美报:中国探月重大发现激起美国科学家极大兴趣


当中国的月球车上个月首次在月球上着陆时,许多美国人的反应不以为然。毕竟,美国40多年前就把人送到月球上了,苏联也把月球车送到过那里。

但美国8日报道称,嫦娥三号探月的一项重大发现仍然激起了美国科学家相当大的兴趣。他们说,着陆器与巡视器装备有探地雷达、相机、望远镜等工具,能够收集相当多的新信息,特别是有关月球土壤化学成分和厚度的信息。中国人显然有了新的发现,这是NASA始料未及的,但中国人拒绝向NASA透露相关信息。

他们说,这些数据可以让人了解月球的历史进而延伸到地球的历史。还有助于人类设计出相关的设备,从月球表面提取氧和其他元素。

专家们说,此外,中国的探月活动还令新式装备和技术得到检验,有助于未来的探测活动——不管是有人探测还是无人探测——不仅有助于对月球的探测,也有助于对水星和火星的探测。

前美国航天局航天员、前国际空间站负责人焦立中说:“迄今已经探测的月球部分非常小。就好比说,你把探测器送到地球,探测了加利福尼亚和纽约这么小片地区,然后就认为自己了解了所有有待了解的东西。事实并非如此。”

休斯敦月球与行星研究所所长斯蒂芬·麦克韦尔指出,嫦娥三号的着陆地——“月中人”的右眼位置——与美苏此前的着陆地点截然不同。

他说,在美国人和苏联的探测器登陆月球表面后,欧洲、日本、美国等国多次发射绕月探测器,收集了有关月球结构与成分的大量数据。如今,中国的巡视器有助于证实和精确这些数据,揭示钛、铝、铁、钾和钠等化学元素丰度的详细信息。这些仪器令欧美同行都惊叹不已。

科学家还在密切关注着陆器与玉兔巡视车如何在月球上度过寒冷的夜晚,月球上的夜晚持续约两周时间。着陆器与巡视器分别于12月25日和12月26日进入休眠模式,它们将不得不忍耐也许降至零下292度的气温。这两辆车要在这次探月活动中度过两个这样漫长寒冷的夜晚。

夏威夷地球物理与行星学研究所研究员杰弗里·泰勒说:“这对规划其他探测活动具有重要意义,比如探测水星就可能用到这样的登陆器。一旦气温降至零下80到90度,电子设备恐怕承受不住。它们可能被放置在装有放射性热源器件的容器内,以便让电子设备保持一定的温度,不致受损。”

嫦娥三号还携带了一台极紫外相机,用于观测地球的等离子层,还有一台观测星系的近紫外望远镜。赞成架设月球望远镜的人说,月球大气层稀薄,旋转缓慢,有利于对目标进行长时间、不受干扰的观察。

泰勒说:“这台(望远镜)是又一项伟大的检验。有些人说在月球上架设望远镜有用,有的人说没用,应当一律像‘哈勃’望远镜和‘开普勒’望远镜那样在自由空间中架设。这个问题一直争论不休。现在,我们可以看看,从月球上是否能够进行真正有效的观察,还是用其他方法更容易。”

在嫦娥三号着陆月球的两个多月前,美国航天局的LADEE探测器于10月初进入月球轨道。起初,一些美国科学家担心,嫦娥三号着陆时会导致大量物质进入外逸层,可能影响LADEE探测器收集有关月球大气结构组成的详细信息。

麦克韦尔说,结果是,LADEE似乎有足够的时间收集基本的测量数据,并且能够观测中国探测器着陆给月球大气层带来的变化。

他说:“我们对月球大气的化学组成、尘埃滞留时间以及各种化学物质如何运动了解不多。在某种程度上,中国的这次探月活动对于LADEE了解月球外逸层提供了大量有趣的刺激。”

麦克韦尔等人说,他们对中国人是否分享嫦娥三号探月活动的研究结果持乐观态度。有些专家说,秋季中国在北京主办国际宇航大会时,中国的科研人员毫无保留地披露了此前嫦娥一号、嫦娥二号的研究结果,乃至巡视器的规划。

尽管美国航天局根据美国法律不能与中国合作,但美国和其他国家的学者一直利用各种论坛就嫦娥三号的情况进行问题和信息交流。

12月14日嫦娥三号着陆几个小时后,中国国家天文台的郑永春(音)博士就在某个群内留言,说巡视器和着陆器互相拍照了。

他写道:“我们觉得最有意思的结果是,着陆器(重约1000千克)的脚印和玉兔(重约140千克)的轮迹都比预想浅得多。也许月表土壤紧实得多。月表可以承受重得多的有效载荷。不管怎样,这对未来的月表探测活动是个好消息。”NASA和五角大楼同时否认了中国在月球的发现和解放军任务有直接的关系,双方口径一致,无可奉告。


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