人民币汇率背后的政治

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对北京来说,人民币汇率已不单是一个经济问题,更是一个政治问题。


一周来,人民币兑美元突破区间盘整大幅走低,引发普遍猜测:人民币3年强势是否就此逆转?在人民币汇率处于十字路口的时候,中国政府面临内外双重政治压力。


从国内来看,出口的持续下滑已使升值成了无法承受之痛。去年下半年开始,在外部需求下降和成本上升的双重挤压下,出口增速连续放缓,但更糟糕的可能还在后头。制造业采购经理指数11月份继续下降,其中新出口订单指数更大跌至29,远低于增长和衰退的分界点50。这些指数是重要的领先指标。


出口一直是中国经济高速发展的引擎之一。为应对经济突然减速,北京最近反复强调要稳定出口。保出口是为了保增长,保增长是为了保就业。如果不能保持一定的增长率,城镇失业和农民工返乡潮问题会凸显出来,埋下社会动荡的隐患。这是一个政治问题。


为此,下半年,政府从去年的政策轨迹上来个180度转弯,3次提高部分产品出口退税率,意在旨在扶持出口导向的劳动密集型企业。要促进出口,让人民币贬值也是可选方案之一。几个月来大宗商品价格大幅下跌和通胀压力的持续下降,也为人民币贬值提供了良机。


中国政府之所以迄今没有明确选择人民币贬值,是因为这种选择的外部政治成本非常高昂:


一,可能会引发外资撤离狂潮,就像升值引发热钱涌入一样;


二,可能会遭到亚洲邻国的指责并引发竞争性贬值,中国10年前表现出来的负责任的大国形象会被破坏;


三,可能引发中国与主要伙伴的贸易摩擦,招来报复性措施。尤为值得一提的是,奥巴马很快新官上任,如果无法收拾现在的烂摊子,恐怕会寻找替罪羊,将矛头对准中国。这是美国政治家们喜欢用的招数。从奥巴马竞选期间指责中国操纵汇率及在贸易问题上的强硬言论中,人们隐约看到贸易战阴云正在悄悄堆积。


或许是考虑到这些因素,中国政府选择通过含蓄的方式来表达在必要时让人民币贬值,以推动出口和刺激经济的意向。先是周小川上月中旬向外界暗示,在促出口的问题上不排除任何可能性;后是央行在本月1日大幅调低人民币兑美元的中间价,引起市场预期汇率政策可能转向;3日,国务院在金融“国9条”中又笼统提到要动用汇率在内的一切政策工具。


但是,这种含蓄也有可能被解读为决策层正在边走边看,取舍不定。或许不久,中国政府就不得不明确表态。在进亦忧,退亦忧的两难处境下,最好的办法也许是以静制动,即保持汇率的稳定,不升值,也不大幅贬值。


在保持汇率稳定的同时,要加快人民币汇率机制的改革。虽然人民币已经从盯住美元改成了与一揽子货币挂钩,但看起来美元在其中的比重仍然过大,因为3年多来,人民币对其它货币的汇率基本上跟随美元变化。近几个月,外汇市场上美元对除日元以外的各主要货币大幅升值,人民币也跟着大幅走高,看起来都有点像货币霸主之一了。


但这并不是中国所要的霸主货币。中国所要的是能够更灵活反映经济周期的货币,而不是只能升不能降的货币。



(本文作者谭新木是《华尔街日报》中文网专栏撰稿人。文中所述仅代表他个人观点)

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