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在海啸破坏福岛的铀反应堆并摧毁公众对核能的信念前几周,中国透露它正推出一项竞争性技术,建设一种更安全、更清洁、最终也更便宜的以钍为基础的反应堆。

这一事件没有引起公众的关注——除了一些对钍有浓厚兴趣的人——但它可能标志着能源政策的战略领导地位正从缺乏生气、安于现状的西方转向一个愿意打破成规的崛起的技术大国。

如果中国发展钍基反应堆的努力取得成功,将极大地改变全世界的能源版图,并可能避免一场因亚洲的工业革命与西方固有的消费相碰撞而引发的灾难性冲突。

中国科学院说,它已经选择了“钍基熔盐反应堆系统”。这种液态燃料的概念是上世纪60年代美国橡树岭国家实验室的物理学家开创的。

中国科学家声称,钍基反应堆产生的有害废料要比铀少得多。该系统也不大容易引发灾难。

美国航天局前工程师、钍专家柯克·索伦森说:“钍反应堆有惊人的安全特性。”

他说:“如果反应堆过热,一个小塞子会熔化,盐会排入一个容器,不需要电脑或日本那种被海啸破坏的电子泵。反应堆会自救。”

“反应堆在大气压力下运转,所以不会发生在日本看到的那种氢气爆炸。不会有辐射释放出来。” 钍是一种有银色光泽的金属,也存在自己的问题,但钍反应堆不会像三里岛、切尔诺贝利和现在的福岛核电站一样容易失控。

哈德斯菲尔德大学教授罗伯特·齐温克西说,钍必须被中子轰击以后才能推动裂变过程。他说:“没有连锁反应,中子束被切断的那一刻裂变就会停止。” 主持英国钍研究团队的齐温克西说,一旦发生危机,反应堆剩余释热也会比铀反应堆少得多。

早在上世纪40年代末,美国物理学家就研究过钍燃料。与铀相比,钍的中子产额更高,裂变率也更高,燃料周期更长,而且没有同位素分离的额外费用。 该计划后来被搁置,因为钍不能产生用于核弹的钚。但钍可以烧掉旧反应堆里的钚和其他有毒的废料,减少放射毒性并充当生态清洁剂。

中国人将很快在钍技术和熔盐方面处于领先地位。祝他们好运。他们正帮人类一个大忙。我们也许

可以平安度过这个世纪,不会因能源不足而彼此攻击并毁掉地球。

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