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美国航空航天局(NASA)官网上的一场“竞猜游戏”最近吸引了许多航天爱好者的关注。这个谜题是:近期将要撞向月面的“月球大气和尘埃环境探测器”(LADEE),具体会在几日几时几分完成撞击。猜中的参与者将获得NASA通过电子邮件发来的一份“个性化证书”。

去年9月6日,大小相当于一辆小型汽车的LADEE飞向月球轨道。如今,它已完成三大探月任务:分析月球稀薄大气成分、研究月球表面粉尘作用、进行月地激光传输测试。LADEE项目经理巴特勒·海恩表示,项目组期待LADEE燃料耗尽后,所在轨道可使其自然撞向月面,这一天应是美国太平洋时间4月21日。“由于月球重力场极不均匀,再加上月面地形起伏不定,即使我们操作得十分完美,LADEE也很可能在21日之前的某个时间完成撞击。”

该项目科学家里克·艾尔菲克说:“LADEE将以每秒1600米的速度撞向月面,这是极为高速的撞击,LADEE甚至会在月面翻上几个筋斗。”与此前的探测器撞月不同,此次撞击点位于月球背面,人们无法通过地面设备“欣赏”LADEE撞月时的身姿,只能利用“月球勘测轨道飞行器”观测撞击结果。

事实上,LADEE的“纵身一跳”并非只是为自己划上一个惊叹的休止符,还承担着最后一项探测使命。美国登月的航天员曾在日出前的月平面上看到一层光晕,科学家认为,这一现象可能是月球外层大气中的月尘反射阳光而成。然而,LADEE迄今未在月球外层大气中发现月尘聚集现象。研究人员希望LADEE在轨道下降过程中,可在距离月面几千米高度进一步观察月尘,争取获得新发现。

美国美华航太工程师协会理事、航天专家陈西书告诉《环球时报》记者,在财政拮据的NASA内部,不同项目和部门在争取审批和预算时存在着竞争关系,因此许多项目都在拼命吸引公众关注,以增添在竞争中取胜的砝码。除了推出LADEE撞月时间的“竞猜游戏”以博取眼球,负责该项目的艾姆斯研究中心还极力希望已耗资2.8亿美元的LADEE项目,能在NASA的火星探测中扮演新角色。今年2月,艾姆斯研究中心主任皮特·沃登在斯坦福大学的一次座谈会上提出,只要再增加数亿美元投入,经过改进的LADEE设备和技术便可用来探测火星的卫星,从而大大节省火星探测的资金。

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