美军突然封锁空间陨石情报 终止与科学家合作

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作为星球大战技术的重要一环,导弹预警卫星也可以发现地球轨道上的各种不明飞行物。图为美国导弹预警卫星示意图。


近10多年来,美军导弹预警卫星掌握的大量陨石数据,一直是天文学家开展研究的好助手。然而,美国《Space.com》网站6月初透露,五角大楼已经终止与科研机构的合作,停止提供陨石卫星数据,此举令科学家们大惑不解。有分析认为,这与美国军方正在秘密打造的新一代天基预警系统有关。


陨石情报曾被当“垃圾”


据6月18日出版的美国《自然》杂志报道,陨石数据原本是美国“国防支援计划卫星系统”在监测导弹发射或核爆过程中的“副产品”。据原美空军上尉布赖恩·威登介绍,美军的导弹预警卫星能捕捉穿越地球大气层的热源体,可侦测陨石进入大气层的时间、位置、高度和亮度。按照他的说法,军方曾认为这些数据没多大用处,不将其看作什么机密,“就那样把它们丢在地上”。


不过,这些军方曾不屑一顾的数据,却一直是天文学家眼中的“香饽饽”。加拿大西安大略大学研究员彼得·布朗对《自然》杂志表示,自己从1994年开始搜集相关资料,根据当时的非正式协议,研究陨石的科学家们可以拿到有关数据,军方会以匿名电邮形式向他们发送陨石的坐标、高度及大小等情报。


布朗指出,虽然这些信息很简短,但仍然帮了科学家们的大忙。正是根据军方提供的陨石数据,他和同事于2002年开始计算每年坠落地球的陨石数量。同样是得益于这些数据,布朗在2008年成功发现了当年TC3小行星坠落在撒哈拉沙漠的残骸。


美军方为何立场突变?


此次五角大楼突然立场大变,对依靠军方卫星情报追踪陨石的科学家们来讲,无疑是个沉重打击。在布朗看来,军用预警卫星涵盖的范围及其所提供的信息是无法替代的;更让他不解的是,军方迄今不愿解释终止合作的具体原因。


军方的反常行动,引起《自然》杂志的极大兴趣,但掌控预警卫星的美国空军,没有对该刊的质询作出回应。


熟悉相关技术的原美空军上尉威登认为,军方此举与新一代预警卫星的部署有关。他推测说,国防部之所以迟迟不愿公开新卫星提供的陨石数据,可能是因为目前还没有开发出能同时处理机密及非机密数据的软件,对外披露这些资料的难度太大。


反导“天眼”悄然成型


威登所说的新一代侦察卫星,是指逐步成型的美国国家导弹防御系统(NMD)中的天基红外预警系统(SBIRS)。该系统是NMD实现早期预警的关键,也是地基拦截导弹的“天眼”。它由两颗大椭圆轨道卫星、4颗地球同步轨道卫星和23颗低轨道同步卫星构成,可满足对战略与战术导弹预警的需要。


其中,首颗大椭圆轨道卫星及地球同步轨道卫星已分别于2006年、2007年发射升空,低轨道同步卫星也在2007年开始投入使用。


值得注意的是,与美军现役预警卫星不同,新一代天基预警系统能在来袭导弹的推进剂完全燃尽、弹头与弹体分离后继续实施跟踪,从而更早地完成弹道估算。这与现有的预警系统由地基雷达进行弹道估算相比,显然是一大突破。此外,由于它能提供更精确的跟踪数据,因而能使拦截导弹在目标进入地基雷达的探测范围前就发射出去。有消息指出,这套天基预警系统将特别“关照”亚太地区的导弹发射。


军事观察家指出,尽管不能完全排除威登所说的新预警系统存在“技术问题”的可能性,但从目前情况看,美国军方突然封锁陨石情报,更大程度上是为加紧打造反导“天眼”做掩护:一方面,该系统本身就属于高度保密的项目,随着国家导弹防御计划的推进,美国军方不愿冒因民用而泄密的风险;另一方面,NMD系统已经超出了单纯防御的范畴,遭到包括俄罗斯在内的不少国家的反对,五角大楼在新一代天基预警系统上保持低调,多少会降低外界的批评声音。 (特约记者 吴敏杰)



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