卧薪尝胆海归老前辈:清朝留美幼童生活揭密

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留美幼童是1872年至1875年间由清政府派往美国留学的四批中国幼童的总称,120名留美幼童的平均年龄是12岁半,以广东(84人),江苏(21人)为主,这些幼童既不是来自仕进显宦之家,也不是来自贫民家庭,而是来自比较富裕开化的农民和与洋务有关的家庭,并具有一定的中文功底。他们中有50多人在中学毕业后得以进入哈佛、耶鲁、哥伦比亚、麻省理工等著名学府继续深造。1881年,出于当权者对幼童“全盘西化”的担忧,清廷颁旨全数撤回留美学生。到1881年年底,除已在美国病故者3人、中途辍学或拒召者23人,剩下的94名“留美幼童”,分三批回国。这94名回国留学生,如今学籍可考者87名,其中小学19名,中学35名,大学33名,只有两人获得学士学位。

1881年6月8日(光绪七年五月十二日),清总理衙门奏:“臣等查该学生以童稚之年,远适异国,路歧丝染,未免见异思迁……是以外洋之长技尚未周知,彼族之浇风早经习染,已大失该局之初心……趁各局用人之际,将出洋学生一律调回。”

1870年,朝廷批准了曾国藩、李鸿章“考选幼童、派遣留学美国”的奏折,并专门成立“总理幼童出洋肄业沪局”,命陈兰彬、容闳为留学生正副监督, “访选各省聪颖幼童,每年三十名,四年共一百二十名,分批搭船赴洋,在外国留学,十五年后,按年分批回国。计回华之日,各幼童不过三十上下,年方力强,正可及时报效。”

一百年前官费留学不是“好事”

按照现代人的想法,官费留学十五年,是再好不过的事情了。但是在一百多年前,大部分人还把美国看作蛮夷之地,父母把自己孩子送出洋,还是需要一定的勇气和眼光的。正是因为这个原因,70%的孩子来自广东省,18%的孩子是江苏人,剩下的为浙江、安徽、福建、山东人,八旗子弟没有一个人报名。

因为是大清国派出的学生,孩子们要品行端正、聪明,长相端正,姓名粗陋者,清政府也责令家长尽快更换,所以这些留学幼童的名字,个个都风雅大气。

第一批留美幼童于1872年8月11日启程赴美。在船上,孩子们起初吃不惯美式食物。广东的孩子早晨习惯喝茶,船上供应的却是牛奶,香喷喷的米饭也换成了面包。他们甚至把护送员用来治疗喉咙痛的咸西瓜都抢了个精光。

到了旧金山,学生们“全部中式打扮,拖着小辫子,穿着缎面的鞋子,戴着小缎帽,丝制长袍,外套白色亚麻褂子”,以至于美国人把他们当作了长着男孩子脸的女孩子———因为他们的长裙、长辫。

为了让孩子们尽快掌握语言,容闳与美国政府联系,让他们分别住在美国家庭中。获得批准负责接待的家庭,都愉快地欢迎家庭新成员。曾为幼童一员的李恩富说,当他被分配到一个和蔼可亲的女主人家中时,“她把我一下子拉进怀里并吻我。这一举动惹得其他男孩哈哈大笑,弄得我面红耳赤。”不过,李恩富还是很高兴地接受了他有生以来第一个吻。

对新奇的异域文化,孩子们尽情地欣赏、试着融入。当然也有一些,是中国政府严厉禁止的———比如加入***。星期天来临的时候,主人们会盛情邀请孩子们一起去主日学校,开始,大家听到要去“学校”,心里还纳闷:“星期天也要学习?”但还是认认真真准备书包,结果到了才发现,主人们带他们去的是教堂,孩子们只好偷偷跑回家。

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