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隆美尔和凯瑟琳元帅在意大利

希特勒于1943年8月年再次起用刚刚在5月的北非遭到惨败的隆美尔,让他组成一个空壳的集团军群总部,准备调派部队加以充实,然后进入和控制整个意大利。但是由于苏联战线情况不妙,隆美尔手下的野战部队不断被调出。与此同时,凯瑟琳元帅指挥德军在意大利南部执行防务,承担着抵抗盟军的主要责任。

由于隆美尔即将正式出任意大利德军最高司令,已经是个公开的秘密,凯瑟琳觉得受到轻视,于8月14日提出辞呈,希特勒没有接受,既为了隆美尔能够顺利接班,也希望利用凯瑟琳同意大利人的良好关系,稳定当地局势。

凯瑟琳元帅于10月4日建议希特勒在罗马之南继续抵抗盟军,结果令美军第五集团军在9月9日的萨莱诺登陆后,进展不明显,让德军退到险峻山区的古斯塔夫防线据守,把盟军拖入到了严酷难耐的冬季。

尽管如此,希特勒还是希望把德军完全撤往意大利北部,离德国更近,也少受转到盟军一边的意大利人的抵制和骚扰。为此,他能够接受隆美尔对战局的悲观判断,而以约德尔为首的最高统帅部作战行动部,也已经向希特勒提议,正式任命隆美尔为意大利所有德军的最高司令,置于他的B集团军群之下。

希特勒于10月17日接见隆美尔,听取他对意大利战役的意见,隆美尔如常表示他的悲观态度,不愿意承担在南意大利指挥的责任。希特勒对隆美尔的直率很满意,基本上确定要由隆美尔出任新设立的意大利职位

隆美尔对这一新职位感到十分兴奋,是他在北非失败之后的第一次实质性的任命,之前他对意大利的战事只有督导和建议之责,他的B集团军群在意大利北方无所事事,是个空壳,只有军而凯瑟琳则实际担任南意大利军最高司令,以及C集团军群司令,指挥着维廷豪夫将军的第10集团军和第14集团军的野战部队。

隆美尔的参谋长多次向最高统帅部提出询问,是否即将发出给隆美尔的正式任命,但是到了19日,约德尔的回复是希特勒已经改变主意了。隆美尔最后也没有等来这项任命。

希特勒还要听取凯瑟琳的意见,而凯瑟琳也是如常地乐观,向希特勒保证,他至少能够在罗马以南进行长期抵抗,让盟军在六到九个月的时间内无法占领北亚平宁山脉。他的判断同作战行动部的悲观预期相反,而希特勒对凯瑟琳在意大利的战绩印象深刻,感到满意,包括处理政府宣布投降后意向不明的七八十万意大利军队,从西西里岛成功撤出十万德军到大陆,对盟军登陆萨莱诺及时做出反应,稳定南意大利局势,都证实了凯瑟琳的实地指挥能力,他所做出的判断和所认可的防卫战略,毕竟会有预期的效果。而隆美尔预期南意大利德军会迅速崩溃,被证明是错误的,连希特勒都公开说那是完全错误的。

11月6日,希特勒签署了任命凯瑟琳元帅为意大利德军最高司令的正式命令。希特勒再次召见隆美尔,然后把他派去法国执行特殊使命,也就是视察“大西洋壁垒”。隆美尔在同凯瑟琳的争锋中遭遇挫败,不得已于11月21日离开了意大利,之后却因祸得福,指挥数十万人的B集团军群,进行诺曼底保卫战,几乎创造了历史。

凯瑟琳在意大利实践了自己许下的诺言,通过古斯塔夫防线、卡西诺之战和安齐奥之战,借天气地形之利,逐步退防,让登陆后的盟军陷入长期地面战争,大幅超过了他所说的六到九个月的防御时间,让盟军直到1944年6月才拿下罗马。如果不是德国于1945年5月投降,凯瑟琳或许还可以在意大利北部继续拖延下去。

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