猫眼星云或显示太阳系命运

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北京时间4月25日消息,据国外媒体报道,天文学家通过哈勃望眼镜拍摄到了一组遥远恒星走向衰亡的壮观照片。但是相关专家分析这组令人震惊的图片可能也同样预示了太阳系的最终命运。


照片中的猫眼星云(Cat’s Eye Nebula)距离地球约三千光年——但是图片中它所经历的毁灭过程,很可能预示了50亿年之后太阳的命运


猫眼星云或显示太阳系命运

图一 垂死挣扎:这是哈勃望眼镜最新捕捉到的猫眼星云的图片。图片中的同心圆,是该恒星外层因其内部强烈的反应被冲击到太空中而形成的。


这颗行将就木的恒星在自己的红巨星阶段(red giant process)即将结束时,发生了巨大的爆炸,使得星球外层向外扩散,形成了图像中显示的那种延伸数百万英里的外部同心圆,而同时也让其内核暴露在外。


但由于此爆炸过程源于该星球的内部核反应,图像中心呈现出的那种梦幻的蓝色气云由何构成尚不知晓。


恒星通过其内部的核聚变反应,将氢气转化为氦气,并发出明亮的光。而当恒星上的氢气逐渐耗尽的时候,它内部的核反应会越发不稳定,这样恒星就进入了红巨星阶段。



猫眼星云或显示太阳系命运

图二 膨胀:这是2004年拍摄到的该星云的图片,尤其可见这颗恒星正在慢慢的膨胀。这个星云可能还会持续10000年左右。


而由于恒星进一步膨胀,其内部的核反应开始减慢,并导致一系列渐强的能量脉动。最后一次脉动会将恒星的外壳冲射出去,而恒星的内核也随之暴露出来。星云内发光的气云可能是因其内核电离了周边的大气发光产生的。


猫眼星云或显示太阳系命运

图三:壮观:图片左侧为美国宇航局的哈勃望眼镜,捕获了图右侧的螺旋星云(Helix Nebula)的细节照片。由于其奄奄一息的内核的一系列反应,该星云膨胀成了不同的形状。


但目前科学家尚未完全理解这种反应。


这个猫眼星云是最早由哈勃望眼镜捕捉到的几个星云之一,而预期在之后的数万年,它仍将停留在星云期。据专家介绍,行星状星云(planetary nebula)在宇宙中的物质分配上扮演了重要的角色——太空主要由氦和氢构成,但是恒星的核聚变反应会产生碳、氮、氧原子,并随后进入外层的空间。(编译/果果)


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