有人认为,航空母舰和卫星、导弹、航天飞机一样,都是高技术武器装备,所以技术难度很大,一般国家很难掌握。实际上,航空母舰经过80多年的发展,所有技术基本上已经成熟,没有或很少有难以攻克的高技术难题,一般发达国家和能够建造大型船舶的国家都具有航空母舰的建造能力和技术水平。指出这一点的重要性,在于不要把航母的作用和价值宣染的太过分,也不要把它的难度形容的太过分。它虽然不算是什么高技术武器装备,但它也不象步枪、手榴弹、坦克和装甲车那样简单,它仍然是一种不可小视的战略性武器。我们应该逐步建立这样一个概念:航母其实就是一个飞机运载平台,就任务而言它和陆地上的飞机场没什么两样,只不过是在海上浮动而已,运载飞机和使飞机起飞和降落是航空母舰的主要使命,没有太大必要把它建造成一个武器库和钢铁堡垒,更没有必要把那么多高技术用在航空母舰舰艇本身的建造上。英国人在新建造的17000吨海洋号航空母舰上,破例采用了商船的建造标准,从而使费用大大减少。


在20世纪绝大多数年代里,特别是两次世界大战和许许多多的局部战争中,航空母舰的确发生了重要作用。但是,就在20世纪行将结束、21世纪即将到来的时刻,在航母的摇篮--美国却传来了一些令人震惊的消息:原参谋长联席会议副主席欧文斯海军上将认为,在21世纪军事革命即将到来的年代里,航空母舰、飞机和坦克这样的传统作战平台都将面临淘汰,信息战将成为主要的决定性作战样式;原美国海军作战部长布尔达海军上将,对发展一种大型导弹运载和发射舰艇来取代航母舰载机的方案表示出极大的热情和明确的支持;曾担任过航母特遣部队作战指挥任务的美国海军上校查尔斯。戈尔文则尖锐指出,马汉的主力舰思想早已过时,超级航母已近黄昏;更有甚者,美国、日本居然提出发展浮岛式航母的方案。正在到来的新军事革命难道将断送航母的前程?航空母舰究竟驶向何方?21世纪的海军强国还会发展航空母舰吗?这一切,都在困扰着人们的思维。


要回答航母是否过时和淘汰的问题,需要用历史、现实和未来观综合分析才能得出正确的结论。从历史上来看,第一次世界大战结束到第二次世界大战爆发(1918-1939年),中间曾有20年的和平时期,这20年中世界主要海军强国基本上是在进行大裁军,但不幸的是裁军的结果却促进了航空母舰的发展。持续了40多年的东西方冷战结束之后,90年代开始又面临一个世界性裁军、撤军和削减军费的问题。由于武器装备的规模和结构是由军事需求来牵动的,目前和今后较长一段时期内军事需求并不迫切需要大量航空母舰,所以近年来主要海军大国裁减航空母舰的行动是正常的,它本身难以昭示航空母舰的未来发展趋势,因为今后航母是否继续发展、如何发展和保持何种规模,都将取决于政治、经济、军事和科技等综合战略因素的制约。不能因为眼前航空母舰进行裁减,就武断地得出航空母舰必将过时这样的结论。


从军事革命的大背景分析,“航母过时论”这样的观点是具有前瞻性的,是非常正确的。因为在信息技术为核心的军事革命面前,任何工业时代和农业时代的武器装备都被认为是过时的,但如果把这种“过时”简单地理解为没有作用、全部淘汰或停止发展显然是不妥当的。“花无百日好,月无百日圆”。航母和任何事物一样,总是要过时的,但何时将全部淘汰或停止发展的确是个值得研究的问题。早在二战初期,曾经称霸世界海洋数百年的战列舰让位于航母之后,战列舰就已经过时了,但实际上直到1991年的海湾战争之后这个舰种才彻底消亡,前后持续了半个多世纪。现在我们说巡洋舰是一个过时的舰种,只是说巡洋舰的功能基本上由驱逐舰代替了,很少国家再发展它了,但现役的巡洋舰还要服役二、三十年才能退役,所以还有个自然过渡的时间。1997年底,报纸上说解放军嫩江基地的农肯战士们从耕作、管理到收割,全套的机械化作业,的确实现了现代化。但同时,在我国广大农村,面朝黄土背朝天,老牛拉破犁的传统耕作方式不是还在照样持续吗?航空母舰也是这样,自从斜角甲板式重型航母出现以后,二战时建造的直通甲板航母就早已过时,发达国家50年前就当做破烂儿处理了,但印度、巴西、阿根廷这些穷国照样买来当宝贝,虽然规定的使用寿命只有25年,可现在都超过了50年,说不定还要跨世纪呢!因此,宣告一种装备是否过时是有特定时代背景的,不同的国家有着不同的时代背景,所以不能用美国人的观点衡量其他国家,道理很简单,其他国家的情况与美国也有很大不同。


航空母舰和任何一种其他武器装备一样,都面临一个更新换代和推陈出新的问题,影响航母发展或使航母产生革命性变化的因素主要有两个:即国家战略的变化和科学技术发展的影响。国家战略决定军事战略,军事战略决定军事需求,军事需求牵引装备发展。作为装备重点中的龙头,航空母舰自然具有举足轻重的作用。今后奉行全球战略的只有美国,所以除美国外其他国家不大可能再发展超级重型航母。奉行区域防御战略的国家主要是英国、法国和日本等,现在看来除法国外,其他国家也不大可能发展中型航母。剩下的那些海军国家则基本是在距岸200海里的专属经济区内执行巡逻和作战任务,所以轻型航母应该说是能够满足其国家战略和军事需求的。


从科学技术冲击的角度来看,未来哪些技术会猛烈冲击航空母舰的发展呢?看来主要是信息技术和精确制导武器。海湾战争后,由信息技术所引起的军事革命正在席卷着整个军事领域,这种冲击和影响是从未有过的,其价值和影响力比火药、蒸汽机、坦克、飞机、原子弹出现后所产生的影响可能还要大,在未来信息战中,航空母舰这样的庞然大物究竟还有多大作用值得探讨。按照美国部分学者比较极端的意见,认为航空母舰在未来战争中将失去它应有的作用,今后海军装备的重点应该是信息装备而不是把大把大把的钱用在航母这样的平台上。


关于精确制导武器的冲击,应该说比信息技术更为实际。记得早在五、六十年代,战略轰炸机一直是美国和前苏联的杀手锏,因为当时98%以上的核武器要用它来携载和投掷,更因为这种飞机可远程巡航,高速突防,具有极大的战略破坏作用,那个时候的空军自然神气活现,因为它排在了其他军种的前面。谁知道好景不长,到70年代后期,从地面发射的洲际弹道导弹、从潜艇发射的潜射弹道导弹,以及各种类型的中程、短程巡航导弹很快研制出来,并大批量装备部队,这时,决策者就开始了新的权衡:是继续发展战略轰炸机呢还是大量发展洲际导弹?轰炸机不仅造价高昂,而且还要用人来驾驶,危险和风险都太大,而导弹不仅不存在这些问题,还具有多平台发射、隐蔽突然和破坏性大等特点,那么,结论自然是要发展导弹而淘汰战略轰炸机。这种选择是痛苦的,可它是事实,美国和俄罗斯的那些战略轰炸机目前不正处在这样被动的被大规模裁减的处境之中吗?


现在回过头来说航母,有人同样提出了这样的现实问题:既然现在的精确制导武器已经达到超视距、超远程、高精度、全天候的水平,能从1000公里、甚至数千公里外把核或高爆弹头准确地送到目标区、而且园概率误差和命中概率都达到令人满意的程度(2000公里射程圆概率误差CEP不超过10米),那么还有什么必要发展航空母舰和舰载机,特别是超级航空母舰呢?这又是一个现实的问题!于是,喜欢思考和创新的美国人提出了一种用半潜式导弹运载和发射舰取代传统航空母舰的方案,设想建造一种长270米、宽32米的隐身型半潜式水面战斗舰艇,满载时露出水面的干舷高度极低,只有1.5米,上甲板采用隐身设计,雷达散射面积很小,不携载任何飞机和直升机,只装备500枚垂直发射的防空、反舰和反潜导弹,这就是轰动一时的武库舰。据说造价只有5亿美元,仅相当于一艘尼米兹级航母一年的维持费;从研制、建造到形成战斗力只要5年的时间,而航空母舰要完成这样一个周期则至少需要20年!当然,美国人还提出了许许多多的设计方案,比如全潜式导弹舰艇,设想在一艘舰艇上装载数百枚垂直发射的导弹,在巡航时象潜艇那样在水下潜航,而需要攻击时则突然浮出水面,向目标发射导弹。最近法国一位造船专家也提出了一种方案,他认为要是建造一艘12500吨的导弹发射舰艇比建造一艘同样吨位的航母更有战斗力,它可携载280枚导弹,能对敌人形成巨大的突击威力,而造价则极其低廉,据说建造3艘护卫舰的钱可以建造4艘这样的导弹舰艇。从发展的眼光来看,这类以携载精确制导导弹为主的攻击型舰艇在下个世纪可能将部分取代航空母舰的作战任务,无人驾驶的、具有一定人工智能的导弹将逐步代替有人驾驶的常规型飞机去执行那些危险性更大的纵深突击任务,这是科技发展的必然趋势,是不以人们意志为转移的。


未来航母向何处发展,各国的眼睛都盯着美国,因为美国航母发展一向是领导世界新潮流的。其实,在世纪之交和军事革命的推动下,美国军方和国防部系统也正在进行未来航母发展的大辩论。按照美国的习惯,航空母舰被缩写为CV,而未来发展型由于是未知的,所以常用X来表示,这样关于CVX的话题便成了当前的热门话题。美国海军分析中心对未来航空母舰的发展趋势进行了综合研究和论证,并对五种主要方案进行了效能评估,包括:47000吨级常规起降航母,60000-80000万吨级小水线面双体船型的航母,93000吨级的尼米兹级核动力航母,216000吨级大型航母,500000吨级巨型航母。评估结果认为,如果继续选择常规起降飞机作为舰载机,未来航母仍应使用尼米兹级或更大一些吨位的航母。如果研制和建造短距起飞垂直降落的新型飞机,它既适用于大型航母,也适用于50000吨以下级别的航母,但这种飞机至少在2010-2015年投入使用。


CVX新概念航母的正式论证工作正在进行之中,按照原参联会副主席欧文斯海军上将的观点,海军将集中发展这样两种类型的航母:一种是前沿存在型航母。这种航母曾经称为“沿海超级舰”,类似于制海舰性质,其外形和两栖攻击舰相似,平时部署在敌对国家的正面海域,主要任务是执行防空、C3I和两栖登陆支援。要求综合多用途,能够在沿海实施对地攻击和两栖作战,具有强大的C3I和警戒能力,舰载机配置种类灵活,而且能够携载垂直/短距起降飞机,排水量40000吨左右。一种是作战型航母。这种航母概念基本确定为“海上浮动基地”,俗称浮岛式航母。有人认为,航空母舰和卫星、导弹、航天飞机一样,都是高技术武器装备,所以技术难度很大,一般国家很难掌握。