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打了就跑——M18“地狱猫”坦克歼击车(3)

1943年11月关于M18的最初生产计划方案里指出,1943年生产1000辆;1944年生产3600辆;1945年生产4386辆(其中7386辆用于美军,1600辆用来租借)。然而到最后计划的产量被大大的削减,从之前的8986辆降到2507辆。这主要有四方面的原因:首先是之前提到的美军地面部队坚持用牵引式反坦克炮装备一半的坦克歼击营,这就大大减少了自行反坦克歼击车的需求量;其次像英国、苏联等原先打算向美国租借武器的国家,对于这个坦克歼击车项目似乎并不感兴趣;还有就是到1944年夏M18最终被投入战场使用时,并没能有效的阻挡德国人“虎豹成群”的装甲部队的进攻,最后就是配备了90毫米火炮的M36坦克歼击车也很快就投入战场,这一系列问题都导致了M18不再受到重视。在最终被制造出来的2507辆M18坦克歼击车里有650辆被改装成M39和T41E1装甲多用途车辆后,只有余下的不足1850辆仍作为坦克歼击车使用。

但是布鲁斯坚信M18能被制造成一辆出色的轻型坦克,于是他将其中的一辆试验车让位于美国肯塔基州诺克斯堡(Fort Knox)的装甲部队委员会来检验,以便得到他们的支持。但是在1944年1月装甲部队委员会拒绝了布鲁斯的提议,认为M18缺乏足够的装甲防护。而真正的原因在于装甲部队已经赞助了另外一种轻型坦克,也就是M24,该型坦克已经开始投入生产,没有必要再建造一型坦克。

在M18大量投入现役后,美军第601坦克歼击车营的大兵出于喜爱给它起了个“希尔卡特”(Hellcat)的爱称。Helleat的原意是“来自地狱的猫”,美国俚语的意思是“巫婆、泼妇”。当然,美国大兵给M18起这个名字,带有调侃的意思,并没有恶意。想不到的是,这个Hellcat反而叫开了。

M18的改进

打了就跑——M18“地狱猫”坦克歼击车(3)

到1944年1月,最初的1000辆M18坦克歼击车制造完成。之后别克公司拿到了第二份合同,紧接着再制造1800辆。就像之前提到的一样,在坦克歼击车接受检验时,会不断有缺点暴露出来。因此需要不断的改进来修正这些缺点。虽然等别克公司拿到第二份合同时,大部分的缺点已得到了修正,但是改进工作却一直持续到M18坦克歼击车停产为止。

最初的1350辆坦克歼击车配备了350马力的R-975-C1发动机。1944年3月从生产序号1351开始生产的76毫米M18坦克歼击车配备了功率更强劲的400马力R-975-C4发动机。等到1944年6月从序号1858开始生产的“地狱猫”又做了适度的调整:最初带有摆动式锁臂的火炮行驶闭锁装置被带有滑行手柄和子弹定位钳的新设计所取代。第一批生产的“地狱猫”装备有可以被平滑的炮筒识别的M1A1火炮。由于不断有人抱怨76毫米火炮太过强劲的冲击力,在1944年1月出现了双重挡板的设计。1944年2月11日通过了采用炮口制动器的提议,但是直到同年6月才开始生产新的炮口制动器。期间正在生产的经过改进的76毫米M1A1C火炮最后被刻上螺纹以便安装炮口制动器。安装于炮管前部、用来防止损伤螺纹的螺纹保护环能够识别M1A1C火炮。而在1944年10月更是通过了关于适当养护工作指令。除了加装炮口制动器之外,为了平衡炮管前端所增加的重量,需要在炮管尾部的后座防御装置上安装三个铅制平衡槌。在战争中却鲜有坦克通过安装炮口制动器翻新改造。安装有炮口制动器的76毫米火炮,也就是76毫米M1A2火炮,仅仅在1944年夏最后生产的新型M18坦克歼击车上使用,其总产量也不到700辆。

在M18的生产过程中在炮手控制方面也做了很多细小的改变。例如后来生产的坦克中,在手摇方向机后方加了M20方位角指示器,这也导致了炮塔固定器在炮塔座圈上的进一步前移。至于避震器的配置则是M18一直无法解决的一个问题,为此到了1944年10月又将重负荷减震器引入了生产。1944年秋最后生产的一批76毫米M18坦克歼击车装备了带有加宽挡土板的21英寸T82履带和沿着车体底部边缘的新型挡土板带。

打了就跑——M18“地狱猫”坦克歼击车(3)

为了应对关于M18薄弱的装甲防护能力的抱怨,进行了一系列测试来确定最佳的备选方案。1944年8月这项测试完成,结果显示,经过反复实验只要选择的作为辅助的装甲重量只要小于一吨,就不会对歼击车的机动性能造成负面影响。于是设计了可以安装在炮塔上方的装甲盖,但是该设计从来没有被用来改进、翻新已经服役的歼击车。

M18奔赴战场

坦克歼击中心希望尽快把76毫米M18坦克歼击车派往战场,以便获得关于其性能的第一手反馈。于是两辆试生产的M18坦克歼击车被船运到第601坦克歼击营,还有三辆被部署到正在安奇奥(Anzion)滩头堡进行军事活动的第894坦克歼击营。新的坦克歼击车在1944年5月抵达目的地,军火人事部立即让乘员开始训练,以便让他们及时地参与到1944年5月23日开始的作战行动中。通过检阅76毫米M18坦克歼击车的表现,第894坦克歼击营的指挥官决定不再让76毫米M18坦克歼击车和3英寸M10坦克歼击车并肩作战,因为76毫米M18坦克歼击车薄弱的装甲使它们非常容易受到伤害。相反76毫米M18坦克歼击车被部署到坦克歼击营的侦察连,这样更有利于发挥它们行走速度快的优势。

尽管早期生产的M18的爬坡能力很弱,并且由于其地面清除能力低下,导致了它很难在泥泞中前行,但是总的来说,坦克歼击营对M18出色的高速机动能力相当满意。军方发现M18的速度可以轻松超过每小时60公里,这就意味着“能够让坦克可以很快穿过没有掩蔽的空地,即使不提供射击目标也可以得到掩护。它不用浪费任何时间就可以冲入射击阵地”。而且他们对76毫米火炮的印象也很深刻,虽然他们担心76毫米火炮不如安在M10坦克歼击车上的3英寸M7火炮持久耐用。坦克歼击营对M18薄弱的装甲一直感到很苦恼,以至于“相对于驾驶其他坦克,乘员在驾驶M18坦克歼击车作战时,自信心大大削弱,这也大大影响了乘员在战场上的作战效率及果断决定”。

打了就跑——M18“地狱猫”坦克歼击车(3)

相对于M10美军对M18相对狭小的内部空间也感到很苦恼。他们谈到:“M18的内部空间非常狭小,以至于乘员不能像他们在M10里那样呆在里面。而且在装弹药时,战斗室的狭小空间只允许在弹药和炮尾后部之间有很小的空隙,这就使得装弹药变得非常困难,较之M10的上弹速度也非常缓慢。而且由于M18车体内能装载的弹药量很少,火炮只能发射九次。当这九发打完之后,就只能从相对不易拿取的突出炮座的小隔间里取弹药了。由于空间有限,炮手只能亲自从离他最近的坦克一侧取出弹药。”

坦克歼击营在报告中总结说,M18是很出色的侦察坦克,“但是由于上述提到的缺陷,跟M10相比它不太适合作为坦克歼击车和敌方坦克对抗。”在许多方面,这项评价也印证了特种装甲委员会的帕尔默将军之前的评论。帕尔默认为对速度和机动性的过度关注将会影响坦克歼击车其他方面的性能,并就此警告过布鲁斯和坦克歼击中心。

1944年1月,在英国的布莱德利(Bradley)所新组建的美国陆军第1集团军群司令部被告知M18将随时可以用于在法国的军事行动。起初他们拒绝了这项提议,因为他们觉得没有必要用M18来替代M10,并且担心运送一批新型坦克将会给军队后勤添加压力。另外他们希望可以再等一段时间,等到90毫米M36坦克歼击车可以投入战场用来作战时再进行换装。因此最终只有一部分装备了M18的坦克歼击营到达欧洲战场,随巴顿指挥下的第三集团军作战。也正是由于驻欧美军对于接受M18的犹豫不决直接导致了M18坦克歼击车投入欧洲战场的数量比之前预期的要少一些。

打了就跑——M18“地狱猫”坦克歼击车(3)

当盟军真正在诺曼底登陆时,英国有30个坦克歼击营,其中11个牵引营,19个自行营。而自行营中装备了76毫米M18坦克歼击车的只有:第603、704和705坦克歼击营,全部隶属于巴顿的第三集团军。M18坦克歼击车主要用于巴顿的军队,是因为第一集团军在英国呆的时间更为长久,已经装备有更早生产的3英寸M10坦克歼击车。6月份,当第三集团军参与眼镜蛇行动时,M18军团第一次正式参战。巴顿此次的任务是尽快利用第一集团军的突破来快速进入布列塔尼(Brittany),一边占领诸如布雷斯特(Brest)一样的关键港口城市。三个营里的两个被调配到装甲师里:第603营隶属于第六装甲师,第704营隶属于第四装甲师。剩余的第705营隶属于特种部队X,它是一个意图沿着布列塔尼北部海岸疾速前进以占领几个重要港口的混合军群。(未完待续)

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