察尔汗盐湖位于青海西部的柴达木盆地,距西宁750公里。盐湖东西长160多公里,南北宽20—40公里,盐层厚约为2—20米,面积5800平方公里,海拔2670米。湖中储藏着500亿吨以上的氯化钠,可供全世界的人食用1000年。尔木蒙古语意为“河流密集的地方”,境内的察尔汗盐湖是世界上最大的盐湖,面积5658平方公里,是我国最大的钾镁盐矿床,各种盐总储量超过600亿吨,钾肥年产量超过400万吨。


察尔汗盐湖位于青海西部的柴达木盆地,是中国最大的盐湖,也是世界上最著名的内陆盐湖之一,距西宁750公里。盐湖东西长160多公里,南北宽20—40公里,盐层厚约为2—20米,面积5800平方公里,海拔2670米。湖中储藏着500亿吨以上的氯化钠,可供全世界的人食用1000年。还出产闻名于世的光卤石,它晶莹透亮,十分可爱。伴生着镁、锂、硼、碘等多种矿产,钾、盐资源极为丰富。


其又名察尔汗盐池。海拔最低点为2200多米,由达布逊、南霍布逊、北霍布逊、涩聂4个盐湖汇聚而成。格尔木河、素棱果勒河等10多条内陆河注入。由于降水量极少,大量水分通过蒸发流失,形成深厚的盐层,湖内盐盖厚30米左右,最厚处达60米。其主要成分是氯化钠、氯化钾、氯化镁,储量达20多亿吨。青藏公路和青藏铁路通过盐湖,路基全是用盐铺成,长32千米,分别被称为万丈盐桥和钢铁彩虹。


察尔汗是蒙古语“盐的世界”之意。由于盐湖地处戈壁瀚海,这里气候炎热干燥,日照时间长,年降雨量不及蒸发量的百分之一,一切绿色植物均难以生长,但却因长期风吹日晒,湖内便形成了高浓度的卤水,逐渐结晶成了盐粒,湖面板结成了厚厚的盐盖,异常坚硬。孕育了晶莹如玉,变化万千,神奇的盐花。盐花是盐湖中盐结晶时形成的美丽形状的结晶体称谓,是卤水在结晶过程中因浓度不同,时间长短不一,成份差异等原因,形成了形态各异,鬼斧神工一般的盐花,它们或形如珍珠、珊瑚;或状若亭台楼阁;或像飞禽走兽。一丛丛,一片片,一簇簇地矗立于盐湖中,让人若入仙境。令人难以置信的是盐湖上还有一条长32公里的公路和铁路穿行而过,是一座浮在卤水上的“万丈盐桥”,公路和铁路是格尔木至敦煌公路的一段和青藏铁路的一段。目前,每年前来观看盐花奇观的国内外旅游者多达数万人。