“这是最好的时代,也是最糟的时代。”这句话放在“独孤求败”的美国空军身上是非常恰当的。6月29日,美国军事评论家戴夫·马加达在《examiner.com》网站上撰文称,美国空军不惜将最先进的F-22隐形战斗机提供给假想敌部队,让他们扮演朝鲜、俄罗斯甚至中国空军,以锤炼战斗部队的技能,确保制空权永远掌握在自己手中。


183架F-22有绝对优势


美国空军的任何一种新战机,都必须先通过位于内利斯基地的空军作战试验与评估中心(AFOTEC)的严格测试,即便是首屈一指的F-22“猛禽”战斗机也不例外。负责这项任务的就是美国空军精锐——绰号“绿蝙蝠”的第422测试与评估中队。


第422中队长助理米切尔·“獠牙”·肯希克中校表示:“我们的任务是测试所有战斗机的环境适应能力……以确保其正式进入作战部队后不出状况。”实际上,第422中队更像是一群“空中流氓”,他们野蛮地操作精密的战机,目的就是找出并解决隐藏的问题。


肯希克中校解释道,新战机不光要在战斗力上突出,更重要的是要满足有效性和适用性的标准。有效性是衡量新机型各项性能是否符合美国空军《业务需求目录》的要求,适用性则是衡量一种新飞机的战场可靠性,“如果新飞机符合要求,我们就可以向AFOTEC出具‘建议部署’的鉴定报告”。如今,F-22制造商洛克希德·马丁公司正和AFOTEC密切合作,为使该机尽快达到完全作战能力(FOC)而努力。


由于美国防长盖茨斩钉截铁地强调,183架F-22战斗机“足够满足需要”,因此美国空军必须确保每架F-22都能发挥出以一当十的威力,第422中队的工作不能有丝毫马虎。肯希克中校说:“我们不仅和时间赛跑,也在和竞争对手赛跑,我们必须在质量上确保绝对优势。”


兴高采烈通报“歼敌数量”


由于F-22产量有限,美国空军不得不继续以F-15、F-16等旧式战机充当制空主力,面对俄制苏-30、米格-35等同级别战机在诸多国家扩散的现实,美国空军是否还能轻松解决对手成了疑问。为提高广大飞行员的战斗素养,AFOTEC频繁安排第422中队的F-22同各兄弟部队交手,这些“猛禽”经常“屈尊”模仿朝鲜、俄罗斯甚至中国空军的战术战法,把那些驾驶F-15、F-16的飞行员搞得狼狈不堪。


据曾与第422中队交过手的第64“入侵者”中队指挥官阿利·伯顿介绍,F-22将隐身设计和先进气动设计相结合,在隐身性和机动性之间取得了很好的平衡。“我驾驶F-15与第422中队的F-22一同巡逻,当发现目标后,F-22迅速作出反应,转眼就消失得无影无踪,而此时F-15还在慢腾腾地做交火前的转弯动作。过了几分钟,F-22就结束了战斗,兴高采烈地通报他们的‘歼敌数量’。那一刻,我深切体会到F-15应该退出历史舞台了,但F-22可怜的采购数量束缚了我们的手脚,我们还得继续挖掘老飞机的潜力。”


考虑到朝俄中等国空军在一段时间内难以拥有可靠的超视距空战能力(BVR),第422中队正主动放弃F-22的远程打击优势,放低身段与友军进行大量近距格斗训练,以磨砺他们的作战素养。据英国《空中力量》杂志披露,在F-22的调教下,美军F-15、F-16战机的低空拦截水平大有提高,而这种作战方式被认为最有可能在美国与潜在敌国的空战中发生。事实上,F-22战斗机早已不是简单的空战平台,它俨然成了挖掘美军飞行员潜力的“最强陪练”。