美国金融史上最著名的骗子

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在英语中,“庞兹骗局(Ponzi Scheme)”已经成为了一个固定的词条。《大英百科全书》把庞兹的名字作为欺诈行为的同义词;《剑桥英语大词典》对“庞兹骗局”的定义是:“一种形式的诈骗行为,人们相信一个并不存在的企业获得了商业成功,但实际上是在短时间内,用其他投资人的钱给第一批投资人回报。”

这是一个发生在上世纪20年代的真实故事,是美国金融史上最著名的骗局。直到现在,这个故事里闪现的金融手段还在许多国家的资本市场上辗转流传,还是众多投机者聚敛财富的那根魔术棒。而它的制造者——查尔斯·庞兹——在这昙花一现的“成功”背后,却充满人生传奇。


来自意大利的“花花公子”


1882年,庞兹出生于意大利一个没落的贵族家庭,从小受母亲的影响很深。庞兹的母亲一直梦想着有朝一日,自己的儿子能飞黄腾达,重振家族那已遥不可追的荣光。庞兹带着母亲的期盼与所谓的贵族精神,进入了古老的罗马大学。与真正的贵族纨绔子弟相比,庞兹在金钱上缺乏底气。但他却同样大手大脚地挥霍,过着极其奢华的大学生活。这使他迅速沦为了一个穷困潦倒的花花公子,并且彻底断送了自己的学业。


为了洗刷在罗马的耻辱,庞兹急切地想要追逐财富。他怀揣叔叔给的200美金,只身横渡大西洋,寻求他的美国梦。可是,最初的经历几乎都是挫折、厄运和失败。与数百万新移民一样,庞兹在生活的底层苦苦挣扎。从杂货店伙计、路边推销员到洗盘子的小工,庞兹都做过。最糟糕的时候,他甚至还因付不起房租而睡在路边的公园里。


无论怎样潦倒,庞兹都没有失去有朝一日飞黄腾达的梦想。比这更重要的是,他也一直没有失去人性中最宝贵的善良。当时,一位护士因汽油炉子爆炸而受到严重烧伤,需要进行皮肤移植,身为医院临时工的庞兹竟主动捐献了自己背部50平方英寸的皮肤。


邮政代金券的机会


庞兹的发迹,始于他偶然发现的国际邮政代金券之间的利率差价。


由于第一次世界大战的爆发,各国利率波动很大。然而,国际邮政货币体系依据的是罗马条约,邮价与各缔约国货币之间的利率是固定的。例如,一张回邮代金券价值30分西班牙比塞塔,而1美元可兑换6.66元西班牙比塞塔,于是1美元在西班牙可购买22张代金券;运回美国,这样的一张代金券就相当于 6美分,扣除手续费, 1美元换到的22张代金券再回到美国就变成价值1美元10美分。这意味着在西班牙购买代金券在波士顿兑换,将有10%的利润。随着一些国家货币的大幅贬值,使得货币的价值由于使用地点不同而大相径庭,这的确在理论上为回邮代金券的投机提供了可能。当然,这在实际的操作中几乎是不可能的,因为回邮代金券无法变现;同时,各邮政缔约国总共发行的代金券数量有限,并不具备大规模投资的可能。


利用汇率差价与中间的过桥货币获利,现在是外汇市场通行的做法,但是在庞兹的年代,这一理念还是非常先进的。庞兹计划的唯一问题是,如何用代金券在美国换成邮票,再把邮票换成等值的现金。


但是,庞兹不管这些,他也知道回邮代金券购买和变现的困难,但他天性乐观、富于冒险,他相信这些操作细节可以推到明天再解决。虽然到最后他都没有解决这些关键问题,甚至也没有购买多少回邮代金券,但他的生意就此展开了。因为他要销售的并不是回邮代金券这种商品,而是他的创意。


“三个月让你的财富翻倍”


1920年7月24日,《波士顿邮报》登出了一则不寻常的报道,内容是:“三个月内让你的金钱翻一倍,庞兹在45天内付给投资者50%的利息——吸引了数千名投资者,国际代金券的交易利用低汇率获得利润。”这条消息一出,波士顿的人们都为之疯狂。


在如此优厚的利润面前,尽管有人心存疑虑,但毕竟人们大都难以抵御金钱的诱惑,投资者蜂拥而至。当庞兹利用第二批投资者的钱支付了第一批投资者的利息之后,“第一批投资者获利丰厚”的消息便迅速传播开来。于是,几乎整个波士顿的人们都争着将自己的钱交给庞兹。随着大量资本的涌入,庞兹的个人财富也很快达到了千万美金的级别。一个令人炫目的金融传奇诞生了。当一年后东窗事发时,庞兹一共吸收了约800万美元,800万美元在现在看来并不算什么,但当时足可以导致一家银行崩溃。而他的手上其实只有价值61美元的邮政代金券。


在20世纪初期的美国,类似销售“让你的钱翻倍”的机器,“能治病的香烟”这样的故事并不鲜见。那是一个敢想就有钱赚的时代。但庞兹不同于一般骗子的高明之处在于:他从一开始就进入了资本运作的阶段,将他的财富创意当作一种融资的工具,他销售的不是具体的产品,而是金融产品。


实事求是地说,一开始的时候,庞兹并没有想过要诈骗。他像所有怀揣美国梦的梦想家一样,渴望用诱人的条件吸纳资金,然后做出一番不寻常的事业。但是,随着整个波士顿都卷入了他的投资计划,庞兹发现国际代金券的数量很少,根本不可能支持大量的资金套利,他的投资计划面临着无法收场的尴尬。他不得不横下心,走上诈骗的道路,企图吸引更多的资金加入。庞兹一方面偿还以前的债务,另一方面幻想能够发现新的投资机会。就像所有的金字塔式集资计划一样,庞兹的资金王国以轰然倒塌告终。


波士顿警方逮捕了庞兹。在法庭为他定罪后,庞兹将一张字条递给了旁边的记者,上面用意大利文写道:“世间的一切荣誉就此成为过眼烟云。”


他被判处了9年徒刑,刑满后被驱逐出美国。1949年,庞兹穷困潦倒,病死在巴西里约热内卢的医院里。


与美国美人的爱情故事


一切浮华都仿佛过眼烟云,但是,有一样东西庞兹从来不曾失去,那就是妻子罗斯对他的爱。


庞兹与罗斯的相遇是一见钟情的。1917年的初夏,庞兹结识了有着一双活泼黑眼睛和一头浓密卷发的罗斯,他被深深地吸引了。当时的庞兹几乎一文不名。几天后,庞兹邀请罗斯去看电影。当天晚上,他就告诉罗斯说他想和她结婚。庞兹这样称呼自己的妻子:“一位美国美人,我的罗斯!”


婚后相当长的一段时间,罗斯勤俭持家,与庞兹过着清贫的日子。在庞兹靠他的骗局赚进大把美钞的时候,罗斯始终保持着理智。她退掉了庞兹送给她的钻石手镯和珍珠项链;对于他们富丽堂皇的新家,罗斯说:“佣人越多,自由越少”。在庞兹骗局败露、身陷囹圄的时候,罗斯仍然不离不弃,定期去监狱看望庞兹,在家中照顾他年迈的母亲……


即使在公司被关闭、灾难降临的时候,只要罗斯在身边,庞兹就永远保持着笑容。她永远是他生命中最重要的女人。


庞兹骗局对中国的警示


当一项短期内高投资回报的许诺与承诺者本身的业绩并不相称的时候,投资者就应该想想庞兹的故事。


有人将中国股市上的一部分投机者类比为庞兹游戏,这中间不无道理。股市的上涨需要匹配上市公司的业绩,而现在这种情况并不完全相称,但依然有大量资金入市,新增股民人数不断增加。股市自然是有人赚钱,但这些钱很可能来自后入市的散户,而非来自企业的业绩。在这种拆东墙补西墙的游戏中,也许有人会认为自己是站在西墙这头,因此总能在泡沫破灭之前捞到一票。这样的心态让整个股市变成了一个巨大的“庞兹圈”。当最后泡沫破灭,一切归于沉寂,资本的战场上就会剩下“尸横遍野”的散户。


奇怪的是,像庞兹骗局这样的老把戏总是变着花样不断出现,但依然无法教会贪婪的人们何为谨慎。在法律尚不完善、社会监督未能充分发挥作用的情况下,人们尤其需要不时地回顾一下“庞兹的骗局”吧。

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