中国发现最古老龟类化石揭开龟甲形成之谜(图)

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世界上已知最早的龟


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胸甲


北京时间11月28日消息,据英国《每日邮报》报道,科学家认为,他们已经揭开了长期困扰科学界的龟甲形成之谜。2007年,科学家在中国西南部发现已知最古老的龟类化石,他们认为化石已有2.2亿年历史。随后,科学家宣布了这个重大发现。


那3个成年龟化石被发现时完好无损,而且此前科学家从未发现过类似于它们的典型特征,例如牙齿和一个不完整的上壳等。该物种被叫做Odontochelys semistestacea,意思是半甲齿龟。《自然》杂志报道说,加拿大、中国和美国科学家们认为,这种半甲齿龟为他们进一步了解龟的进化史提供了新证据。


位于渥太华的加拿大自然博物馆古生物学家吴晓春(音译)博士表示:“从19世纪以来,关于龟甲的起源就有许多说法。现在我们有了已知最古老的龟的化石。针对这些化石的研究显示,随着脊骨和肋骨的扩展,龟甲是自下而上形成的,而不是像其他理论所说的那样,龟甲是皮肤进行而成的骨板。”


他指出,龟类最先形成的是被称为腹甲的下壳,接着随着脊骨和肋骨的扩展,上壳形成。这个过程和科学家在龟胚胎和孵化中看到的情况是一致的。吴晓春说:“我们现在有成年龟经历这个过程的确凿的化石证据,也就是半甲齿龟。”吴晓春博士的学生、这篇论文的第一作者、中国科学院古脊椎动物研究所副研究员李淳在当地农民帮助下,在贵州发现了这些化石。


有关龟甲形成有一个很流行的观点,认为它是从皮肤骨板进化而成:龟先是形成有点像盔甲的皮肤,然后接合下面的肋骨和脊骨。在贵州发现那些化石之前,科学家发现最古老的龟类是在德国,约有2.1亿年历史。由于它已形成一个完整的甲,科学家无法揭示它的形成之谜。然而,吴晓春和同事们指出,新发现的龟化石表明“皮肤盔甲”的理论并不正确。


该研究小组还断定,这些最早出现的龟是水生动物,并不以陆地为栖息地,而且龟的群居习性可能是在水中形成的。他们说,下壳的形成会保护这种浮游生物免遭水下食肉动物的伤害。参与这项研究的芝加哥费尔德博物馆科学家奥利维尔·利佩尔博士表示,尽管只有一部分甲保护龟的背,但下壳已和现在的龟一样完全形成了。他说:“这说明它是生活在水中的动物。陆地爬行动物的肚子接近地面,基本上不暴露出来,所以很少遇到危险。


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