传统的中共党史读本一直说,在遵义会议上毛泽东一举成为了中共党内最高领导人。一般人的理解就是,遵义会议以后毛泽东统率全党,成为党的最高领袖。但是,毛泽东在遵义会议上虽然当选了政治局常委,党内分工却只是做军事领导人周恩来的助手。而当时党内最高负责人还是张闻天,因为考虑到毛泽东在江西苏区时一直领导军事

,安排毛做周恩来的副手,实际上是帮助张闻天和中共中央政治局研究周恩来从前线提交上来的军事行动方案。

在这里,毛泽东在军事方面的才能起了很重要的作用,但是,这种安排对毛泽东也并不有利。因为中央只有毛一人懂军事,如果由于中共中央的决策,在实际作战中遭遇失利,他自然也就很容易成为前线将领谴责的对象。但是,由于周恩来和朱德在性格上都较为温和,并且习惯于请示报告,张闻天在军事上又毫无经验,不能不仰仗毛泽东的帮助来进行军事决策,毛泽东很快就度过了最初的困境,确立了自己在军事上的发言权。由于张不懂军事,周又有事就向中央报告,中央实际上也就是毛说了算。


再加上军事行动千变万化,如此上下往复很容易误事,故张提议在党内组成一个三人小组,即由周牵头,毛及王稼祥参与,共同决策军事计划。在这个小组中,懂军事的只有毛泽东和周恩来两人,毛做事风格一向强势,周一贯温和,结果毛很快就在实际上取代了周恩来,成了党内在军事上负总责的领导人。随着毛泽东在此后的军事指挥当中进一步显露出其长才,一四方面军分裂后他也就替代了周恩来的军事领导人的地位。


仅仅成为党内的军事领导人,并不意味着毛泽东就成为党的领袖了。到陕北之后,中共中央内部分工也给毛提供了一个在政治上取代张的重要条件。那就是,当时在陕北,周边都是地方军阀的武装,一方面要打仗,一方面要统战。因此,担任军事领导工作就必须同时负起统战领导工作。这样一来,除了张闻天以总负责人身份领导全局和负责党务工作以外,中共在当时条件下最主要的两项工作军事和统战,都由毛泽东来负责了。当然,毛泽东这时也还不是中共党的最高领导人。


从今天可以看到的大量历史文献,包括苏联的各种公开的报刊文章,共产国际一直非常欣赏毛泽东,而且始终在宣传毛泽东。尤其是在1934年以后,共产国际乃至于莫斯科的各种刊物,都把毛泽东宣传为中国革命最高的政治领袖。那个时候,中共与莫斯科的电报来往早就中断了,莫斯科并不清楚中共在长征途中召开遵义会议,改选了中共最高领导人的情况。但是,他们既不宣传博古,也不宣传张闻天,却大力宣传毛泽东。


王明等人回来后,和张闻天、毛泽东等中共中央原先的领导人,发生了权力上的纠纷。这种争论反映到莫斯科去之后,共产国际的态度非常明确,就是不要王明来负责,反而正式要求中共全党团结在毛泽东周围,这就在事实上肯定了莫斯科愿意看到毛泽东成为党的领袖。仅仅因为当时没有条件马上召开党的代表大会,最高领导权的转交还经过了一个过程。直到1940年,张闻天才最终下决心不等党代会召开,就把权力交了出来。1943年3月20日,经过延安整风的中共中央政治局不等党代会召开,明确决定:以毛泽东为中国共产党中央委员会主席、中共中央政治局主席、中共中央书记处主席,并有最后决定权。