外星生命探索之路:至今没有外星

SETI研究院的艾伦望远镜阵列,通过艾伦望远镜群,天文学家希望在对远离我们星球的生命研究中获得数以千计的信息。


外星生命探索之路:至今没有外星

地球之外真的存在生命吗?

外星生命探索之路:至今没有外星

宇航员在火星陨石里发现了化石类的遗迹



英国皇家学会于1月25日和26日两天在伦敦召开了主题为“探测地外生命及其对科学和社会的影响”的研讨会。“搜索来自外星人的信号”、“搜寻地球另一个生命起源”和“探讨寻找外星生命的社会意义”,是本次会议的主要议题。相关领域的科学家们总结了外星生命探索之路的得与失,并提供了许多新颖观点。


这次会议是由美国外星生命探寻研究所(SETI Institute)组织的。大约一个世纪以来,人们通过各种方式向地外发送过电磁信号,一些信号已经传播到100光年远的地方,但目前人们还没有得到外星人发来的消息。


1960年,SETI研究所的射电天文学家弗兰克·德雷克博士以一个直径二十七公尺的碟型天线,对波江座的天苑四(Epsilon Eridani)和鲸鱼座的天仑五(Tau Ceti)这两颗类似太阳的邻近恒星进行监察。这个名为“奥兹玛计划”(Project Ozma)的监察行动,是人类探索外太空生命的首次尝试。此后,人类开始了外星生命探索之路。


1972年,天文学家又实行“奥兹玛Ⅱ计划”对外星进行搜索,结果于1977年收到一个“WOW”信号。不过这个信号后来再未出现过。1974年11月,美国利用位于波多黎各的阿雷西博望远镜向外星人发了一份用二进制数码编制的电报,传达了地球人类的信息,但至今仍无“知音”。


1992年,美国又实施寻找外层空间智慧生物的“凤凰”计划,利用当时最大的天文望远镜和射电望远镜搜索宇宙中各类天体传来的不同波长的无线电信号。2004年,俄罗斯在发射的Glonass-M12L卫星上安装了6个带有发给宇宙外文明的文字和图案信息的铝制“信息盘”。


2007年,以微软公司联合创始人保罗·艾伦名字命名的艾伦望远镜阵列(ATA)启动。这个拥有42个碟形天线的阵列负责观测太空中的大量恒星系统,捕捉外星人信号。有了它的帮助,科学家20年内对恒星系统的人造放射物的检测数量将提高1000倍,搜寻地外文明(SETI)计划也将因此挂上前进挡。


据专家说,外星人向广大宇宙散布信号的一个途径是通过一个信号浮标( beacon ),它们在到达下一个星系之前,会发一个信号给我们,作为一个循环周期。这个周期的时间是多长还是一个未知数,这使得探测这些信号更加困难。这是因为,为了核实来自外星人的信号,信号必须重复出现,但我们的搜索程序不可能在太空中停留太久。德雷克表示,因为这样做代价太高,我们很难确认一个信号是否能在几个月或几年之内重复。


据报道,1977年11月26日下午5:10分,英国ITN电台的信号被一个自称VRILLON的外星人劫持长达六分钟,事后没人找到这个人或者生命。1963年,在前苏联哈萨克斯坦加盟共和国发生了一起UFO空难事件,回收了失事坠毁飞碟残骸和身穿宇航服的侏儒外星人。


此外,外星人还可能通过激光与我们接触。地球上最强大的激光在美国劳伦斯利弗莫尔国家实验室的国家点火装置上,该激光在十亿分之一秒内可达到10的15次方瓦特的功率,如此强大的激光可到达宇宙各处。德雷克说:“在十亿分之一秒内,一束激光就可使一颗恒星比原来亮一千倍,这似乎是一个发送信号的好方法。”尽管已经有用于检测这些极其短暂闪光的设备,但到目前为止,他们还没有找到外星生命的任何线索。


关于外星人是否存在,弗兰克·德雷克提出了一个著名的公式。这个公式被称为德雷克方程式。利用这个公式可以估算出银河系中有多少个星球居住着和我们人类一样有智慧的生命体。这个公式其实是将以下7个要素相乘求积:银河系每年诞生的恒星的数量;该恒星拥有行星的概率;其中具备生命诞生条件的行星的数量;生命诞生的概率;该生命进化成有智慧的生命体的概率;拥有与其他星球进行通信的技术的概率;该技术文明能够存在的时间。然而,每个要素目前都还没有具体的数值。代入的数值不同,结果也会大相径庭。假如银河系中一共有1000亿颗行星,其中具备生命诞生条件的占1/1000,然而这些星球中,只有1/100实际上诞生出了生命。这么算下来银河系中约有100万颗行星存在生命。然而,即使这100万颗行星上的生命体都已进化为我们人类这样高级的生命体,而且还掌握着与其他星球进行通信的技术,我们和外星人相遇的概率还是很低。虽然我们与外星人相遇的机会不大,但是在宇宙的某个地方存在和人类一样有智慧的生命体的概率却相当高。



亚利桑那大学的教授保罗·戴维斯在发言中提出:“在地球上搜索影子生物圈(shadow biosphere),这是一个激动人心但也很“异想天开”的设想:其它类型的生命体至今仍然存在,它们构成了一个影子生物圈。” “影子生物圈”是美国科罗拉多大学的卡罗尔·克莱兰(Carol Cleland )和谢利·科普利(Shelley Copley)发明的新词。乍看起来,这个想法似乎很是荒谬:如果外星生物就在我们眼皮底下大量繁殖,为什么科学家一直没能发现它们?但我们不能轻易否定这个设想。地球上,微生物的数量超乎想象,仅通过显微镜观察,很难区分它们。微生物学家必须分析某个微生物的基因序列,才能确定它在进化树上的位置。到目前为止,有明确分类的微生物,只占已知微生物很小一部分。至今,科学家仍未在地球上发现与已知生物不同的生命体,然而这并不代表地球上没有外星生命:虽然现代科学技术已经很先进,但还有很多生物我们无法观察到。如果能够证明,在地球上有第二次生命起源,并且有他们自己的生化规则,这将使我们更有信心,生命的出现不是偶然,只要条件许可就会出现。如果生命能在类似地球的环境下产生,我们就可以假设,生命可能在地球上反复出现过很多次。


据了解,生命的起源及发展在很大程度上被当时的物理和化学条件所决定,这些条件对生命的化学组成起决定性的作用,因此,生命是宇宙的一种现象,只要这些条件具备,生命就会出现,而且不是只有地球上才具备这些条件。


英国皇家学会会议上专家们的讨论异常激烈,但都认为:在天体生物学和地外文明搜寻技术成熟之前,我们仍然有很长的路要走。