哈萨克斯坦总统努尔苏丹·纳扎尔巴耶夫(Nursultan Nazarbayev)本周访问北京时,顺道去了天津。他此行有一项关键使命:亲自视察京津高速铁路线。


在中国的协助下,哈萨克斯坦很快也将拥有自己的高速铁路,这条铁路将连通阿斯塔纳(Astana)与阿拉木图(Almaty),全长超过1000公里。


这是一个具有象征意义的转变,因为就在不那么久以前,在中亚大草原上辛勤铺设铁路的,还是俄罗斯的工程技术人员。他们遗留的影响在哈萨克铁路系统仍然十分明显:该国铁路采用俄罗斯(而非中国)的轨距标准。


在中国的贸易伙伴中,有不少正急着发展高速铁路;哈萨克斯坦只是最新一例。泰国和老挝近期都与中国签署了高铁建设合作备忘录。中国铁路企业正在美国和澳大利亚投标承建高铁项目,而阿根廷已向中国购买了高速铁路列车。


中国高铁企业相比中国以外的竞争对手有一个优势:它们能够以低得多的成本建设高速铁路。业内有些人表示,这是因为它们“消化了”在中国经营的外国高铁企业的技术。


关于哈萨克斯坦的高铁项目,外界所知甚少(最关键的是该项目将由谁出资),只是知道纳扎尔巴耶夫周二在北京与中国国家主席胡锦涛就这条铁路签署了一份合作备忘录。在北京的哈萨克官员表示,这条铁路线有望在2015年建成,将该国两个最大城市之间的铁路行程从“夕发朝至”缩短至区区4小时。哈萨克斯坦的严冬使火车成为特别可靠的交通方式,因为冬季的暴风雪经常迫使机场一下停运数小时(甚至数天)。


中国在海外建设高铁的能力尚未经受全面考验(中国铁路企业迄今没有在境外实际建设任何高速铁路),但不难看出这其中的吸引力。


与老挝、泰国和哈萨克斯坦等国的贸易,对中国的原材料供应(包括橡胶、石油和铀)至关重要。北京方面热衷于同这些邻国搞好关系。而哪个国家又会对“高铁外交”说不呢?