英国《金融时报》:美国人下岗众生相

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导读:  为了一个全新的开始,布赖恩·古特里克(Brian Gutrick)已长途跋涉1200英里,并付出了1.2万美元。   这名新婚不久的建筑工人希望找到一份前景更好、也更为稳定的工作,所以他申请了学生贷款,离开弗吉尼亚州前往阿拉巴马州一所职业学校学习采暖、通风与空调专业(heating, ventilation and air conditioning, H-vac)。   2007年,布赖恩以全班前几名的成绩完成了H-vac课程,但此时美国经济已开始步履蹒跚。布赖恩还没来得及找到立足之处,美国

为了一个全新的开始,布赖恩·古特里克(Brian Gutrick)已长途跋涉1200英里,并付出了1.2万美元。


这名新婚不久的建筑工人希望找到一份前景更好、也更为稳定的工作,所以他申请了学生贷款,离开弗吉尼亚州前往阿拉巴马州一所职业学校学习采暖、通风与空调专业(heating, ventilation and air conditioning, H-vac)。


2007年,布赖恩以全班前几名的成绩完成了H-vac课程,但此时美国经济已开始步履蹒跚。布赖恩还没来得及找到立足之处,美国便已陷入上世纪30年代大萧条(Great Depression)以来最严重的经济衰退。


“我踏破了无数门槛,寄出了至少500份简历,还是杳无音讯,”32岁的布赖恩还没有找到一份H-vac领域的工作。“我有三个孩子和老婆要养活,我必须干点什么。”


他依然坚持不懈地努力,去参加面试时总是穿西装打领带——“只是为了找一份H-vac工作,有些人穿着脏兮兮的靴子就去了!”——还带上自己的成绩证明和资格证书。但他毫无进展,而且并不是唯一有此遭遇的人。自从他离开职业学校,有720万美国人失业,全国失业人口总数升至1470万。目前美国的失业率为9.5%,而且几乎肯定会在年内达到两位数。


这个全球第一大经济体的劳动力市场所遭受的冲击,让许多人毫无准备。2007年时,美国的失业率还是经合组织(OECD)成员国中较低的,但如今已成为失业率最高的国家之一,仅次于西班牙爱尔兰匈牙利斯洛伐克


这凸显出美国社会保障网络的脆弱性,经济灾难也有可能引发社会危机。失去工作的人,也将失去医疗保险和自己的房屋。衰退开始以来,依赖政府食物券生活的人数已增加了620万人,而如今九分之一的美国人靠食物券过活,接近历史最高纪录。


究竟出了什么问题?


2007年时,美国的劳动力唾手可得,解雇起来也很方便,美国对此颇为得意。与其它国家相比,美国更快地适应了制造业向亚洲的转移,布赖恩这样的工人愉快地换了一个又一个工作,寻求改善生活的机会。虽然欧洲大陆近10年来成功创造了大量就业机会,但不愿意妥协的工人,以及较高的结构性失业率,仍是其劳动力市场的特点。


“或许(我们)能为充分利用全球变化做最佳准备,正是因为我们擅于调整,”奥斯登·古尔斯比(Austan Goolsbee) 2007年在《纽约时报》(The New York Times)上写道,当时身为经济学家的他,如今是巴拉克·奥巴马总统(Barack Obama)经济顾问委员会成员之一。“世界经济或许给你所在的行业造成了困难,但你需要看看好的一面:幸亏你不是法国人。”


而今,身为法国人或许不那么糟糕。据经合组织报告,法国的失业率(虽然已经很高)自2007年以来仅上升了一个百分点,至9.7%。而德国的失业率则从8.4%降至7.7%。


“美国劳动力市场的弹性格外突出,(这)在正常时期是一个巨大优势,”曾在比尔·克林顿(Bill Clinton)政府担任劳工部长的罗伯特·赖克(Robert Reich)表示。“当你遭遇这种规模的经济衰退时,同样的弹性可能就会非常不利。”随着需求下降,大西洋两岸的企业纷纷削减成本,但在美国,企业拥有所谓的“随意”(at will)权利,可以在任何时候、以任何理由解雇员工。


去年,当恐慌在美国大地蔓延,企业便动用了上述权利进行裁员,因为员工薪酬占大多数公司成本的70%左右。经济学家眼睁睁看着失业人口不断攀升,惊恐万分:10月份为38万,11月份为59.7万,12月份则到了68.1万。


欧洲失业者不同,许多美国失业者发现自己失去收入后,找不到其它来源替代。政府提供的失业保险约为个人工资收入的三分之一,但通常要求你上一份工作为全职工作,且工作时间至少为一年。布赖恩总结道,有一半以上的失业者最终都不符合这个要求。


“保障网络……已经过时,”赖克表示。“这不仅让人们感到意外,更让他们感到痛苦。”失业保险制度于1935年制定,当时大多数失业者都全职工作了多年。“如今许多失业者仅工作了6个月到一年的时间,或者从事兼职工作,或者是独立承包人或自由职业者。”


斯特林·泰勒(Sterling Taylor)就是一位自由职业者——有活干的时候,就去干干建筑工作,在这里干几天,在那里干几天。在住宅市场繁荣时期,这算得上是份全职工作。“我记得大约两年前,你按照广告去应聘,就能得到工作,什么问题也没问,你就被录用了,”他言语中流露出怀念之情。“现在?没戏,太可笑了。不会再有这种事了。”


最近,这名42岁的建筑工人一个星期勉强能有两天有活干。有一大群和他一样的人没有被计入失业率统计。按照统计学家的说法,他“因经济原因兼职”工作——他每周工作时间不到34个小时,因为找不到更长时间的工作。


过去一年,与泰勒处境相同的人已经从440万增加到900万,翻了一倍还多,占劳动力市场总人数的5.8%——这是有记录以来的最高水平。其中不仅包括临时工和自由职业者;许多大型企业为了削减成本,也缩减了工作时间。因此,这个曾以工作时间长而闻名的国家,如今每周平均工作时间仅为33小时,为历史最低水平。


对于那些刚刚从大中院校毕业、初闯劳动力市场的学生而言,形势极其艰难。23岁的梅利莎·麦克拉姆(Melissa McCrumb)今年夏天从弗吉尼亚大学(University of Virginia)毕业,现在她在餐馆当服务员,每小时挣2美元外加小费。餐馆老板为了把请厨师的钱省下,每周有4到5天亲自下厨。


麦克拉姆并不介意当一段时间的服务员,这期间她可以决定自己想要什么样的生活,但是时间十分紧迫。到12月份,她就必须开始偿还4万美元的学生贷款了。


“我真的很担心:到12月份时,我能找到工作吗?我的许多朋友都找不到工作,”她说。其中一些人报考了硕士课程,“只是为了等待时机”,而另一些则搬回家与父母同住。所有人都在重新考虑自己愿意从事什么样的工作,他们也没有有资格领取失业保险,因为他们从未有过全职工作。


“我好多朋友现在什么工作都去应聘。我想再过5年,每个人的价值都会得到重新评估,但眼下而言,似乎我们不能过于挑剔。”


像麦克拉姆这样的学生大量涌入劳动力市场,推动20-24岁人群的失业率突破15%。他们的加入也使上几代人的日子更不好过。


萨布里娜·约翰逊(Sabrina Johnson)为照顾母亲而辞职之前,是一家折扣零售店的经理助理。现在53岁的她每天奔波于各商场之间寻找工作,却发现自己要和年轻人竞争。


“雇两个年轻人都要比雇我更省钱,因为他们愿意接受每小时6、7美元的工资,”她表示。她也没有失业保险和医疗保险。“你只能一点点地把积蓄花完,希望最终能渡过难关。”


由于人们缩减开支,对社区也产生了相当严重的冲击,导致经济进一步衰退。


布赖恩、斯特林、梅利莎和萨布里娜都生活在夏洛茨威尔(Charlottesville),这是弗吉尼亚州一个人口约4万人的小镇,四周环山,绿树成荫。名义上,似乎这个小镇经历的经济衰退并不太严重。在弗吉尼亚大学这台经济引擎的绝缘作用下,本可能增加一倍的失业率依然维持在6%。


但数字并没有反映出故事的全貌。镇长戴夫·诺里斯(Dave Norris)坐在室外公共游泳池旁的太阳伞下,向我描绘了一幅更加严峻的画面。


夏洛茨威尔的住房成本和工资之间一直存在着明显的差异,因为大量学生和教职员工的存在,推高了租金和房价。美国人的住房开支平均为收入的三分之一左右,而在夏洛茨威尔,这一比率更接近40%到50%。


因此,当人们纷纷失业时,许多人很快便发现自己无力支付租金或抵押贷款了。“有很多家庭和个人很快就要无家可归了,”诺里斯表示。“我们看到,许多人压根没想过……自己会无家可归……但他们一旦失去工作,便进入了一个恶性循环,转眼间便发现自己只能住在汽车里了。然后他们的车又被收回。”


该镇努力保证无家可归的孩子可以住在学校里,并负担把他们送到学校的费用。“我们甚至会派出租车去收容所接人,”诺里斯表示。


慈善机构和教堂也在努力帮助单薄的政府保障网络下的漏网之民。当地的粮食储备库面临前所未有的需求,而希望获得资助、以支付日常水电开支的请求,如雪片般飞向教堂。


“虽然我们这里市政部门力量非常雄厚,教堂也积极参与伸出援手,但还是不够,”诺里斯表示。


尽管如此,迄今为止美国人在困难面前表现得相当坚毅:萨布里娜将继续申领求职报名表;梅利莎还是很高兴自己有工作可做;斯特林则相信,一切都会好起来的。


与此同时,布赖恩·古特里克打算去当实习生,这样总有一天,他的资历会优秀到让人难以拒绝。


“我们都是很经得起挫折的人,”诺里斯表示。在他身后,孩子们正在游泳池里玩耍,水花四溅,笑声不断。“我们没有向绝望屈服。至少现在没有。”

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