布尔战争:一场导致大英帝国走向衰落的殖民地战争

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通过几个世纪的扩张和殖民,19世纪末的英国已处于鼎盛时期,殖民地遍及加拿大、印度、澳大利亚、新西兰、马来亚、西印度群岛、非洲等世界各个角落,面积达到本国领土的100多倍,成为地球上实力最强大的“日不落帝国”。为了建立这个帝国,英国在先前的近 400年时间里,发动了230多场战争,而派出兵力最多、斗争最为残酷的要数布尔战争。

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“布尔”系荷兰语,意为“农民”。布尔人是指到南部非洲殖民的“海上马车夫”荷兰人的后裔。1652年,第一批荷兰人来到南非的开普敦,建立了殖民地。经过百余年的殖民活动,布尔人已成为当地的主要民族。

但是,布尔人并没有在南非造成独霸局面。1795年,英国舰队在南非开普敦登陆,开始了和布尔人在南非长达百年的争夺战。经过多年的冲突,在英国的强大实力面前,布尔人被迫向北面迁徙,于1852年和1854年分别建立了德兰士瓦和奥兰治两个布尔人共和国。

1867年,奥兰治河地区发现钻石。奥兰治政府立即声明,这一地区归自己管辖。英国的殖民者极力反对,并阴谋策划吞并两个布尔人共和国的计划。1877年,英国人出兵武力吞并德兰士瓦共和国,这一行为激起了布尔人的武力反抗。1881年2月,布尔军在马祖巴山附近击败了1000多名英军,迫使英国在保留部分权力的名义下,承认德兰士瓦的独立,并相互签订和约。

1886年,在南非中部的约翰内斯堡地区,一位叫乔治·哈里森的澳大利亚青年在一次偶然机会中发现了世界上最大的黄金矿区。矿区以约翰内斯堡城为中心,向东南和西南两翼扩展,形成了长约500公里的金弧带,占世界黄金储藏量的1/4左右。这一重大发现鼓动成千上万的欧洲殖民者潮水般地涌来。在接下来的四年中,殖民者组织了141家矿业公司,疯狂地开采矿区的钻石和黄金,获得高额利润。见此巨利,英国人和布尔人矛盾进一步尖锐。

1895年,英国政府秘密指示开普敦殖民总督罗得斯吞并德兰士瓦。于是,罗得斯派遣一支装备精良的800人军队,偷袭德兰士瓦首府,同时事先策划城内的英国侨民暴动作为内应。但是,这一机密被想与英国争夺世界霸权的德国政府获悉,并转告德兰士瓦政府提前做好准备。1896年1月2日,在克勒克斯多普城郊,2000多名布尔军伏击英军,打死134人,缴获所有英军枪械。在这次惨败后,罗得斯被迫辞去开普敦总督的职务。布尔人欢呼他们的胜利,他们的自信心也开始不断膨胀。

胜利后的布尔人鼓吹“布尔非洲”计划,计划把整个南非地区联合起来,夺回100多年来英国从布尔人手中夺去的土地,并与德国联盟,以此抗衡英国。这显然与英国的“二C计划”,即打通非洲南部的开普敦和非洲北部的开罗,形成贯穿非洲南北的殖民大帝国相矛盾。为此,英国政府一方面用外交手段拆散德国与布尔国家的军事同盟;另一方面加紧运兵到开普敦,对布尔人施加压力。大战一触即发。

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