1979年2月17日,南疆怒吼的炮火揭开了对越自卫反击战的序幕,中国军队在“有限的时间、有限的空间、有限的规模”作战方针指导下,在云南边境一线开始了对越南“地区小霸”的惩戒性战斗,由于这次地区性战争在时间上的一个特殊性,从而在我军的轻武器的发展史上影响巨大。


根据当时的资料,可以把我军在开战初期的班组轻武器编成概括如下:正副班长——56式冲锋枪,士兵——56式半自动步枪,每个战斗班配56式班用轻机枪一挺,加强班配40火箭筒一具,另外,军官当时配备54式手枪。越军当时的班组火力配置为较我军而言,在火力上占有较大的优势,其战斗班除配备轻机枪,40火箭筒外,基础火力皆为56式冲锋枪,同时,苏联提供的svd狙击步枪在越军战斗班中也占有很大的编制。

这种截然不同的轻武器火力构成使我军在开战初期吃亏严重,越南丛林地区的作战与平原地区的作战有很大的不同,在丛林地区,遭遇战一般发生在50米的距离内,这时,我军的56半自动步枪就不能完全发挥其精准的优势,反而其较低的射速是我战斗班不能完全展开火力,往往处于一个很被动的地位。同时,越军的狙击手也是战场上一个巨大的威胁,我军的战斗伤亡很大一部分均是由越军狙击手造成。

当时基层部队对火力密度不够情况反映很强烈,总装部门也及时的认识到这一点,迅速开展了我军第二代枪族的研制工作,同时,在对缴获的SVD狙击步枪进行仿制测绘,与79年底便开始装备部队。

由于当时时间的紧迫性,以81式自动步枪为代表的第二代枪族的研制工作在79年便开始,81年设计定型,83年便大量生产装备部队,用短短三年的时间完成一个枪族的设计,这在我军的轻武器研制史上绝对是一个令人惊讶的速度,可以说是对越自卫反击战催生了81枪族。

81枪族由81式自动步枪和81轻机枪组成,两者在零件的通用性上达70%,这就大大的减轻了后勤保障的压力,同时,81步枪在精度,人机工程上均优于56式冲锋枪,所以在装备部队后,我军班组战斗火力得到了一个质的提升,曾经有作战部队反映,用两枝81自动步枪即可有效压制敌方碉堡枪眼,使其无法开火,从此我军一改火力上的颓势,在后期对越作战中在轻武器火力上占有了较大优势。

纵观81枪族的研制,由于在一个特殊的时期,所以在新材料新工艺的应用上不是太多,外形上也没有太多的突破,让很多人以为81自动步枪就是AK47的加长版,但是,81枪族的成功研制在我军轻武器发展史上的地位却是不可动摇的,我军从此完全进入全自动时代,可以说,如果没有对越自卫反击战,我军的自动步枪装备时间上就会向后延迟,下一代自动步枪的研制就会受到影响,可见,对越自卫反击战直接推动了我军轻武器的发展。