一直以来人们都有这样一种观点,如果拿破仑支持富尔顿研发蒸汽船等其他当时的“高新技术”(例如潜艇),拿破仑就有很大的机会击败英国皇家海军,进而掌握制海权,入侵英伦,从而统治整个欧洲,世界历史也会由此大为改观。

实际上,这只是一种一厢情愿的设想,即使拿破仑不排斥富尔顿的研究,败局也难以挽回。

蒸汽船对传统风帆舰船的优势在于高速,以及在各种风向下均能自由航行的能力。这对于仅仅依靠风帆为动力的船只当然是一种飞跃式的进步,但是,高速不代表就能战胜对手。早期轮船采用明轮划水,船体两侧各有一只巨大的明轮。这带来了两个问题:第一,它们会将船体的很大一部分挡住。战舰的火炮都装备于侧舷,被挡掉一大块以后,有一部分火炮就无法安装,火力就受到严重影响。考虑到早期蒸汽船的大小似乎还不及一艘七级舰,它的火力就小的可怜了。这样它对战斗的贡献就会大大降低,而且估计造价上还会有劣势(我觉得蒸汽机不会很便宜)。

第二,轮船的动力来自于蒸汽机推动的明轮,而位于两侧的巨大明轮在侧舷炮击战当中极易被对手的火力摧毁。一旦明轮被毁,舰船的动力就会受到严重影响。即使早期轮船上仍然安装着风帆,但原有的速度优势就完全丧失了,加之火力上的劣势,可以说早期蒸汽船在海战中几乎一无是处。而螺旋桨第一次应用于轮船,代替明轮,则要等到1843年英国海军的“雷特勒”号舰。而拿破仑早在1815年就失去了一切。

当然,借助蒸汽船独有的航速优势,武装后的蒸汽船可以执行对英国贸易线路的袭扰战,但光靠袭击是没办法打赢战争的,况且当时的商船也有武装。上文已说过,由于明轮的阻碍,蒸汽船所能发挥的火炮是不多的,明轮又易被毁,实在是没什么大的使用价值。

如果说不把蒸汽船用作战船,而作为运输舰,以其高速在短时间内通过英吉利海峡直捣英伦,那也是很困难的事情。早期蒸汽船也比较小,要将数万军队运抵对岸,势必需要大量建造。对于刚刚经历了1789年以来长年战乱、百废待兴的法国而言,这是在是太困难了。况且造船工作必定是在地中海地区进行,皇家海军若卡住直布罗陀海峡,即使蒸汽船队侥幸闯过,也必定损失惨重,剩余下来的舰船怕也难以达到运输大军的要求。

顺便提一点别的。人们一直以来认为拿破仑拒绝富尔顿是短视的、愚蠢的行为。实际上,拿破仑本人根本就不应该为此负责。相反,拒绝富尔顿体现了拿破仑的务实和严谨。法国是个刚遭受了战乱的国家,经不起折腾,法国还要应付各国的围攻,岂能为了一个人的设想放下手头更要紧的事、浪费本已匮乏的资金?况且拿破仑是咨询过法兰西科学院的院士们的,他们的结论是:这种设想无法实现,纯属空想。法国科学界的权威都这么说了,作为外行的拿破仑还不听,就显得刚愎自用了。况且拿破仑已经支持富尔顿在法国做了几次试验,均告失败,几乎所有人都认为富尔顿的设想存在问题,又岂能说拿破仑不给富尔顿机会呢?

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