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神七的发射向传统太空强国发出了一个信息:尽管起步晚,但中国正在快速崛起。这次神七飞天是中国"三步走"载人太空工程的关键一步。中国载人航天工程的目标是发射空间实验室,并进而建立一个大的空间站。


不过,是什么力量在推动中国发展航天事业呢?


华盛顿智囊机构美国海军分析中心(CNA)的资深亚洲问题分析家成斌(迪安·程)解释说,首先是经济原因。


他说:"从民用角度来看,航天事业可以促进先进技术的发展。"


成先生说,另一个驱动因素是外交考虑。内容广泛的太空计划可以使中国向世界宣示:中国已登上了国际舞台。


他说:"这与中国主办奥运会、其经济迅速发展以及其拥有的外汇储备全球最多都相一致。"


成先生说,载人航天飞行努力是富国的标志---这是一种"奢华品"。它标志着中国在太空领域大大领先亚洲其它国家。


载人航天飞行也是关于中国商业发射能力的广告宣传。


如果中国确信自己的太空技术能够将其航天员送入太空,那毫无疑问它也能安全地发射别国的卫星。


在华盛顿的全国航空航天博物馆太空历史部高级管理员罗杰·劳尼厄斯说:"毫无疑问,这是一个极具影响力的计划。"


他说:"我认为,中国进入载人航天领域的原因与1961年美国和苏联的原因无异。这是对自己技术优势的一种展示,是向世界展示他们是无可匹敌的一种方式。这是他们的一个重要目标。"


中国在太空领域有条不紊地取得稳步进展无疑凸显了美国国家航空和航天局在向后航天飞机时代过渡期间面临的挑战。


两年后航天飞机预计将退役。但在2015年前替代航天飞机的Ares-Orion航天器在2015年前不会开始进行太空飞行。那么,在2015年前的过渡时期,美国将依赖俄罗斯将其航天员送入国际空间站。


但是,美国和俄罗斯之间因格鲁吉亚冲突关系变得紧张,这意味着美国国家航空和航天局面临着2010年后要继续使用航天飞机进行太空飞行的巨大政治压力。


而且,与中国不同,欧洲航天局还没有研发出自己的载人航天运输系统。


然而,专家称,认为中国已经开始与美国或者其它传统太空强国进行新的太空竞赛的想法太过离谱。


成先生说,现在的情况跟上世纪60年代不同。


劳尼厄斯也认为,没有迹象表明美国有意于跟中国展开太空竞争,而且也并不因此感到担心。欧洲也一样。


尽管中国可能是第三个独立开展载人航天活动的国家,但如果它计划突破美俄在载人航天领域所取得的成就,那它还有很长的一段路要走。


劳尼厄斯说:"作为一个局外观察者去看中国的载人航天计划,你会发现,他们在航天发展领域取得了很大成功,他们掌握了载人航天以及其它技术。"


他说:"除非你具备了开展这些太空活动的能力,否则你无法建立太空站。如果你没有开展这些活动的能力,那你就根本不可能登月。中国这次计划进行太空行走,我希望他们能够成功。"


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