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美国二战舰载机F4F野猫战斗机

F4F战斗机是美国海军与海军陆战队在二次世界大战爆发之际最主要的舰载战斗机,也是遏制零战神话与稳定美国在太平洋地区制空权的关键角色。他的昵称野猫(Wild Cat)也成为格鲁门公司以猫作为战斗机昵称的初始产品。

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美国海军于1936年3月给予格鲁门公司设计的G-16原型机发展合约,作为新形舰载战斗机的原型机,军用编号XF4F-1。这架原型机仍维持类似格鲁门生产的F3F具有的双翼结构,在性能上逊于同时竞标的布鲁斯特公司F2A战斗机,而让后者成为美国海军第一种单翼舰载战斗机。美国海军随即取消XF4F-1的合约,因此这架原型机并未进行任何试飞。

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格鲁门公司迅速展开设计修改的公司,维持XF4F-1大致机身结构,将双翼改为中单翼,发动机使用普惠R-1830-66双黄蜂气冷式发动机。虽然外型上有很大的差异,这架新飞机的军用编号沿用自前一架而为X4F-2。1937年9月进行第一次试飞,虽然最大平飞速度有所提高,仍然低于海军的要求。当年12月XF4F-2移交美国海军进行评估,在测试的过程当中不断发生小问题,直到1938年4月于模拟航空母舰降落时发动机失效而坠毁。由于这一次的意外,海军决定采用F2A战斗机。

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幸好XF4F-2的表现引起海军方面的注意并且授权格鲁门继续研发的工作。经由修改XF4F-2的设计,将发动机改为出力更大的R-1830-76,配合两级两速机械增压器,翼展加长同时将翼端改为方型,机身也与以延伸和加强,螺旋桨自先前的两叶换装为三叶衡速设计。终于让XF4F-3突破480公里/时的最低要求,达到533.6公里/时的最大飞行速度。武装方面则是在发动机整流罩两侧各有一挺0.30英寸机枪,机翼两边各一挺0.50英寸机枪

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美国海军至此满意XF4F-3的性能表现,在1939年8月提出第一批54架订单,武装方面则将发动机整流罩的机枪取消,机翼两侧增加为各两挺0.50机枪。不过F4F-3并未有装甲与自封油箱。第一批量产型于1940年12月递交海军VF-4中队,而野猫的昵称则是在1941年10月正式被官方认可使用。

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F4F为全金属半硬壳,应力蒙皮以铆钉接合。中单翼内有两条主梁,方形翼端,翼剖面采用NACA 23015系列。起落架以人力操作的方式收起于机身两侧,机翼前缘的下方,尾轮为固定式,不可伸缩。飞行员座舱为密闭式,位于机翼的中央,在机翼下方两侧各有一个观测窗。

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美国海军与海军陆战队使用的野猫都是采用普惠的R-1830系列发动机,除了F4F-3A采用一级两速增压器以外,其余都是两级两速。

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外销到英国的FM-1仍然使用R-1830,FM-2改用莱特公司R-1820系列发动机。

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当珍珠港受到攻击的时候,美国总共有131架野猫分属于海军和海军陆战队的11个中队下,其中又只有企业号航空母舰 (CV-6)麾下的VF-6中队全面配属野猫,攻击当时企业号正将一部分的F4F-3A送往威克岛。位于瓦胡岛的11架野猫在地面被摧毁9架。

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F4F第一次的崭露头角是在12月8日日本攻击威克岛的行动当中,担任防卫的海军陆战队VMF-211中队在蒙受重大打击与面对高性能零式战机的威胁下,不仅击落日本企图轰炸威克岛的轰炸机,还将如月号(Kisagara)驱逐舰击沉,迫使日军终止攻击并撤退。

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F4F在大战初期最有名的空战纪录之一发生于1942年2月20日,当时美国海军派出企业号与约克镇号航舰攻击英国位于马绍尔与吉柏特群岛,同时以列克辛顿号航舰攻击拉布尔的日军基地时,列基辛顿号航舰麾下VF-3中队的艾德华H. 平头 欧海尔(Edward H. 'Butch' O'Hare)海军上尉在5分钟之内以他的驾驶的野猫击落5架日本海军一式陆上攻击机,不仅阻止航舰受到攻击的可能,也让他在该次空战中成为王牌飞行员,稍后并且获得美国军人最高荣誉的国会荣誉勋章。1943年欧海尔不幸作战身亡,芝加哥的欧海尔国际机场就是为了纪念他而更名。

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