1938年4月4日,张国焘假借到陕西省中部(今黄陵)县祭黄帝陵之机,私自逃离延安,在国民党军政要人的庇护下经西安到达武汉。驻武汉的中共中央长江局负责人曾多次与张国焘谈话,劝其改正错误回党工作。4月16日,毛泽东同张闻天等发电报给长江局转张国焘,希望他翻然悔悟,早日归来。4月17日,王明、周恩来等根据张国焘的表现,致电中共中央书记处,商讨处理办法。经中央同意,周恩来同张国焘谈话,向张提出:改正错误回党工作或向党请假,暂时休息一个时期或自动声明脱党。当晚,张国焘以书面形式声明脱离共产党,公开投靠国民党。中共中央乃于4月18日作出开除张国焘党籍的决定。


5月4日,毛泽东在抗大第四期一大队成立大会上作报告,讲到为什么要开除张国焘的党籍问题。他说:张国焘是共产党员,为什么开除他?因为他不干了,对共产党路线发生动摇,私自跑到国民党那里去,并声明脱离共产党,因此开除他的党籍。毛泽东说:他在西安事变时主张杀蒋,实行内战。以前,在1936年西征的时候,他要到昆仑山上进行统一战线,与姜太公、太上老君进行统一战线。我们到了陕北他还要去,他自立伪中央,自封为总书记,天下少有的这位先生。1921年中共开第一次全国代表大会,他也到了,1923年在广州开第三次全国代表大会,他也到了,中央决定国共合作统一战线政策,他坚决反对与资产阶级合作,他说无产阶级是清高的阶级,与资产阶级合作,要沾上脏物,反对合作。可是他终是少数,在革命时就脱队了。承认错误,尾巴又在,一翻一复,两面派的行为始终占据他。现在又走了,跑到国民党那儿特务机关里去。我们要他当代主席时,希望他割掉尾巴,要他在工作中纠正错误,他说:“割掉了!”而实际上穿起袍子来,尾巴藏在里面。为什么今天才开除呢?因为讲仁义道德,而且他资格老,做过工人运动。同时,我们共产党是对党员以说服教育为前提的。他这次走,是借口到中部祭黄帝陵,黄帝抓他到墓里去了。他到西安与林伯渠讲,说边区是鸡骨头,吃之无肉,舍之有味,这是曹操讲的。这边区是否鸡骨头,可以讨论,我看你们一定以为它不是。我看边区还有两块肉:(一)坚定的政治方向;(二)艰苦的工作作风。你看这里有民主,只要抗日我们都拍掌欢迎……全国青年潮水一般地涌进来。他说边区不好,是鸡骨头,我看不对。现在他到汉口,住特务机关,脱离了共产党,因此开除他的党籍。


5月7日,毛泽东在陕北公学对即将毕业的二期学员讲话,讲关于张国焘叛党以及被开除党籍的问题。讲话中又列举了张国焘所犯过的“左”、右倾机会主义错误和分裂党的错误,指出张国焘一贯是两面派,这次叛党是被资产阶级引诱。最后说,张国焘叛党在全党可引为教训,我们每个同志都应当坚定革命的旗帜,不怕困难,坚决奋斗。


10月12日至14日,毛泽东代表中共中央政治局向扩大的六届六中全会作了《抗日民族战争与抗日民族统一战线发展的新阶段》的报告。他在报告的第七部分《中国共产党在抗日民族战争中的地位》中提出:“鉴于张国焘严重地破坏纪律的行为,必须重申:(一)个人服从组织;(二)少数服从多数;(三)下级服从上级;(四)全党服从中央。谁破坏了这些纪律,谁就破坏了党的统一。经验证明:有些破坏纪律的人,是由于他们不懂得什么是党的纪律;有些明知故犯的人,例如张国焘,则利用许多党员的无知以售其奸。因此,必须对党员进行有关党的纪律的教育,既使一般党员能遵守纪律,又使一般党员能监督党的领袖人物也一起遵守纪律,避免再发生张国焘事件。”