Gabe Newell以前差不多是个瞎子。这位Valve(《反恐精英》开发商)的缔造者饱受富克斯角膜内皮营养不良症的困扰,这种遗传病逐渐摧毁了他的角膜。


反恐精英开发商创始人竟然是位盲人

Valve创始人Gabe Newell手持转管机枪站在他位于华盛顿州贝尔维尤的办公室屋顶上


在06年和07年分别进行了两场角膜移植手术后,Newell脱胎换骨重获新生。"感觉就像置身一个传奇故事,这些无声的侵袭不仅使我恢复视力,还让我比以前看得更远",他称,"我时刻提醒自己,未来不仅迅猛而至,且出乎意料。"


于是Gabe Newell成了数字化浪潮中最富有远见的先知之一。iTune、Amazon,以及Netflix都在忙着将顾客由实体店吸引到数字发布业务上,Valve则早就在PC游戏领域从事此类营生。


Valve的数字发布平台Steam如今已拥有三千多万个用户(帐号),只有任天堂、微软,和索尼分别在各自势力范围内拥有如此规模的用户群。NPD宣称自去年起,仅就PC游戏而言,数字发布已在销售额上将盒装实体游戏抛离身后。


"我觉得Gabe是个天才,他是我见过的最聪明的人之一",EA首席执行官John Riccitiello称,"他对如何催生神作以及即将经历的技术变革有相当深入的认识。"


Steam控制着PC游戏数字发布业务的七成,在线发售EA、Activision这些大公司的PC版游戏,同时也经营自有品牌。其科幻背景FPS游戏《 Half-Life2》迄今仍保持着媒体评分的最高纪录(96分;而Halo 2是95分,SC II是93分,Diablo II是88分。不服气的可以看这里,81家媒体中有31家为HL2打出满分)。


这家拥有250名雇员的小公司一直不肯透露财政收支状况,但Newell自称"利润相当可观","人均利润率超过Google和苹果"。特别是去年,Valve宣称公司业绩同比增长200%。曾有传言指,某个潜在的收购方看上了Steam平台,要单独收购这部分业务,但理所当然地被Newell拒绝了。


Gabe Newell与他在微软的同事Mike Harrington于96年创立了Valve,之前他们都在微软待了十几年。他们用出售微软股权得来的资金维持Valve的运作,从头至尾没拿过一分钱风投。


起初,Valve从id那里拿到了Quake引擎的授权,然后用它开发了《Half-Life 1》,这部处女作于98年上市,当年售出250万份。


Mike Harrington于2000年离开公司时Newell买断了他的股份。因此,Valve完全由私人持有而非公开上市公司,也就没有义务公开财政收支状况,也不可能被强行收购。


Valve利用Steam平台和自有的Source引擎鼓励玩家自创游戏内容,并帮助这些草根群体走上职业开发道路。


Newell称他的公司里有一半专业开发人员都是以制作Mod为职业起点,Half-Life的首席程序员以前是佛罗里达一家华夫亭(甜点连锁店)的经理。


Steam甚至还能帮玩家挣到钱(大刚垒好嘢),某些玩家凭借TF2游戏物品特许经营权每周入账两万美元。


Newell称Steam也能靠发布电影和音乐轻松挣钱,但他觉得这是不务正业,他喜欢能与用户互动的娱乐内容。


Steam的主营业务是帮助游戏发行商甩开分销渠道面向终端用户直销旗下作品,发行商能在Steam平台拿到七成毛利;如果走传统零售渠道,则只能拿到三成。进驻平台的商家还可直接操作商品定价及促销折扣,并在第一时间获得最直观的反馈。


游戏市场总规模大约在500亿美元左右,PC游戏只占其中一小部分。Newell也承认他与手游、体感,以及Facebook网页游戏失之交臂,但"如果我们试图在每个新兴领域都单打独斗并力争上游,可能现在已经破产了",他称。


懂得有所为有所不为也许就是Newell的成功秘诀。 EA的John Riccitiello对此评论道:"我不知道该怎么形容这种执着……病态的心无旁骛?"


早在几年前就有朋友忠告Newell,人还是要有点业余爱好。于是Newell把车库腾空,改成一间金属加工作坊,配有砂带打磨机、铣床,以及用于热处理的盐浴炉。他要自学成才,成为一名钳工。"我觉得对一名整天面对屏幕的人来说,这算是有益的调剂",Newell称。他的业余成果包括iPad金属站架和手工打造的宝剑(可能还包括题图中的机枪)。


竞争对手则对Newell的Steam既充满敬意又心怀恐惧。云游戏平台Gaikai的创建者DavidPerry将Steam比作游戏领域的iTunes,有垄断的趋势;全球最大电玩连锁店GameStop的总裁TonyBartel则满口溢美之词:“总有人想挤入这个领域,但他们做得都不如Steam那般优雅。”


尽管媒体总将Steam渲染成零售业杀手,但Newell总是很注意与零售业者搞好关系。光是09年就在零售渠道售出四百多万份《Left 4 Dead2》;今年又登陆PS3平台,为其推出热门动作解谜游戏《Portal 2》,该作目前仍以实体零售为主(迄今尚未在Steam平台推出该作的预售)。