资金短缺可能迫使英国放弃为其陆军装备的“挑战者”2主战坦克进行的“能力支持计划”(CSP)中的一项重要条款:换装德国莱茵金属公司的L55型120毫米滑膛炮以提升火力。

杀伤威力的降低会导致坦克过早退役,这是“挑战者”2主战坦克2035年之前不应该发生的情况。换装“挑战者”2主战坦克火炮以提升火力的提案讨论早在2002—2003年就已展开,当时既作为“从花费到节约”所采取的一项措施,又是为了解决弹药杀伤威力、环境污染和陈旧过时困扰L30型120毫米线膛炮的问题。

随后,英国国防部签署了“挑战者”杀伤力改进计划(CLIP),并投入370万英镑对检测滑膛炮技术演示样炮提供实质性的支持。2004—2007年间,英国对莱茵金属公司的L55型滑膛炮的性能进行了评估,为了与“挑战者”2主战坦克的炮塔相匹配,该炮改进了外部结构。当时,1辆装有1门L55型滑膛炮样炮的“挑战者”2主战坦克的射击精度达到了极致。

在2002年有关火炮换装以提升火力的提案提出时,英国国防部的一份投资评估报告就显示:与研制开发一种全新的本国线膛炮的成本比较,换装莱茵金属公司的L55型滑膛炮,在25年内,寿命周期成本可节约3.25亿英镑。据估算,即使简单地改进现存的线膛炮炮弹,与换装滑膛炮相比,寿命周期成本要多出4600万英镑。然而,即使现在换装滑膛炮,短期内装备预算估计仍然需要8500万英镑。

现有炮弹陈旧过时问题

当时有种预言,做什么都改善不了“挑战者”2主战坦克火炮所面临的局面,由于陈旧过时和违背“钝感弹药”(IM)规定,现存的L31型120毫米高爆碎甲弹(HESH)和L34烟幕弹将在2009年停止使用,这将意味着“挑战者”2主战坦克仍将使用在政治上敏感的L27A1贫铀动能反坦克弹药,但需要用符合“钝感弹药”规定装药的标准去重新验证。L27A1贫铀动能反坦克弹药(20世纪80年代后期开始设计,于1996年投入使用)击中目标的能力由于现在先进的装甲防护而大大削弱。实际上,战场上现役的大部分主战坦克的打击能力已经远远超过了“挑战者”2主战坦克。

英国陆军建议在最低限度范围内改进“挑战者”2主战坦克现有的高爆碎甲弹、烟幕弹以及贫铀线膛炮弹,着眼于保持一种暂时的打击能力直到更轻的未来快速奏效系统-直射火力平台(FRES DF)的出现而使情况有所缓解(在英国直射火力平台指的就是坦克),这一建议得到了广泛的认可。直射火力平台将装备1门120毫米滑膛炮,预计研制完成时间最早要在2018年,不过在现有的改进计划状态下,部分“挑战者”2主战坦克仍将继续服役到2035年。

从2003年美英联合发动伊拉克战争以来,“挑战者”2主战坦克炮弹作战使用率就有所下降。尤其是在2008年巴士拉军事行动期间,明显作为主要参战武器装备的“挑战者”2主战坦克炮弹的杀伤力似乎与2003—2004年官方发布的杀伤力不一致。

除了目前的“挑战者”2主战坦克炮弹使用率下降和换装滑膛炮出现的资金短缺问题外,英国国防部另外提出了一种新的构想,即在未来10年将耗资数百万英镑的“弹药获取供给解决”(MASS)协议,有望短期内由英国国防部和英国宇航系统公司进行商讨。MASS协议被看作是2001年英国国防部和宇航系统公司签署的“10年框架性合作协议”的延续,而且计划将更加彻底地满足2005年底发起的“英国国防工业战略”中确定的英国弹药能力统治地位的需求。

因此,MASS协议原则上将为5.56~155毫米口径枪炮弹药的补给和研发所需资源、设备以及技术提供保障。尤其是,英国宇航系统公司正在考虑为新弹药的生产设备投入大笔资金(超过1亿英镑),以不断提高新弹药的生产效率,满足作战急需。

现在,有人提出 MASS协议的一项任务是将为英国剩余坦克弹药的保护与发展重新划拨经费。然而,自从英国宇航系统公司几年前关闭了推进燃料工厂以来,发展坦克弹药的系统方法以及具备必要经验的人员已经很难找到。现在,英国大部分弹药储备(包括坦克弹药)研发和生产已经转交给德国厂商。

自主研制

关于前面提到的动能弹药,一些人现在寄希望于一种以个人投资研制的长杆非贫铀穿甲弹。该非贫铀穿甲弹的最初设计在20世纪80年代中期,曾被英国宇航系统公司认为是L27A1动能反坦克弹的一种环保型的试验替代品。后来作为一种出口型炮弹,对其设计进行了改进,主要出口到希腊军队(曾一度认为希腊陆军将订购“挑战者”2主战坦克),而且也出口到“挑战者”2主战坦克惟一的海外用户——阿曼皇家陆军。

2005年,根据与英国国防采购局未来商务集团签订的合同,英国宇航系统公司投入少量资金 (30万英镑)研制一种新型钨芯动能弹,当时被非正式命名为CHARM 2或 L28A2动能弹,(以区别于早期的英国宇航系统公司维克斯防务系统分公司设计的出口型L28钨芯炮弹)。该炮弹适合于约旦的“挑战者”1主战坦克安装的L11型120毫米线膛炮,同样适合“挑战者”2主战坦克L30型火炮发射。

最大限度的使用现成部件是英国国防部所希望的,“挑战者”2主战坦克减程训练炮弹(RRTR)将采用德国的改进型推进装药系统(配有一个可以调节尺寸的连接片)和可燃药筒,该炮弹在英国宇航系统公司的Glascoed工厂装填和组装。L28A2动能弹将采用L27A1贫铀动能反坦克的药筒、螺纹结构以及尾翼,作为L28A2改进型的钨镍钴合金穿甲弹(可能是莱茵金属公司生产的DM53式动能弹的减装药,但是长度类似于原来的L28式)将拥有与已经停止生产的L23动能弹(依然在约旦和阿曼使用)相同的重量,因此无需改变现役的火控弹道系统。

尽管如此, L28A2动能弹的杀伤潜力还是受到了人们的关注。为了提供必要的“通用性”,L28A2动能弹的推进装药被减少到可承受L11型火炮的32吨最大膛压,估计炮口初速度不大于1550米/秒。既然该炮弹的软壳已经被设计成了可承受L30型火炮的40吨最大膛压极限,原则上它就有可能仍然采用一种优选的装药以保证L30型火炮一个更高的炮口初速。然而,L28A2动能弹的最大长径比始终小于120毫米滑膛炮弹(整体式设计)的长径比,主要因为受限于“挑战者”2主战坦克紧凑的分装式炮弹结构和相关储藏箱的尺寸。

实际上,L30型火炮采用的任何一种钨芯动能弹的杀伤力都小于诸如拥有同样尺寸和重量的L27A1贫铀穿甲弹, 同时L28A2动能弹还因为没有完全通过质量验证而无法使用。

一个可行的补救办法是引进一种炮射反坦克制导炮弹(GLATGM)。该办法被看作是能恢复“挑战者”2主战坦克射程和击毁先进装甲目标能力的一种替代方案,同时可能使“挑战者”2主战坦克进入网络化作战。关于炮射导弹提及最多的是以色列航天工业公司生产的射程8 000米的激光制导反坦克导弹(LAHAT)。具有空心装药战斗部的LAHAT反坦克炮弹的设计可以追溯到大约20年前,起初的设计制造适配于105毫米线膛炮(无论GLATGM是由105毫米或120毫米线膛还是由滑膛炮发射,都使用同样的战斗部导弹)。估计该口径的战斗部具有800毫米的装甲穿透能力,穿甲能力可能低于俄罗斯正在研制的新一代152毫米的炮射导弹,由于152毫米激光制导反坦克导弹(LAHAT)拥有可供选择的混合效应(杀伤人员和破甲)以及混凝土破障战斗部,所以它适用于城市作战。

直射火力平台的潜在能力

未来快速奏效系统-直射火力平台能否完全和立即取代“挑战者”2主战坦克仍是一个未知数。英国皇家装甲部队负责人在出席2007年1月举办的“轻中型装甲车辆IQ防务会议”中提出,现有的技术还没有找到一种可行和可供选择的像“挑战者”2主战坦克那样能够为近距离作战提供最高效能的重型车辆。他还提到英国的装甲车辆,尤其是“挑战者”2主战坦克,意味着英国陆军的“面子”和“荣誉”,特别是在中亚和中东地区,无视这种无形的东西,将会给英国陆军带来意想不到的损失 。同时,主战坦克可以改装成轻型部队的装备,英国陆军恰好可利用现存的“挑战者”2主战坦克而发挥其作用;另一方面,轻型部队决不可能走向重型部队。他还进一步评述到“挑战者”2主战坦克已经再一次证明了它本身对轻型部队是安全可靠的,尤其是在高危险的城市内,轻重装备的能力互补尤为重要。