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自从人类诞生的那天起,人类就在不停地打仗,不停地与同类争斗。一切能用得上的工具都会被用上。风筝这种看起来是娱乐性的东西,自然也逃不过战争的魔掌。1806年,风筝进入了欧洲海军领域,英国人曾使用护卫舰挂着风筝在法国境内播撒心理战传单。到克里米亚战争时期,甚至还出现了用风筝挂炸弹的实验和用风筝营救落水水手的情况。不过在此之后,各国并没有对风筝产生更多的兴趣。

[铁血讲武堂245]风筝也能打仗!英国海军载人风筝实验!

在19世纪的西方世界中,很多人都曾尝试研发载人风筝或类似风筝的载人飞行器。其中有些实验取得了一定成果,但直到澳大利亚航空先行者劳伦斯·哈格雷夫发明了“箱式风筝”之后,载人风筝才真正成为一种可以投入实用的飞行器。无私的哈格雷夫甚至拒绝为箱式风筝申请专利,以便使其能够得到广泛应用,而事实最终也正是如此,同时各方也在不断集思广益,改进箱式风筝。

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从军事角度来讲,风筝能将人员搭载上天担任航空观察手的价值是十分显而易见的。相比较而言,风筝比气球更稳定、更可靠、更灵活、更灵活、更廉价而且对于观察手来讲也要更为安全一些,直到梭状的鸢式气球诞生后这种情况才得到扭转。

到20世纪初时为止,虽然只有美国人曾在南北战争期间在军舰上实际使用了气球,但已经有不少海军进行了舰载气球的可行性进行了实验。到了此时,各国海军均已认清风筝在海上执行航空观测任务时要比气球更具优势。在对这一系列优势进行了一番实验之后,一些海军对载人风筝表现出了很大兴趣。其中的先行者是俄国海军。

紧随俄国人之后对载人风筝产生兴趣的是十年内便进行过舰载风筝实验的英国海军,而重新使得英国海军对风筝产生兴趣的则是一位美国人塞缪尔·富兰克林·科迪。虽然科迪的风筝也是在哈格雷夫的箱式风筝原理上进行设计的,但其改进幅度十分巨大,因此形成了一种全新的形式,并成功申请了专利。

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被科迪称为“战斗风筝”或“飞机”(在后来的动力飞机发明前,“飞机”一词被用于泛指一切可进行平飞的飞行器)的风筝,有记录显示体重达97公斤的科迪本人曾轻松乘坐自己的风筝上天试飞。关于科迪式风筝最大升限的记录并不明确,但可以确定的是这种风筝曾经飞到过600米以上的高度。

1903年,科迪风筝引起了英国海军的注意。从4月1日开始,鱼雷艇学校开始利用自己手中的旧式铁甲舰“赫克托耳”号进行舰载试飞,其后两天又利用“海星”号驱逐舰在公海进行了实验,在鲸鱼岛进行了另外两次地面试飞后,整个实验在4月4日落下了帷幕。实验十分成功,英国海军也对风筝十分感兴趣。但最后却因为专利纠纷没有订购,而正式列装了科迪风筝的反而是英国陆军。

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在得知陆军启用科迪及其风筝之后,海军也在11月派出了海军情报部的副长奥斯蒙德·布洛克前往陆军气球学校调查风筝的发展现状。自1903年与海军合作失败以来,科迪一直在对自己的风筝进行改进,到此时其风筝的性能已经十分稳定了,而陆军也时常放飞科迪风筝执行日常勤务。1908年8月17日开始,炮术学校正式开始了针对科迪风筝的重新实验,这一次所有试飞均是在军舰上进行的。至10月7日试验结束为止的52天里,共有19天进行了试飞。实验从头至尾都直接指向了风筝的实际应用能力,实验项目包括利用载人风筝进行火炮校射、侦察瞭望、反潜搜索、传递信号以及拍摄照片等。

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1908年的一系列实验虽然证明了利用航空器进行炮术观测和侦察的可行性,但对于风筝本身而言却并不是十分乐观。科迪式风筝在某些情况下表现出了极佳的性能,但在风力或能见度不良时又几乎完全无法使用。而且相比陆地而言,海风的随机性和变化性无疑要更大一些,一旦风向或风速在短时间内发生剧变,则乘员的姓名也会受到威胁。此外,在战舰上通过绳索操纵风筝本身也是一项十分棘手的任务,图佩尔和奥斯博恩也强调只有接受过系统训练的人员才能应付这一工作。

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虽然经过了两次尝试,但科迪最终也没能和海军展开正式协作,而在1908年之后,科迪将其主要精力转移到了飞机方面,并最终在1913年8月7日的一次事故中身亡,为科迪式风筝的发展画上了一个不完美的句号。

载人风筝无法被各国海军实际列装的存在着许多原因。其中最为重要的原因在于必须达到一定的合成风速才能将其放飞,而这一点在战场上是很难确保的。在载人风筝诞生的同时,鸢式气球也在19世纪90年代诞生了。这种气球在稳定性上要远好于球形的普通气球,因此作为观测平台的效果更好,同时也能够在球形气球无法承受的大风天气中照常使用。

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此外,1911年的两个重大航空科技进步也给载人风筝的前景带来了巨大打击,这便是飞艇科技的成熟以及飞机发舰、着舰实验的成功。风筝本身只能作为战舰的附属物被拖带在舰尾后方,限制了其观测范围的扩大。而飞艇和飞机却能够不受限制的自由飞行,将其侦测范围扩大到数百海里以外。虽然最初飞艇和飞机都受到通讯技术的限制无法像能够使用直线电话的风筝和气球那样与战舰联系,但无线电的发展也很快解决了这一问题。

在这一年里,飞机使海军人士看到了航空侦察的真正曙光。美国海军的试飞证实了无论是水上飞机还是采用起落架的普通飞机都能够适应海上勤务,法国人则更是将鱼雷艇母舰“闪电”号改装成了水机母舰。载人风筝在经过了20余年的发展之后,虽然已经达到了相当的技术高度,但最终还是不敌动力飞行器,成为了海军航空史上的一段轶话。

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