美科学家新发现“宜居”类地行星


美科学家新发现“宜居”类地行星

“宜居”类地行星的电脑模拟图。


美国国家科学基金会9月29日宣布,天文学家新发现一颗太阳系外行星,这颗行星可能像地球一样具备生命存在所需必要条件。


距地球20光年


这并非科学家首次发现这类行星,但新发现的这一行星看上去“宜居”条件好得多。


它位于“宜居带”正中。宜居带指行星距离恒星远近合适的区域。在这一区域内,恒星传递给行星的热量适中,行星不会太热或太冷,星球上可能存在液态水。


这颗行星大小适中,意味着可能具备适宜生命生存的表面、重力和大气。它的质量是地球3倍至4倍。如果它存在类似地球的岩石构造,那么它的直径大约是地球1.2倍至1.4倍,星球表面重力与地球类似或稍大些,允许人可以轻松在那里直立行走。


这一星球平均表面温度零下31摄氏度至零下12摄氏度。它不怎么自转,一面总是面对恒星,长年炽热,另一面则总是阴暗寒冷。


加利福尼亚大学圣克鲁斯分校天文学和天文物理学教授史蒂文·沃格特和卡内基学会专家保罗·巴特勒带领研究人员花费11年时间,利用架设在夏威夷的“凯克”天文望远镜发现这颗行星。


这颗行星围绕天秤星座内名为Gliese 581的红矮星(恒星的一种)运行,距地球约20光年(189.21万亿公里),公转周期约为37个地球日。以现阶段技术,乘太空船前往那里需要几代人时间才能抵达。但沃格特说,在广袤宇宙中,这个距离“就像是在我们眼前,在我们隔壁一样”。


类似行星或很多


科学家不止一次报告过发现太阳系外可能适宜生命存在的行星,但按美联社说法,先前发现的那些行星后来证明不太适合生命存在,而这颗行星明显处于“宜居带”。5名沃格特和巴特勒团队以外的天文学家说,这颗星看起来真的适宜生命存在。


宾夕法尼亚州立大学地球科学教授吉姆·卡斯廷说,“这是第一颗真的让我激动的行星”,是一个可栖息生命的“绝佳备选地”。


沃格特相信今后会发现更多“宜居”行星。 “如果这类星稀少,那么我们不会这么快找到这么近的一颗星。”沃格特说。他说,大约10%至20%恒星系可能存在“宜居”行星,而宇宙中大约存在2000亿颗恒星。


不少人把天文学名词“宜居”理解为适合人类居住,但对于天文学家来说,“宜居”指适合生命存在,哪怕这个生命只是一个单细胞细菌。

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