中国崛起之后 中文在美国人心目中的地位到底如何?

近年来,有关美国人学中文的报道连篇累牍,中文在美国人心目中的地位到底如何?《纽约时报》2010年12月29日刊登专栏作家克里斯多夫(Nicholas Kristof)的文章说,通外语的美国人很少,然而近来可以看到,美国人正雄心勃勃地让孩子学起了中文。


在美国的中学和大学,中文虽然远不及西班牙文和法文普及,但正在迅速走红。公立和私立学校都在加快开设中文课。仅在纽约市,就有约80间学校开设了中文课,有些课程从幼稚园学起。我虽然希望越来越多的美国孩子学习中文,但是对美国人来说,未来除英语外最广泛使用的基本日常语言,是西班牙文而不是中文。所以学习西班牙文才是最重要的。美国的所有孩子,都应当从小学开始学习西班牙文。中文可以是西班牙文之后的锦上添花语言,但不能取代西班牙文。


西班牙文或许不如中文的名气大,但这种语言每天在美国随处可听见,而且会越来越普及。2009年讲西班牙语的美国人已经占人口总数的16%。据智库组织“皮尤研究中心”(Pew Research Center)最新的预测,2050年时这个比例将达到29%。美国正从经济上整合拉丁美洲,西班牙文在美国人的生活中,将成为至关重要的语言。越来越多的美国人会到拉丁美洲度假;用西班牙语谈生意;最后甚至会在退休后,到生活指数远比美国低的拉美国家居住。在哥斯达黎加,美国退休者的人数正在增加,他们被当地的气候、较低的生活开支、良好的医疗护理所吸引。越来越多佛罗里达州式的美国退休者聚居点,出现在墨西哥、巴拿马、多米尼加共和国。


拉丁美洲最终将整合。从全球角度看,拉美会从容度过目前的经济危机。今后几十年,西班牙文将成为充满商机的语言。美国人不仅需要把竞争意识转向东方,也要转向南方。而且学西班牙文比较容易,只要从高中开始学习,就足以终身受用。而要使中文普通话达到和西班牙文同等的程度,需要花四倍的时间。中文没有单复数,没有动词变位,没有讨厌的阴性、阳性名词。但是中文有数以千计的汉字需要熟记,还有一切音调语言的艰难。例如,中文的标准提问方式是说“请问”,但如果说错音调,就可能变成“亲吻”。诸如此类的问题,随时可能在中美贸易谈判中,引起双方的误会,把事情搞砸。


实际上,中文是典型的事业型语言,而西班牙文则是实用的日常附加语言。如果你是技工,可以用西班牙语更好地和某些顾客沟通;如果你是美国总统,那么你可以在德克萨斯州和佛罗里达州用西班牙语打一场更漂亮的选战。


中国可能在这一代美国孩子成长期间,成为世界最大的经济体,其力量将影响生活的方方面面。学习中文将使你了解世界伟大的中华文明。对美国孩子来说,中文的世界虽然迷人,但绝不要忘记,西班牙文才是他们生活中除英语之外最重要的语言。

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