美联储能摆脱“进退两难”困境吗?

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导读:美联储能摆脱“进退两难”困境吗?
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美国联邦公开市场委员会 23 日和 24 日将召开政策会议,届时美国联邦储备委员会将面临一个严重的困境。


自委员会六周前召开上一次会议以来,10 年期美国国债收益率已经累计上涨了大约 70 个基点(0.7 个百分点),带动 30 年期抵押贷款利率也上涨了类似幅度。长期利率的走高尤其令人担忧,因为这可能会阻碍经济复苏,导致住房市场状况进一步恶化。这会令本已疲软的金融体系面临更多压力。面临这种状况,美联储是否会扩大购买美国国债,以降低长期利率?


为了回答这个问题,我们需要先看看长期利率为什么会走高。这里面有好事也有坏事。先说好的方面,长期利率走高的一个原因是过去几个月出现了更多有利的经济面消息,尤其是在金融市场领域。坏消息是,长期利率走高也是因为市场担心政府的财政状况会不断恶化,在不确定的未来可能会面临巨额预算赤字。为了填补这些预算赤字,美国财政部现在和未来都不得不出售大量的国债,导致国债价格走低,带动利率走高。美国国债的供应增加给美联储施加了购买国债以推高价格的压力。


尽管美联储扩大购买美国国债可能能够暂时压低长期利率,给经济带来刺激,但在当前的环境下,这么做可能会带来两个危险。首先,这么做可能暗示美联储愿意将美国国债货币化。而美联储不希望,也不应该希望导致财政部轻松发债筹资,从而纵容政府在财政方面不负责任。其次,如果美联储不能抵御将国债货币化的压力,失去了公信力,那么可能会推高市场的通货膨胀预期,从而可能引发未来严重的通货膨胀问题。


美联储现在是进退两难。美国经济可能会在一个相当长的时期内持续疲软,这意味着美联储需要实施刺激性货币政策,通过收购美国国债压低长期利率。但目前的财政状况却不允许实施这一政策举动,因为这么做会削弱美联储抵御通货膨胀的公信力。


美联储怎样才能摆脱束缚,实施当前所需要的扩张性货币政策?答案是,奥巴马政府和国会必须严肃看待财政的长期可持续性。在经济严重衰退期间,税收收入大幅下滑,就必然会出现巨额预算赤字。除此之外,在经济严重衰退时出台财政刺激计划促进经济复苏也是明智之举。


然而,如果不能采取措施控制将来的财政预算,就会带来灾难性的后果。这不仅会令美联储难以采取促进经济复苏所需的措施,甚至还有可能削弱财政刺激措施的效果。毕竟,如果你知道政府发行了大量债券,有朝一日必须偿还,那你就可以预期自己将来可能要交更高的税。在税负更重的前景下,你可能就会缩减当前的开支了。


奥巴马政府和国会如何帮助美联储履行自身职责,同时帮助财政刺激措施发挥作用?政府需要应对应享权益(社会保障,尤其是医疗保险)开支激增的问题,正是这个问题令未来的预算前景显得如此暗淡。


一个可能是,建立一个没有党派色彩的应享权益制度改革委员会,类似于上世纪八十年代初的全国社会保障委员会。这个委员会提出了不少建议,在一段时期内帮助社会保障变得更加稳固。另一个办法是对医疗福利征税,作为医疗改革的一部分。对医疗福利征税不仅会产生大量收入,还能促使人们降低医疗成本。当然,还有许多提高财政责任性的方法。


美联储可以协助这一进程。它可以暗示,如果政府采取措施促进财政可持续性,美联储也将拉低长期国债利率作为回报。这类交易以前曾有过成功先例。在当前极端困境的经济环境下,我们肯定需要这样的交易。

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