清光绪22年(1896)三月,为了感谢俄德法三国干涉还辽,李鸿章作为祝贺沙皇尼古拉二世加冕典礼的专使被派到俄国。沙俄为促使其西伯利亚铁路通过中国境内修到海参崴,特划300万卢布重金为李鸿章基金,意在贿买。

1896年6月3日,李与沙俄签订了一个中俄密约即《御敌互相援助条约》,其中心内容是同意俄国人修筑经过我国的黑龙江吉林直达海参崴的铁路,且规定;“平常无事,俄国亦可在此铁路运过境之军粮;”又规定“当开战时,如遇紧要之事,中国所有口岸,均准俄国兵船驶入。”据此,后来修筑了由俄国人控制的“东清铁路”。还是据这个条约,后来沙俄以帮助中国干涉德国人强占胶州湾为名,派军舰驶入这一地区,但不是如李鸿章所愿的进入胶州湾,而是强占了大连湾和旅顺口,而且说,如德军撤退,俄军也即撤退。既然德国舰队无定期地留驻胶州湾,俄国人似乎也就有了无定期地留驻旅大的理由。

1898年3月27日,俄国强制清政府签订了《旅大租地条约》。同时,俄国对于负责谈判的李鸿章和张荫桓各送了巨额贿赂。从俄方文件中可以看到,李鸿章当即收下了送给他的50万两银子,而张荫桓则因为“对于他的受贿已有无数控告,他宁愿等到闲话平息以后”再收受送给他的50万两。

《旅大租地条约》还使俄国人有权从大连湾修筑一条连接东清铁路的铁路,即后来的从哈尔滨到大连的“南蛮铁路”。这样,整个满洲,即中国的东北地区就实际上落到了沙俄的控制下。