明朝朝贡贸易的实质

马可波罗后,首位沿陆地丝路入华的欧洲人,是天主教耶稣会的教士鄂本笃(1561~1607),他是葡萄牙人。


鄂本笃为了探察印证马可波罗书中神奇的“契丹国”,于公元1603年从莫卧尔王朝的腊和儿(今巴基斯坦拉合尔)起程,扮作商人与前往喀什的商队结伴同行。鄂本笃由腊和儿经白沙瓦到可不里(今阿富汗喀布尔),再由此向北,越过兴都库什山,进入葱岭(帕米尔高原),经塔什库尔干到达叶尔羌(莎车)。鄂本笃到达时,正值西域历史上的叶尔羌汗国时期。作为天山南部的重要城镇,当时的叶尔羌不仅有着重要的政治文化地位,而且也是丝绸之路上的货物集散地和商品贸易中心,“商贾如鲫,百货交汇”。

1604年,鄂本笃随另一个商队,从叶尔羌起程,经阿克苏、库车到达焉耆。在这里他们遇到从中国内地返回的商人,从这些商人那里得知了明朝的有关信息及耶稣教会利玛窦等人在北京传教的情况。这使得鄂本笃意识到,马可·波罗所说的契丹就是支那,汗八里就是明朝的首都北京。这一发现使鄂本笃异常兴奋,也促使他随商队继续东行,经吐鲁番、哈密,入嘉峪关,到达肃州(酒泉)。鄂本笃本来准备在肃州过冬后,再起程前往北京,但不幸在那里身染重病,不治而亡。鄂本笃死后,北京耶稣会的利玛窦等人,根据鄂本笃的日记及其伙伴亦撒克的回忆,写成了《鄂本笃访契丹记》。这本著作为我们提供了了解明代丝绸之路情况的信息,在中西交通史上有着重要的史料价值,而且从该书中我们也得以了解到,当时许多商人受利益的驱使,冒充某地或某国的使臣、代表,将所携商品充作礼品或贡品,呈送明朝皇帝。而他们从明朝皇帝那里会得到数倍于所献“礼品”或“贡品”的赏赐,这比转运经商所得利润要大得多。因而商人们尽管在古丝路上艰难跋涉,倍尝辛苦,仍“人皆争欲为使”。& |, ?# A. W( i5 H4 v

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鄂本笃到达肃州的时,终于弄清了什么叫朝贡。《利玛窦中国札记》里载有他的发现:"按照中国和西域七八个国家的旧协定,每六年允许这些国家有72名商人进入中国。这些商人诡称是向皇帝进贡的使节前来旅行。贡礼大多是玉石、小钻石、紫色石头以及其他各种来源不一的宝石。这些假使节的所谓进贡是有名无实的,因为谁都没有比皇帝对宝石付出更大的价钱了。皇帝认为不大方地付钱就接受外国人的礼物那就配不上他的威严。他们受到皇帝的盛待,以致平均每人每天至少得到一块金子,远远超过他的费用。正是这个原因,商人为谋求这些使团中的一个位子而展开激烈竞争,并且向有权处理他们的位子的商队队长赠送厚礼。时候一到,所谓的使臣便以据称是派遣他们来的各国国王的名义仿造文书,其中满是对中国皇帝的极度奉承。中国接纳外国的很多这些使节,以至给中国国库增加了沉重的负担。中国人知道整个事情是一个骗局,但他们不在乎欺骗。倒不如说,使节恭维皇帝的办法就是让他相信全世界都在向中国朝贡,而事实上则是中国在向其他国家朝贡。"


鄂本笃在叶尔羌汗国停留期间,他也曾亲眼目睹叶尔羌国王向各商队高价拍卖赴明朝“出使权”。可见,即便是到了明末衰败国库空虚民不聊生时,皇帝也丝毫不敢怠慢这种面向西域的“岁币”。

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