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伊莎贝拉(1451-1504)年,西班牙女王。在位期间她是一个才华横溢,精力充沛的统治者,曾赞助哥伦布横渡大西洋,致使拉丁美洲被发现。她的一系列关键决策影响西班牙和拉丁美洲数年。

伊莎贝拉资助哥伦布探险,使南美和中美大部分地区成了西班牙的殖民地。

西班牙从此日渐强大。

依靠掠夺金银财宝,西班牙很快成为欧洲最富有的海上帝国。据统计,公元1545~1560年间,西班牙海军从海外运回的黄金即达5500公斤,白银达24.6万公斤。到16世纪末,世界贵重金属开采中的83%为西班牙所得。但当时西班牙王室将掠夺来的金银财宝用与王室消费极度奢侈的国外奢侈品,而不是用来发展工业,造成西班牙的综合实力逐渐被英国赶上并超越。

1587年英国女王伊丽莎白处死了信奉天主教的玛丽,罗马教皇颁布诏书,号召对英国进行圣战。西班牙对英宣战,扩编了海上舰队,命名为“最幸运的无敌舰队”,向英国进发。

当时,英国的海上实力并不强大,难以与西班牙海上舰队相匹敌,只能靠海盗头子德雷克、霍金斯和雷利等人组织的海盗集团在海上袭击、拦劫西班牙运载金银的船只,进行海盗活动。

为了争夺海上霸权,西班牙和英国于1588年8月在英吉利海峡进行了一场举世瞩目、激烈壮观的大海战。这次海战,西班牙实力强大,战船威力巨大,且兵力达3万余人,号称为“最幸运的无敌舰队”。

而当时英国军队规模不大,整个舰队的作战人员也只有9000人。两军相比,众寡悬殊,西班牙明显占据绝对优势。

但是,出人意料的是,英国借助先进的火炮和有利的天气使这场海战的结局以西班牙惨遭毁灭性的失败而告终,“无敌舰队”几乎全军覆没。从此以后西班牙急剧衰落,“海上霸主”的地位丧失,被英国取而代之。

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