沧海英雄讲的是二十世纪末,东南沿海港城市,走私风悄然猖獗。享有“缉私三剑客”之称的海关调查局局长严展飞、调查处长王步文和他的师傅——蒋青民,同走私分子展开了殊死搏斗……

以清廉闻名的严展飞由调查局局长被提升为副关长,并主持工作。天凯集团董事长的廖凯多次贿赂拉拢其未果,却与善解人意的冯晓洁一见钟情,被廖凯抓住了机会……

缉私老将蒋青民打私心切,擅自到“青云号”上进行秘密调查,不久后神秘失踪……

严展飞委托廖凯帮忙查找下落,突然出现的目击者李燕却道出了与廖凯说法完全相悖的实情,并且随即遭到被暗杀的厄运。严展飞愤怒不已地找廖凯算账,却没想到自己在无意之中已经成了廖凯走私犯罪的帮凶和另一保护伞。他痛苦万分,陷入了正义与情感的纠缠之中……

与蒋青民情同父子的王步文,在蒋青民失踪后,面对来自各方的重重压力,四处寻找。在万般压抑和愤怒的情绪之下,因殴打嫌疑人以及对蒋青民的失踪负有不可推卸的责任被撤消职务,调到了远离港城的海关培训中心。

天凯旗下的船运公司经理罗五七私自走私毒品,还撞伤了海关的人;走私高档汽车被查;进出口贸易公司经理黄河的一批通讯器材已经到货却难以顺利过关……天凯公司保护伞之一的市长房修夫都出面一一摆平。

海关成立缉私局,经研究决定让王步文出任港城海关缉私局局长,却遭到拒绝。在得知蒋青民被害的消息后,为了查明真凶,王步文出任缉私局局长。

军区文工团转业的舞蹈演员杨雪,经房市长和严展飞的斡旋后,进入了新组建的缉私局。黄河一直暗恋杨雪,可杨雪却偏偏爱上了王步文。蒋青民的女儿蒋小青在曾斯琴和严展飞的关照下,毕业后也被分到海关调查局工作。于是王步文和杨雪、蒋小青之间发生了许多纠葛……

新上任的王步文大力查私,给走私犯罪者重重打击,成果显赫。发现了一个巨大的蚂蚁搬家式的成品油走私团伙,埋藏在港城深处的走私团伙初见端倪……但是在房修夫等人的不断干扰和加压中,侦破工作举步为艰。在案件破获的过程中,王步文因为一心破案,与严展飞希望尽早结案的思路不一致,两人之间展开了智慧的较量。但是重要嫌疑人尹大力被击毙,重要证人刘红梅、李红受要挟,蒋小青擅自行动身陷险境,王步文险遭暗杀,罗五七逃逸不成也遭灭口之难等一系列困难和压力接踵而来……

严展飞在对缉私工作的使命感和廖凯的不断要挟的矛盾中作茧自缚,不得不为了保全自己,在王步文办案的过程中不断设阻。与严展飞出生入死的王步文从内心对严展飞从不怀疑,不愿怀疑,不敢怀疑到不得不怀疑的过程中反反复复地肯定了又否定……最后在办案过程中,行动方案总是无端被泄的重重疑团中,对严展飞进行了试探……

杨雪在案件逐渐明朗的过程中对王步文由爱转恨,在爱情和亲情的两难选择中,最终选择了捍卫亲情。在缉私大行动中,为了掩护姐夫廖凯和姐姐杨冰出逃,拔枪与王步文对峙,当黄河欲向王步文开枪时,却被杨雪挡住……廖凯和杨冰趁势从海上逃走。

冯晓洁不顾风险地从国外回来与严展飞见面,不想刚见面就与廖凯派来的杀手阿东等以及闻风前往的王步文等人相遇,展开了正义与邪恶的最终较量……

至此,一场海关缉私英雄和走私罪犯的殊死较量落下了帷幕。