2011-09-16 20:37:46.0




在人类长久以来寻找不老之源泉的同时,他们也对长寿可能产生的后果感到担忧。今天,我们正处在变革的前端,这一变革可能最终化解这种不安:医学和生物技术的进步不仅将从根本上增加我们的寿命,还将极大地改善我们的健康状况。

活到超高龄的人数已经在增加。据美国人口普查局的数据显示,有大约570万美国人年龄达到85岁及85岁以上,约占美国人口的1.8%。

但许多科学家认为这只是开始;他们正努力工作,以使人类有可能达到像玛士撒拉(《圣经》人物,据说活到960多岁——本报注)那样的寿命。他们在研究衰老过程,试验各种办法,通过饮食、药物和基因疗法来减缓这一过程。他们还在研究替代受损器官的新方法。

活到150岁不是梦

“战胜”衰老的想法增加了人们的希望,但也引发了关于人类是否真应该追求长寿的争论。更加长寿的人口对于人际关系和家庭而言意味着什么?我们怎样才能负担得起大量老龄化人口,个人又如何才能供养自己?

研究这些问题的科学家们对此的回应就是强调他们的目的不仅是增加生命的数量,还要提高生命的质量。他们表示,1000岁的寿命可能不现实,但150岁的平均寿命似乎在不久的将来就可以实现,而且这一寿命中的大多数时间都是充满生机和高效的。

一个关键的研究领域就是基因疗法。加利福尼亚大学圣弗朗西斯科分校的辛西娅·凯尼恩发现,部分停止一种叫作“daf-2”的单基因能让一种小虫子的寿命增加一倍。改变“daf-16”基因和其它细胞能进一步增强这一效果,让虫子在健康状态下比它们正常寿命多生存6倍时间。以人类的标准来看,它们就相当于健康、充满活力的500岁的人。

当然,动物试验并不是总能应用到人类身上,但人类的确具有与凯尼恩博士所处理的同一类基因。

其他一些科学家正致力于修复和替换损坏的人体器官。由安东尼·阿塔拉领导的韦克福雷斯特大学再生医学学院成功地在实验室中培育出了膀胱并将它们移植到遭受先天性出生缺陷的儿童和青少年身上。

鉴于心脏病在美国是头号杀手,培育出人类心脏将是向前迈进的一大步。2008年,多丽丝·泰勒宣布她在明尼苏达大学的心血管实验室利用和阿塔拉博士类似的技术成功培育出一颗老鼠的心脏。泰勒博士目前正在猪的身上重复这一试验。

百岁后人生什么样

假如这种必要的技术最终实现了,最大的问题是:当我们活过100岁的时候,人生会是什么样子?

可能发生改变的最重要的方面之一就是家庭和人际关系。当平均预期寿命达到150岁的时候,我们可能会看到夫妻和情侣之间的年龄差别达到80岁或者90岁。历史表明,年龄悬殊的伴侣并不常见。原因之一就是现代社会往往会瞧不起这种关系。随着人们活得更久并且这种关系变得不那么被人瞧不起,跟年轻许多的女性结婚的男人会不会继续增加?

斯坦福、加利福尼亚大学圣巴巴拉分校以及威斯康星大学进行的研究表明,老年男性寻找年轻配偶主要是为了继续生育。如果是这样,那么一旦老年女性利用新生育技术能更容易地得到自己的生物学孩子,这些男人就不需要找年轻配偶了。

在未来,老年女性(以及男性)可能看上去不那么“老”,因为他们会保持更长久的健康。为了美貌和年轻而再婚将失去某些特殊意义。

活得更久还可能带来更多的离婚和再婚——“七年之痒”变成“七十年之痒”。今天,一些人结两次甚至三次婚,但随着人们活得更长,这一数字可能增加。

随着研究人员进一步改进生育技术,如卵子冷冻和卵巢移植,目前就不断提高的生育年龄将会更高。这将使得在家庭中,兄弟姐妹的出生时间相隔几十年,或许会达到50年甚至更多。

活得更久还意味着有更多的时间挣钱和花钱。工作生命状态能够以高效率进入新世纪时,经济会是什么样子?

人们很早就明白财富可以带来健康。现在我们知道健康也能带来财富。在一份题为《国家的健康与财富》的论文中,哈佛大学经济学家戴维·布卢姆和女王大学经济学家戴维·坎宁解释道,根据现有的研究,如果有两个国家在其它所有方面都相同,只不过一国的预期寿命长5年,那么在这个更健康的国家中,人均收入的年增长将比另一国快0.3%至0.5%。