燕国发生燕王哙“禅让”子之事件,齐曾乘机袭破燕国,对燕国进行了残酷的掠夺,遭到燕人的强烈反对。燕昭王即位后,不能忍受齐对燕国的奴役和控制,乃卑身厚币,以招贤者,欲向齐国报仇。燕昭王去见一个名叫郭隗的人说:“齐因我燕国内乱之机,而袭破燕国。我知燕国小而力量不足,很难报复,但我想得到贤能之士共同治国,以雪先王之耻,请您指 教我,怎样才能向齐国复仇呢?”郭隗说:“大王真的愿意广纳贤能之士,应让天下知道您的诚意,这样天下之贤士就会争先恐后地来到燕国。请您先从我开始,如果您任用了我,那么天 下比我贤能的士就会不远千里投在您的门下。”燕昭王就为郭隗筑宫,拜郭隗为师。各国贤士听说燕昭王招纳贤士,以富国强兵,争赴燕国。乐毅自魏往,邹衍自齐往,剧辛自赵往。燕昭王吊死问生,与百姓同甘共苦,深得燕人爱戴。燕昭王向乐毅请教伐齐之事。乐毅说:“齐,原是霸主之国,地大人众,未可独攻。大王如欲伐齐,莫如与赵、楚、魏等天下诸侯联合共伐之。”有政治家眼光的乐毅看出,单凭燕国的力量不足以攻破齐国,必须广泛地争取与诸侯国的联合,才能成功。



燕昭王派出大批的游说之士,到诸侯各国争取支持。其中有一人苏代是燕昭王的亲信,他奔走游说于各国之间,挑拨齐与诸侯国的关系。苏代首先离间齐、赵关系。苏代到齐国,骗取齐湣王的信任,使齐对燕国深信不疑。苏代自齐国给燕昭王的密信中说:“臣受您的命令,在齐五年。齐每次出兵都不会攻燕。 齐对北境(即齐燕之境)不设防卫。则燕可与赵共谋 对齐之事。”苏代离间了齐、赵的关系。苏代取得齐湣王的信任,又离间了齐、赵关系,反间成功,就派人到燕国,暗中使燕昭王伐齐。齐国乃使苏代为将,以应燕兵。苏代假意推托,齐王再三 委之,苏代才“接受”这个重任。苏代率齐兵与燕战于下地(赵国地,今不明何处)。齐军大败。燕得甲 首二万人。苏代收兵,向齐王谢罪。齐湣王原谅了 他,说“:这是寡人之过也,您无有罪。”苏代暗中使人让燕兵继续攻齐。次日,燕人来 攻。齐湣王复使苏代率兵应战燕国。苏代又假装推 辞,齐湣王不听,苏代率齐兵与燕战于阳城(今不明何处)。燕人大胜,得齐甲首三万人。燕人在连续两次战役中获胜,大大鼓舞了燕人的士气,扫灭了齐国的威风。



燕昭王派出间谍到齐国做反间获得了巨大的成功。上面所说的“苏代”,有些学者认为是“苏秦”。因苏秦曾因在齐国做反间而被齐人处死。所以后代学者讳其学,多把苏秦的事记在别人的名下。苏代,根据《史记》记载,是苏秦的弟弟。齐国自从破燕、灭宋、割楚之淮北以后,其版图大大扩展。泗上诸侯、邹鲁之君皆恐惧称臣。齐大有 吞并天下之势。齐国的力量超过了秦国。秦国对齐国的强大特别不安。燕昭王派使者到秦国拉拢秦昭王说:“齐国强大,又得宋国之地,那么楚、魏肯定会恐惧而与秦联合。秦国可乘此机会,联合诸侯国,以抗齐。”秦国一反过去拉拢齐国共同称 帝之常态,号召各国联合抗齐,宣传齐将吞各国并灭之,是诸侯国的最大威胁。公元前年,秦将蒙武伐齐,取齐河东九城。紧接着,秦昭王与楚顷襄王在宛(今河南南阳)相会;秦、赵有新城之会;燕昭王 与赵惠王在赵国相会。各诸侯国频繁会见,积极策划共商伐齐之大计。



公元前286年,魏把安邑、河内割让给秦国,以求与秦联合。秦乘机联合楚、韩、魏、赵、燕合纵攻齐。燕国经过28年的准备民殷国富,士卒好战。五国商议共同对齐之战,燕国复仇的机会到了。燕昭王派大将乐毅率燕兵参战。乐毅是战国初年魏文侯的名将乐羊的后裔。魏攻取中山后,乐羊一族就留在中山。乐毅曾仕于赵。自赵国发生内乱,赵武灵王饿死在沙丘后,乐毅听说燕昭王招贤,就到燕国去。乐毅是一个有才干的军事家,因而受到燕昭王的重用。公元前284年,燕昭王任用乐毅为上将军以伐齐。赵惠文王也把赵的相国印授予乐毅。由于燕国伐 齐最坚决,又经过多年的准备,在六国伐齐战争中, 诸侯各国皆听从乐毅的指挥。乐毅率赵、韩、楚、燕、魏、秦等六国之兵以伐齐国。齐湣王慌忙派大将触子率齐兵以迎五国之师于济水之上。战前,齐湣王派人到阵前对触子说:“如果 这一仗你打不好,则必将灭你满门,掘你的祖坟。”触子非常痛心,无心作战,希望齐国失败。触子在率齐军与五国交锋时,击鼓令齐军退却。齐卒皆逃。五国之兵乘胜追击,齐军大败。触子单独骑一骏马,离开阵地,不知去向,再也没有听到他的音讯。



齐军有一小卒名曰达子,收集整顿齐卒,准备与敌军再战,但却没有粮草接济,也无金赏给士卒。达子派人向齐湣王求金。齐湣王怒曰:“像你们这类小人,哪还能给你们金!”达子无法,只好率残兵与燕人再战战。齐军大败,达子战死。 齐军被击溃之后,各国都达到自己的目的,秦得定陶,魏占故宋,赵取济西,楚得淮北之故地。各国相继罢兵。乐毅遣返了各国军队,率燕军紧追齐军不舍,兵 围齐之国都临淄。齐湣王逃出国都。乐毅攻入临淄, 尽取齐之财宝重器送回燕国。燕昭王大喜,亲到济水 边上犒劳乐毅,封赏飨士,把昌国(今山东省淄川东北35里)封给乐毅,故乐毅又称为昌国君。燕昭王封赏之后,派人把宝器送回燕国,让乐毅留守于齐,继续攻打齐国的城邑。燕将乐毅在齐国逗留五年,率领燕军东征西战,势如破竹,如入无人之境,一举攻下齐国余城。乐毅把攻下的城邑和地区重新划定郡县以属燕国。齐国土地皆入燕国的版图。当时齐国只有即墨和莒未被攻下。齐国军民困守在这两座孤城之中,齐国基本被灭。



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