳他岛之间时,被1架意侦察机发现。12时30分,这架意侦察机飞抵英地中海舰队上空,但被光辉号航空母舰的战斗机驱走。15时20分,又有1架意侦察机出现,再次被驱走。约1小时后,7架意轰炸机来袭,遭到光辉号舰载战斗机的拦击,被击落2架,其余5架匆忙扔下炸弹逃之夭夭。为迷惑意方,坎宁安将军命令舰队向亚历山大港方向航行。11日中午,英舰队又折回马耳他岛与克里特岛之间的集结水域,然后向东北方向的作战海域前进。11日18时,舰载航空兵司令斯特海军少将下达战斗命令。19时45分,光辉号航空母舰在巡洋舰和驱逐舰各4艘的护航下,开始增速至28节。20时30分,在距离塔兰托港约270公里处,第一攻击波12架剑鱼式飞机,组成4个字形飞行小组,飞入云层。飞行指挥官威廉森少校率领突击机群向北飞越塔兰托湾。2架照明机进入港区上空后,由南向北投下带降落伞的照明弹,为鱼雷机、轰炸机对港内目标进行攻击创造了条件。4架轰炸机以内港的驱逐舰及巡洋舰为突击目标,采取小角度俯冲进行低空投雷。21时20分,光辉号再次迎风增速,发起第二攻击波,9架飞机在黑尔海军少校指挥下开始出击。起飞后20分钟,有1架轰炸机因故障返回;其余8架飞机按预定计划飞临塔兰托港,实施袭击。5架鱼雷机投射鱼雷5条,有1条命中目标。第二波突击中,有1架飞机被意高射炮火击落。12日1时,光辉号到达回收舰载机的Y阵位,以21节航速迎风航行。1时12分,第一攻击波的飞机开始陆续降落。2时正,第二攻击波的7架飞机也开始着舰。

英地中海舰队光辉号航空母舰编队对塔兰托的突袭,英海军仅以消耗11条鱼雷、少量炸弹和损失2架飞机的代价,换取了击沉意海军战列舰1艘(完全放弃)、重创2艘(半年后才修复)、击伤巡洋舰和辅助船各2艘的胜利。此外,还破坏了意水上飞机场和油库。

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