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俄国海军在日俄战争爆发前曾为舰载气球和舰载风筝付出了不少精力。但这两种航空器却并没有在1904年到1905年的日俄战争中发挥太多作用,反倒是日本海军的岸炮部队曾在炮击旅顺港时使用了气球引导炮击,并成功击伤了两艘俄国战列舰。

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不过比较有趣的是,一位名叫费奥多·波斯尼科夫的陆军技术军官在海森崴的尝试。战争爆发前,俄国人在进行气球观测实验时成功发现过涅瓦河底的沉船残骸,而波斯尼科夫也据此坚信自己能够利用气球观测到日本水雷。在几位水兵和当地工人的帮助下,波斯尼科夫成功制造出了三具球形气球,并开始训练当地海军军官如何使用这些气球。不久之后,俄国人又从欧洲送去了三具鸢式气球以及一批训练有素的气球操纵员。到日俄战争结束时,波斯尼科夫手下已经拥有了一支超过100人的气球部队,并多次乘坐气球进行侦察飞行。

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在战争期间,波斯尼科夫利用运输舰进行了大量气球飞行,甚至还曾将气球搬上了海森崴巡洋舰分队旗舰“俄罗斯”号装甲巡洋舰。1905年,运输舰“科雷马”号接受了改装,成为一艘专门的气球母舰。在改装中,该舰的主桅杆被拆除,舰体中部的上层建筑和尾楼之间加装了一块木制甲板,其周围安装有帆布风挡,作为气球的起降平台。为方便上舰作业,波斯尼科夫也对一具鸢式气球进行了改装,将其长度减小以适应舰体尺寸。

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尽管俄国军方为海森崴的气球部队花费了很大精力,但波斯尼科夫还是没能完成任何其当初所宣称的任务。事实证明从气球上寻找沧海一粟般的水雷极为困难,根本无法在实战条件下取得效果,而由于缺乏必要的无线电设备,原本可以轻易做到的通讯中继勤务也落为空谈。在“俄罗斯”号上进行的航空炮术观测实验最终也没有取得实质性成效。

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1905年5月9日至13日间,“俄罗斯”号和“雷鸣”号两艘巡洋舰突入日本海进行破交突袭行动,而这一行动也为舰载气球的支持者们提供了证明自己的机会面。为在舰体右舷搭载鸢式气球,“俄罗斯”号还专门对后桅杆进行了改装。在整个行动期间,这具气球在一组绞盘操纵下总共进行了13次载人和无人飞行。5月11日,在水兵们对平时使用的钢缆进行维护期间,气球改用粗麻缆绳牵引升空。但缆绳跟块便被扯断了,而气球则不受控制的上升到了1800米左右,并在这一高度飞行了一段时间后落入海中。虽然后来巡洋舰派出了一艘小艇将气球成功回收到了舰上,所幸这是一次无人飞行,没有造成人员伤亡。但气球已经丧失了太多的氢气,巡洋舰上也没有搭载氢气发生器或储备气体,因此丧失了再次升空的能力。当天夜间,两艘巡洋舰遭遇了恶劣天气,为避免残存氢气引发火灾,舰员们放光了所有氢气。

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除气球本身出现的事故以外,两艘巡洋舰在整个巡航过程中都没有取得战果。虽然后来波斯尼科夫宣称两艘巡洋舰曾击沉了数艘日本小型船只,但这些战绩甚至连俄国档案中都完全无法找到。不过无论结果如何令人失望,这两艘巡洋舰还是创造了海军史上的一个里程碑,记在战时首次使用舰载航空器执行任务。

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与此同时,俄罗斯人还在波罗的海改造着另一艘气球母舰。与之前那些要么没有动力、要么就是无法前往公海的小型船只不同,这一次俄国人准备改造出一艘能够搭载多具气球或其余航空器前往公海的大型母舰。根据尼古拉·克拉多上校的说法,海军之所以要改造出这样一艘母舰,原因太平洋舰队司令斯捷潘·马卡洛夫中将(战死于1904年4月13日)的继任者维特格夫少将要求在派遣增援舰队时一定要带上一些载人气球或者载人风筝。在他眼中,在航空观测上获得优势的一方在交战时必将取得优势。

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俄国海军所选择的改装对象是原属于北德意志劳埃德船运公司的9600吨邮轮“拉恩”号。这艘邮轮在1887年被谢尔盖·斯特罗加诺夫伯爵以70万卢布的价格买下后转赠给了海军。但后者对于如何利用这样一艘虽然宽大但却十分陈旧的邮轮却束手无策,直到此时才为其找到了用武之地。1904年11月,该舰被送到波罗的海沿岸的里堡,在波尔舍夫的监督下进行改装。波尔舍夫在改装中超出了“拉恩”号的后桅和一部分上层建筑,在舰尾开辟出了一大块空间用于搭载航空设备,而其顶部还设有一个帆布天棚,以备恶劣天气侵袭。在其下方的三层甲板中,该舰搭载了多达三组由轮机和电动机共同驱动的氢气发生器和压缩机,并专门设置了氢气储藏室。该舰总共搭载有九具气球,一具球形气球、四具大型鸢式气球用于观测勤务,四具小型鸢式气球则用于传递信号。为方便气球与母舰之间的通讯,舰上还搭载了1000米的电话缆线。除此以外,该舰也为航空拍照准备了相应设备。舰上总共搭载了118名军官和水兵来担负航空作业任务。同时该舰还搭载了一些火炮,但口径和数量并不明确。改装完成后,该舰被重新命名为“罗斯”号并划为二等巡洋舰编入尼古拉·涅鲍加托夫指挥的第三太平洋舰队。

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不过虽然该舰被十分全面高效地改装成了气球母舰,但事实上其舰况却已经十分老朽了。由于第三太平洋舰队本身便是由一些老旧舰艇组成的,因此涅鲍加托夫在舰队起航后便命令随行工程师对全部战舰进行一番检查,而“罗斯”号的舰况之差令所有人都大跌眼镜。该舰的锅炉状况已经惨不忍睹,其中一个居然已经被修补过超过250次了!对“罗斯”号能否远航18000海里赶赴远东深表怀疑的涅鲍加托夫亲自命令该舰进行气球升空测试,而后者却再次令人失望。在利用电解法制造氢气时,该舰的氢气发生器突然断电,涅鲍加托夫随即下令改用化学法继续制造氢气,但技术人员却告诉他这种方法过于危险了,此前便有两名水兵因此被火灾活活烧死。

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暴跳如雷的涅鲍加托夫在震怒之下命令“罗斯”号立刻“滚出”第三太平洋舰队,参谋们只得安抚这位司令说如果现在将“罗斯”号遣返,那么整个俄国海军都将大失颜面,而且远东的维特格夫也会失望。多方劝说之下,涅鲍加托夫只得暂时隐忍了下来。不过当舰队穿过斯卡格拉克海峡之后,他还是以“罗斯”号舰况不佳为由将其遣返回了里堡。这艘气球母舰的战争还未正式开始便结束了。不过有一点可以肯定的是,如果“罗斯”号真的远航到了对马(前提是该舰在抵达对马前没有发生不可修复的故障),该舰必将成为日本海军的盘中大餐。

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