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在萨达姆入侵科威特的几个小时后,1990年8月2日上午8时,老布什总统按预定时间在白宫召开紧急会议。几乎所有的布什政府的高官都出席了这次会议。中情局局长向老布什总统报告说,伊拉克军队已经完全控制了科威特。伊拉克的装甲部队处在距科威特和沙特边界10英里之内,大批伊拉克军队正朝南进发,萨达姆很可能要趁势入侵沙特阿拉伯。

两个多小时后,会议做出了几项紧急决定,并指定专人负责实施。老布什急匆匆地跑到英国首相撒切尔夫人那里,就伊拉克问题进行磋商。

撒切尔夫人见到布什后,直接了当地问他想对伊拉克做点什么。布什却摇了摇头。撒切尔夫人生气地说:“总统先生,我们将支持你们。但是,你们必须干点什么。你们必须,你们必须勇敢地面对这个人。”然后,撒切尔夫人用力地抓住老布什的肩膀:“如果是罗纳德·里根,他知道现在应该怎么做。我们必须,我们必须干点什么。”布什坚定地点了点头,说:“好,我们是要做点什么。”

8月4日上午,老布什在戴维营再次召开会议,中情局局长韦伯斯特把伊拉克的军事动向分析给会议参与者听:“10万伊拉克军队聚集在科威特和沙特边界的北边,他们可以继续前进,并可轻而易举地突破沙特薄弱的防守。沙特的军队还不到7万人,只有1000人去阻挡萨达姆攻占沙特广大油田。因此,我认为,形势是非常严峻的。”也就是说,伊拉克肯定会入侵沙特。

这一次,老布什相信了。为了保卫美国在海湾地区的根本利益,他认为,必须尽快采取军事行动,向沙特和海湾派兵。经过一整天的讨论,一项代号为“沙漠盾牌”的行动计划正式产生。这个计划有两个目的:第一,防止伊拉克军队入侵沙特阿拉伯;第二,采取一切军事手段迫使伊拉克从科威特撤军。

8月7日,老布什来到了位于华盛顿郊区兰利的中央情报局总部。当他进门的时候,中央大厅里满满地拥挤着1000多官员、分析家和辅助工作人员。他伸出手去和尽可能多的雇员握手,他讲了一通话,最后承认了中情局在伊拉克问题上的工作:“你们做了一件伟大的工作。”中情局很多官员几乎要流下激动的泪水。很多年了,没有一位总统对他们有这样的评价,老布什果然是自己人!

8月8日上午6点,去和沙特谈美国要进入沙特的副总统切尼回到华盛顿。他获得了沙特的许可。3个小时后,老布什总统发表全国电视讲话,宣布美国将出兵海湾。布什讲话完毕,五角大楼开始运筹,从全国各地调兵遣将,在海湾地区大规模集结军队。1991年1月17日凌晨,美国正式宣布对伊拉克进行空中轰炸,这就是“沙漠风暴”军事行动,共持续了7周。

中情局之前在伊拉克问题上的情报能力再次消失,最开始,中情局认为伊拉克没有化学武器,但海湾战争发生不久,中情局就发誓说,萨达姆有化学武器,并且可能会使用。

萨达姆化学武器情报的前后矛盾并没有让美国军队陷入被动境地,“沙漠风暴”开始后,中情局的主要任务就是给空军指出轰炸目标,并且对轰炸后的效果进行评估。评估的项目从伊拉克军队、平民的士气到被摧毁的军车的实际数目,还有就是萨达姆军队的运输车辆和坦克的数量和质量。但是,中情局多次错误地估计了伊拉克隐藏和发射飞毛腿导弹的能力,更是低估了伊拉克安装在卡车上面的粗糙但却致命的导弹发射器的威力。这两样情报让美国空军的指挥官大发雷霆,因为他们遭受了不必要的损失。2月13日,中情局指出了一个目标,该目标位于伊拉克首都巴格达郊区,据中情局的情报称,这是一处军事掩体。当两架F-117A隐身战斗机各投下一枚重磅炸弹,准确地击中目标后,美国空军才知道,这只是民间防空避难所,数百名儿童和妇女被炸死。

那么,中情局是如何确定这一目标的呢?其实中情局在伊拉克并没有优秀的情报员,他们能获得此情报,是通过伊拉克流亡者和一些外国工程师的嘴。这些人提供给他们的情报说:他们曾被伊拉克政府雇用去改建那座掩蔽部,以便充作军用。

战争难免要死人,但美国号称全世界最先进的空中打击力量居然会把一个不是军事目标的防空避难所当成目标,实在说不过去。群情愤怒之下,白宫出面解释,还是有人不肯原谅中情局,自此后,中情局被取消了再做战争损害评估的权力。等于说,海湾战争还没有结束,中情局在这场战争中的使命便已经结束了。几年后,在海湾战争中曾担任五角大楼顾问的前国防情报局局长佩罗特斯这样披露道:那次轰炸,是一次基于美国过时信息的很糟的错误判断。他不安地、激动地进一步证实:“那是陈旧的情报。我们本来是绝对不该轰炸它的。”同时,这位情报专家很鄙视中情局在海湾战争中的表现,“哦,见鬼!中央情报局从来没有过一次好战争。威廉·韦伯斯特在那里是绝对的毫无办法。”

中情局的参与与否无法影响海湾战争的进程,经过7周的轰炸后,伊拉克军队一半的军事力量被摧毁。1991年的2月24日凌晨,美国陆军进入伊拉克,空军为之掩护,经过100个小时的空地一体的进攻战后,伊拉克军队投降,萨达姆同意赔款。

中情局当初认定的萨达姆有化学武器的情报再次被美国政府认可,他们要求联合国派出调查小组对伊拉克进行调查。萨达姆遵照联合国的指示,销毁了大量杀伤性武器,但仍然保留武器生产设施,并谎称已经销毁,中情局知道他在撒谎。即使他没有撒谎,中情局也认为萨达姆不是什么好东西,定要除之而后快。